Engels rugby wil weer meetellen

Uit tienduizenden kelen zal vandaag op Murrayfield, de thuishaven van de Schotse rugbyploeg in Edinburgh, The Flower of Scotland klinken voor de wedstrijd tegen Engeland. Over hoe Schotland weer een vrije natie kan zijn nadat koning Edward met zijn 'trotse leger' leger, verslagen bij Bannockburn, terug naar het zuiden van het eiland is gestuurd, 'Tae think again'.

Patrick van IJzendoorn
Coach Eddie Jones gaat de Engelse rugbyselectie vooraf op een training in Londen. Beeld reuters
Coach Eddie Jones gaat de Engelse rugbyselectie vooraf op een training in Londen.Beeld reuters

Nu, ruim 700 jaar later, staat er weer een Edward voor de deur: Eddie Jones, de kersverse hoofdcoach van het Engelse team. Aan hem de taak Engeland weer groot te maken als rugbynatie.

Voor de Engelsen is het traditionele Six Nations-toernooi de komende weken een manier om het dramatisch verlopen wereldkampioenschap te vergeten. Afgelopen najaar werd de gastheer reeds in de groepsfase uitgeschakeld na nederlagen tegen Wales en Australië. Onvermijdelijk was het vertrek van manager Stuart Lancaster. Een opvolger was vrij snel gevonden in de persoon van Jones, die in 2007 als technisch adviseur met Zuid-Afrika wereldkampioen was geworden en bij het recente wereldkampioenschap het kleine Japan naar een overwinning op zijn oude ploeg had geleid.

De kleine, goedlachse en extraverte Jones (56) is totaal anders dan de stugge, weinig charismatische Lancaster, de man van orde en discipline. Anders dan onder Lancaster is 'ungentlemanly' gedrag niet langer een doodzonde.

De nieuwe hoofdcoach Eddie Jones. Beeld reuters
De nieuwe hoofdcoach Eddie Jones.Beeld reuters

Home nation

Getuige daarvan is de nieuwe aanvoerder Dylan Hartley. Deze in Nieuw-Zeeland opgegroeide hooker gaat regelmatig over de grens op het veld, hetgeen meespeelde bij Lancasters beslissing om hem niet te selecteren voor het WK. Wat bij dit verschil in visie meespeelt is de nationaliteit van Jones: hij is een Aussie, geboren op Tasmanië.

Het is voor het eerst dat het Engelse rugbyteam door een buitenlander wordt gecoacht. Hiermee is Engeland de laatste 'home nation' die een beroep doet op rugbykennis uit het zuidelijk halfrond, dat bij het afgelopen wereldkampioenschap alle halve finalisten leverde. Schotland wordt geleid door de Zuid-Afrikaan Vern Cotter terwijl Wales en Ierland met Warren Gatland en Joe Schmidt coaches hebben uit Nieuw-Zeeland, het sterkste rugbyland ter wereld. De landen uit de Oude Wereld hopen het snelle, balvaardige spel te kunnen kopiëren op hun natte, zware velden.

Het mooie van het 133 jaar oude toernooi - dat begon als een strijd tussen de Home Nations - is dat elke deelnemer, op Italië na, een goede kans heeft om de beker op 19 maart in ontvangst te nemen. Afgaande op de afgelopen vier edities zijn Wales (de winnaar van 2012 en 2013) en Ierland (2014 en 2015) de favorieten. Bij de Ieren is aanvoerder Paul O'Connell echter met rugbypensioen gegaan, een gat dat moeilijk te dichten valt. Het rugbygekke Wales is altijd de favoriet, zo ook nu, al zal het moeten wennen aan het voornemen van Gatland om aanvallender te gaan spelen.

Calcutta Cup

Van Jones' Engeland wordt veel verwacht, zeker omdat de ploeg de kans op eerherstel wil grijpen. Het helpt dat het Ierland en Wales thuis op Twickenham ontvangt. Jones heeft zijn mannen behendig in de underdogpositie gemanoeuvreerd door te beweren dat Schotland de favoriet is. Terecht. Na een rampzalige Six Nations - vijf nederlagen - was het dé verrassing op het wereldkampioenschap waar slechts een arbitrale dwaling voorkwam dat ze de halve finale bereikten. Bij de Schotten gaat de meeste aandacht uit naar de gebroeders Gray. Tim Visser is geblesseerd.

Het treffen in Edinburgh heeft nog een extra betekenis omdat de Auld Enemies van oudsher strijden om de zogeheten Calcutta Cup. De naam verwijst naar de Indiase stad waar Engeland op Eerste Kerstdag 1872 speelde tegen een selectie van Schotten, Ieren en Welshmen. Het succes leidde tot de oprichting van een plaatselijke rugbyclub, maar bij nader inzien was het klimaat toch niet geschikt voor deze fysieke sport. Men besloot de zilveren roepies uit de clubkas - met dank aan de drank vooral - om te smelten tot een beker.

Als ze deze exotische trofee winnen, is de Six Nations voor de Schotten al goeddeels geslaagd.

Eddie Jones spreekt de Engelse ploeg toe tijdens de training. Beeld reuters
Eddie Jones spreekt de Engelse ploeg toe tijdens de training.Beeld reuters

Ontvang elke dag de Volkskrant Avond Nieuwsbrief in uw mailbox, met het nieuws van vandaag, tv-tips voor vanavond, en alvast zes artikelen uit de krant van morgen. Schrijf u hier in.

Meer over