De man die de Tour de France groot maakte

In zijn appartement in Cannes aan de Boulevard de la Croisette, met uitzicht op de Middellandse Zee, hing aan de muur een foto met daarop de winnaar van de Tour de France van 1980....

Marije Randewijk

Hun onaantastbaarheid droeg Lévitan – die zondagmiddag op 95-jarige leeftijd overleed – zelf uit als Tourdirecteur. In 1962 werd hij assistent van Jacques Goddet. Samen leidden ze tot 1987 de organisatie.

Lévitan begon zijn loopbaan in 1928 als scribent bij het wieler- en motortijdschrift La Pédale. Vouloir, c’est pouvoir stond er boven zijn eerste verhaal. Het is altijd zijn levensmotto gebleven.

Na de oorlog ging hij aan de slag bij Le Parisien Libéré. De regionale krant groeide onder zijn hoofdredacteurschap tot een oplage van een miljoen exemplaren.

In het Tourpeloton was Lévitan nimmer geliefd. Le petit Napoleon werd vanwege zijn autoritaire optreden eerder gevreesd. Goddet was de man van het volk, zijn compaan het nukkige, zakelijke brein van de organisatie. Hij hield de renners op afstand.

Lévitan was de man die de Tour groot maakte. Hij creëerde een internationaal en commercieel spektakel dat zijn weerga in het wielrennen niet kende. Hij schafte de landenploegen af, liet steden en dorpen betalen voor een bezoek van het peloton, trok met het peloton de grens over en nodigde de Colombianen uit. Zonder die vernieuwingen was de Tour ten dode opgeschreven.

In 1987 werd hij niettemin ontslagen. Lévitan werd het slachtoffer van zijn eigen dromen, zo verwoordde hij het later zelf. De Fransman struikelde over de Tour of America. Toen de Amerikanen de financiering niet rond kregen, werd hij beschuldigd van oplichting. Lévitan zou een deel van het geld in eigen zak hebben gestoken. Zijn naam werd gezuiverd, maar hij bleef zich verraden voelen.

Pas in 2000 verzoende hij zich met de toenmalige Tourdirecteur Jean-Marie Leblanc. Hij werd gehuldigd als lid van verdienste, een titel die hij als directeur zelf ooit creëerde. Op de nationale feestdag was Lévitan eregast in de auto van Leblanc. De hand van Jacques Goddet schudde hij nooit meer.

Meer over