Europa hoopt eindelijk op winnaar in Augusta

Het golfseizoen is reeds een paar maanden oud, maar het eerste hoogtepunt moet nog komen: het Masterstoernooi op de Amerikaanse Augusta National Golf Club....

Van onze golfmedewerker Kim Chang Pan Huo

Zoals elk jaar is Augusta National Golf Club in de Amerikaanse staat Georgia het toneel van de eerste Major van het seizoen. Een toernooi met een geoliede organisatie in handen van de privé-club zelf, die spelers en gasten zorgvuldig selecteert.

Het is een toernooi van kampioenen, waarmee het tegelijkertijd een zwak veld krijgt: winnaars van weleer zijn automatisch verzekerd van een startbewijs. Het zal dus waarschijnlijk geen succes worden voor Jack Nicklaus, die in 1963 zijn eerste Masterstitel veroverde. Ook Seve Ballesteros, Sandy Lyle, Ian Woosnam of Nick Faldo zullen met hun spel de show niet stelen.

Zij behoren tot de winnaars van weleer, die elk jaar op Augusta worden uitgenodigd, waar het allemaal draait om het winnen van de groene blazer. Die hebben zij al in de kast hangen. Hun optreden is als het ophalen van goede herinneringen, voor henzelf en voor de toeschouwers.

Er zullen dit jaar andere hoofdrolspelers zijn. In de eerste plaats de ‘Fabuleuze Vier': Vijay Singh, Tiger Woods, Ernie Els en Phil Mickelson. In theorie zijn zij als nummers een, twee, drie en vier van de wereld de grote kanshebbers voor de eerste Majortitel van het seizoen.

Dat is ook de mening van het gros van de golfcommentatoren in de Verenigde Staten. Het Amerikaanse profcircuit kent inmiddels een grote hoeveelheid toernooien met een nog grotere hoeveelheid te winnen prijzengeld. Niet-Amerikaanse outsiders worden hier van harte uitgenodigd om te winnen.

Maar niet de Masters. Augusta, alleen toegankelijk voor een kleine, rijke, vaak Republikeins gezinde elite * een kwalificatie die vaak als cynisch wordt afgedaan * is heilige grond. Die behoort dus toe aan een ware kampioen. In Amerika betekent dat: een Amerikaanse kampioen. Die is, zeker in het licht van de laatste Ryder Cup, hard nodig: Amerika leed een gevoelige nederlaag tegen Europa.

Een Amerikaanse droomfinale zou een duel tussen Woods en Mickelson kunnen zijn. Andere hooggenoteerde Amerikanen zijn onder anderen Davis Love III, Chris Dimarco en Charles Howell III. Op Howell na zijn veel Amerikanen in de tophonderd de 30 jaar gepasseerd.

Het baart de Amerikaanse swinggoeroe David Leadbetter zorgen: waar blijft de nieuwe, jonge generatie Amerikanen? Amerika kijkt argwanend naar de rest van de wereld. Die heeft, zoals zijzelf, geen drie jonge spelers in de tophonderd, maar negen jonge, veelbelovende spelers onder de 30 jaar. Om van het groeiend potentieel in de Aziatische landen nog maar te zwijgen.

Europa maakt zich op voor de eerste Masterstitel voor een Europese golfer sinds 1999. Met vijf spelers in de toptwintig stonden ze er niet eerder zo rooskleurig voor. Europa let de komende dagen op spelers als Padraig Harrington, Luke Donald, Paul Casey, de Spaanse veteraan Miguel Angel Jiménez en uiteraard zijn landgenoot Sergio García.

García is net 25 geworden, maar al zes jaar een geduchte concurrent voor de top. Van een Majortitel is echter nog niets terechtgekomen. Op cruciale momenten liet de temperamentvolle Spanjaard het steeds afweten. Toch hoopt Europa vooral op een triomf van hem.

Meer over