Ernstige rugblessure brengt Sampras in verwarring

Alsof er een mes in zijn rug werd gestoken, zo voelde het. En meteen wist Pete Sampras dat dit niet zomaar een blessure was....

Zondag tijdens de training wilde Sampras een backhand-return slaan toen hij iets in zijn rug voelde knappen. Hoewel de eerste diagnose van toernooi-arts Brian Hainline nog geruststellend had geklonken, wilde in de voorbije twee dagen de zeurende pijn niet wijken, waarop Sampras in een New Yorks ziekenhuis een scan liet maken. Daaruit bleek dat een wervel in zijn rug is gescheurd en zenuwen licht bekneld zijn geraakt.

Rust en intensieve therapie maken de kans op volledig herstel volgens Hainline groot. 'Het is een zware blessure, maar het zal vrijwel zeker genezen. Sampras heeft geluk dat de wervel slecht gedeeltelijk is ingescheurd.' Vechtend tegen de emoties luisterde Sampras naar het medisch rapport en sprak vervolgens van de grootste tegenslag in zijn loopbaan. 'Mijn gezondheid gaat natuurlijk boven mijn carrière, maar dat dit juist nu moest gebeuren is heel moeilijk te accepteren.'

Op Flushing Meadow, waar negen jaar geleden met zijn toen onverwachte triomf zijn succes-story begon, wenste Pete Sampras de komende twee weken definitief de status van levende legende te verwerven. Een dertiende Grandslam-titel zou hem statistisch gezien tot de beste speler uit de geschiedenis hebben gemaakt, een status die vele insiders hem overigens reeds toedichten. Nu nog deelt Sampras het record van twaalf titels met de Australiër Emerson die tussen 1961 en 1967 zijn slag sloeg.

Over zijn ambities liet Sampras de laatste tijd geen twijfels bestaan. Sinds medio juni bleef hij in 24 opeenvolgende duels ongeslagen, afgezien van een wedstrijd twee weken terug in Indianapolis waar een lichte heupblessure hem deed besluiten zich voor de kwartfinale af te melden. In die periode vergaarde Sampras vier titels, waaronder Wimbledon, en moesten onder anderen Agassi (3x), Henman (2x), Rafter en Krajicek het hoofd voor hem buigen.

Mede daarom voelde Sampras zich in New York favoriet en ready om zijn naam in goud in de annalen van de tennissport te schrijven. 'Ik geloof niet dat ik me ooit voor een Grand Slam zo sterk heb gevoeld. Ik zeg nooit vooraf dat ik ga winnen, maar deze keer voelde ik me bijna onklopbaar. De laatste twee maanden heb ik het beste tennis van mijn leven gespeeld. Het was een droom om hier die dertiende Grand Slam te winnen.'

Een pijnlijke consequentie van zijn gedwongen absentie is dat Sampras vermoedelijk zijn leidende positie op de wereldranglijst kwijtraakt. De 450 punten die hij vorig jaar met zijn plaats in de halve finale verdiende zullen van zijn huidige totaal (3942) worden afgetrokken, wat met name Agassi (3650) en Kafelnikov (3616) de mogelijkheid biedt de eerste plaats over te nemen. Zij werden vorig jaar vroegtijdig uitgeschakeld in New York en hebben dus weinig punten te verdedigen.

Agassi was dinsdagochtend de eerste die telefonisch zijn steun aan Sampras betuigde, wat eens te meer het grote wederzijdse respect illustreerde dat beide Amerikaanse kampioenen voor elkaar hebben.

'Sympathiek en grote klasse', noemde Sampras het gebaar van zijn aartsrivaal. En passant wees hij Agassi aan als de voornaamste gegadigde om de komende veertien dagen de kroon op te eisen in New York. 'Ik verheugde me stilletjes op een finale tussen ons tweeën.'

De kans dat Sampras de eerste plaats voor december herovert, lijkt gering. Eind vorig jaar reeg de Amerikaan in de herfst een serie uitstekende resultaten aaneen en slechts een verbetering van die reeks zal hem dit najaar nog kunnen doen stijgen.

Gelet op de aard van zijn blessure is die kans klein, erkende hij. 'Als ik na een maand weer zou mogen tennissen, ben ik natuurlijk nog niet meteen in vorm.' De voorbije zes jaar sloot Sampras steevast af als nummer één van de wereld, ook een record.

Hoe onfortuinlijk zijn blessure ook is, toch dringt de veronderstelling zich op dat de brandstoftank bij Sampras stilaan leeg raakt. In januari van dit jaar liet hij reeds de Australian Open aan zich voorbij gaan, omdat naar zijn zeggen de inspanningen tijdens de laatste maanden van 1998 hem geestelijk hadden uitgeput.

Van slijtage wilde Sampras gisteren echter niets weten. 'Natuurlijk is dit een zwaar leven, maar ik verzeker u dat ik nog fit genoeg ben en ambities genoeg heb. Ik heb dit jaar nog maar tien toernooien gespeeld; het is onmogelijk dat mijn lichaam oververmoeid is.'

In New York zien ze hem zonder enige twijfel terug, zwoer Pete Sampras gisteren, en in Melbourne, Parijs en Londen ook. Uitgerekend gisteren, in de donkerste uren van zijn loopbaan, werd hij zich naar eigen zeggen eens te meer bewust van zijn nog lang niet gestilde honger naar titels, in het bijzonder een dertiende Grand Slam. 'Dat blijft mijn voornaamste doel. Ik zal terugkomen en ik zal nog zeker een paar jaar van de partij zijn.'

Meer over