Diva is terug als vrouw zonder verwachtingen

In 2008 kwam Maria Sjarapova nog als nummer 1 van de wereld naar Roland Garros. Na een afwezigheid van tien maanden vanwege een schouderoperatie onderstreepte de 22-jarige Russin maandag met een wankelmoedig optreden tegen de Witrussische Anastasia Jakimova dat ze zich voorlopig niet zal mengen in de race om de eerste plaats.

Van onze verslaggever Robèrt Misset

Het vrouwentennis verkeert duidelijk in een overgangsperiode. Sinds het plotse afscheid van Justine Henin stonden vijf speelsters (Sjarapova, Ivanovic, Jankovic, Serena Williams en Safina) op 1 die bovendien negen keer van plaats wisselden. Het zegt veel over de stagnatie in de WTA Tour dat de technisch beperkte Dinara Safina nu stevig op de troon zit.

Toch zal het zusje van Marat Safin, zelf eveneens een voormalige wereldranglijstaanvoerder, pas als de ware nummer 1 worden beschouwd als ze dit jaar een Grand Slamtoernooi wint. Met een vernederende double bagel (6-0, 6-0) tegen de Britse Keothavong illustreerde Safina maandag dat ze hongeriger is dan ooit.

Op baan 1 van Roland Garros zagen we een Russische actrice die zich door haar sponsor Nike in een subtiele, blauwe voile had laten kleden. Ook de rituelen voor de opslag en de kushandjes na afloop van de voorstelling naar het publiek zijn onveranderd gebleven. Maar in werkelijkheid ploeterde op het gravel in Parijs een vrouw zonder verwachtingen.

Na haar moeizame zege in drie sets (3-6, 6-2, 6-1) op Jakimova vertelde Sjarapova dat ze als een andere tennisster naar Parijs was gekomen. ‘Het voelt bijna als een tweede carrière. Als ik mentaal zwak was geweest, had ik nu met een piña colada op een eiland gelegen. Maar ik ben een vechter, ik miste de competitie.’

Vorige week maakte Sjarapova haar rentree bij het toernooi in Warschau waar ze in de kwartfinales werd afgedroogd door de Oekraïense Alona Bondarenko. Maandag presenteerde Sjarapova zich in een van de kleinere theaters op Roland Garros als een topspeelster die soms wanhopig naar zekerheden zocht.

Het duurde een set voor haar schouder op temperatuur was en Sjarapova opslagen produceerde met snelheden rond de 180 kilometer per uur. Het is alsof de chirurgen opnieuw een robot in elkaar hebben geschroefd, want bij voorkeur walst de Russin als een machine over de baan. Nuance is in haar eendimensionale spel nog altijd ver te zoeken.

Met de eerste klap wil Sjarapova de toon zetten en als haar groundstrokes diep genoeg zijn, is ze niet te stoppen. Maar als klassieke counterpuncher bracht Jakimova, 64ste op de WTA-ranking, zoveel ballen terug dat ze het spel van Sjarapova een set lang wist te ontregelen. Mede door een rugblessure kon Jakimova daarna geen weerstand meer bieden.

‘Jammer dat Anastasia niet voluit kon vanaf de tweede set’, zei haar Nederlandse coach Ralph Kok. ‘Vorige week bleek tijdens een toernooi in Frankrijk dat ze twee disks had verschoven in haar ruggenwervel. Met veel fysiotherapie probeerden we haar op tijd fit te krijgen voor Roland Garros. Dat is helaas niet gelukt.’

De comeback van Sjarapova had bij oud-profspeler Kok geen warme gevoelens los gemaakt. ‘Ze is mijn type niet’, aldus de Rotterdammer. ‘Ik vind Maria ook niet zo knap als ze wordt afgeschilderd. Ik zal niet van haar dromen. Haar speltype boeit me nauwelijks. Ik zag liever speelsters als Henin en Clijsters.’

Kok had zich bovendien geërgerd aan de maniertjes van Sjarapova. ‘Ik houd niet van haar mentaliteit. Ze probeerde toch weer punten te ritselen, terwijl iedereen kon zien dat die voor Anastasia waren.’

De ‘bitch is back’ moet Kok hebben gedacht, toen Sjarapova zich in de derde set hevig opwond. Na een foute call van de lijnrechter gaf de umpire het punt toch aan Jakimova. Zijn argument was dat Sjarapova de bal had kunnen spelen en dat opzettelijk naliet. Kok: ‘Een echte topper doet zoiets niet. Het zal hebben te maken met de onzekerheid van Sjarapova. Anastasia kon in de eerste set aardig wat dubbele fouten bij haar afdwingen.’

Toch ziet Kok de afgegleden diva wel weer terugkomen aan de top. ‘Sjarapova heeft zoveel kwaliteiten. Na een afwezigheid van tien maanden zijn dit goede potjes voor Maria om weer in haar ritme te komen.’

Als nummer 102 heeft Sjarapova de wereldtop nog lang niet in het vizier. ‘Ik weet niet eens hoe ik me morgen voel, hoe mijn schouder reageert. Het was frustrerend zo lang aan de kant te moeten staan. Ik moest mijn rentree telkens uitstellen. Je krijgt ook zoveel opinies te horen. Gelukkig heb ik een fantastisch team om me heen. Het was zaak naar de juiste mensen te luisteren.’

Sjarapova zal Roland Garros niet winnen. Maar het is een zegen voor het vrouwentennis dat ze terug is.

Meer over