De paria is weer terug als basketbalheld

Kobe Bryant moest eerst paria worden, voordat hij weer in de armen werd gesloten door het grote publiek. De basketballer van de LA Lakers schreef historie door 81 punten te scoren in een enkele wedstrijd....

De stadionspeaker droeg de fans in het uitverkochte StaplesCenter zondagavond op hun kaartjes van 'deze historische avond'te bewaren. Earvin 'Magic' Johnson, een voormalige ster van deLA Lakers, riep hem bij zich om hem te feliciteren.

Ja, voor basketballer Kobe Bryant (Philadelphia, 23 augustus1978) kon de avond niet meer stuk. In zijn tiende NBA-seizoen bijde LA Lakers schreef hij historie door liefst 81 punten te scorentegen de Toronto Raptors (122-104 winst).

Om aan te geven hoe uitzonderlijk dat was: alleen NBA-legendeWilt Chamberlain maakte in 1962 meer punten, 100 welteverstaan,als speler van Philadelphia in de wedstrijd tegen de Knicks.

Slechts vier andere basketballers slaagden erin meer danzeventig punten te maken. Michael Jordan bereikte zijn piek met69 punten.

'Ik was gewoon vastbesloten', zei Bryant. Clubeigenaar JerryBuss vond dat een wel erg summiere uitleg. 'Het was alsof zicheen wonder voltrok', zei hij. 'De makkelijkste manier om ertegenaan te kijken is dat iedereen zich elke wedstrijd herinnertwaarin een speler vijftig punten heeft gemaakt. Kobe maakte er55 in de tweede helft.'

Een paria is weer held geworden. Een week geleden, toen MiamiHeat op bezoek was in Staples Center, ging het nog om de vraagof Shaquille O'Neal zijn oud-teamgenoot Bryant een blik waardigzou gunnen voor de tip-off.

En dat terwijl het spel van Bryant juist de meeste aandachtbehoorde te trekken, want zijn uitzonderlijke prestatie vanzondagnacht staat niet op zich. Bryant maakte de laatste maandal scores van meer dan vijftig en zestig punn, en genoot zelfzichtbaar van zijn sportieve ontwikkeling.

'Ik denk dat mensen beginnen te waarderen wat ik kan doen opde vloer, als leider van de ploeg en als individu, in staat zijnindividuele prestaties om te zetten in overwinningen', zei Bryantvorige week. Drie kampioenschapsringen en een contract van 112miljoen euro hadden hem kennelijk niet overtuigd van diegedachte.

Of misschien hoort deze bescheidenheid wel bij zijn pogingenhet publiek weer voor zich in te nemen, nadat zijn imago zoveelschade had opgelopen. Eerst waren er de beschuldigingen vanverkrachting door een vrouw uit Colorado. Die beschuldigingenwerden later ingetrokken. De vrouw kon het vervolg van het procesgeestelijk niet meer aan. De zaak werd geschikt. Vervolgens warener de verwijten dat Bryant zijn zes jaar oudere teamgenoot O'Nealnaar Miami zou hebben verdreven.

Bryant bleef steeds kalm in deze hectische periode. Op devraag of er iets is dat hem wél raakt, antwoordde hij: 'Ik laatmij door niets van de wijs brengen.' Daaraan voegde hij toe: 'Alsik stop met basketbal, wil ik dat mensen van mij zeggen: Datheeft hij goed doorstaan. Hij heeft zijn rust bewaard.'

De negatieve geluiden zijn inmiddels verstomd en hebben plaatsgemaakt voor opgewonden gekir van fans die zich louter drukwensen te maken om Bryants prestaties op de vloer.

Op het complex van de Lakers hangt een foto, waarop Bryant eengolden retriever knuffelt, als blijk van zijn zachtaardigeinborst. Nike heeft hem betrokken in een reclamecampagne. En Kobeoverweegt een eigen kledinglijn, terwijl daar een jaar teruggrappen over waren gemaakt. Of Bryant misschien van plan wasboevenpakken te produceren, als verwijzing naar degevangenisstraf die hem boven het hoofd hing.

Voor leedvermaak hoeft Bryant nu niet te vrezen. Op hetvliegveld wordt hij weer aangeklampt door voorbijgangers, die methem op de foto willen. De volgers van de NBA komen superlatievente kort om zijn spel te beschrijven. En de LA Lakers zijn weertrots om hem in hun midden te hebben.

Charles Bromet

Meer over