De geur van gras is voor Sampras heilzaam

Na maanden ploeteren op hardcourt en gravel ervoer Pete Sampras de afgelopen week andermaal de heilzame werking van gras. De Amerikaan die in de voorbije maanden geen toernooi won en zijn leidende positie op de wereldranglijst verspeelde, eiste zondag bij het grastoernooi van Queens eindelijk weer een titel op en...

Van onze sportredactie

Sampras won zondag in drie sets van Tim Henman - 6-7, 6-4, 7-6 - in een wedstrijd waarin beiden nadrukkelijk hun ambities met betrekking tot Wimbledon etaleerden. Over een week begint het belangrijkste toernooi van het jaar. Henman wees Sampras als 'favoriet' aan en op zijn beurt noemde Sampras Henman een 'zeer serieuze kandidaat' voor de titel.

Henman kwam zondag tweemaal in actie. Zijn halve finale tegen Sargsian werd een dag eerder wegens invallende duisternis afgebroken. In elf minuten maakte Henman gistermorgen dat karwei af, om vervolgens 's middags in de finale opnieuw zijn niet geringe kunsten te vertonen. 'Tim speelde briljant', oordeelde Sampras naderhand.

Hun duel werd een thriller. Oppermachtig serveren door beide spelers maakte in de eerste set een tiebreak noodzakelijk. Daarin toonde Henman zich het slagvaardigst, waarna Sampras in de tweede set terugsloeg. Eén break volstond voor de Amerikaan om de balans weer in evenwicht te brengen. Vervolgens bleek Sampras in de derde set ook het koelbloedigst. Nadat hij eerst drie breekpunten onschadelijk had gemaakt, trok hij in de tiebreak de winst naar zich toe.

Op identieke wijze had Sampras zich een dag eerder in de halve finale Leyton Hewitt van het lijf gehouden. Diens felle verzet ten spijt, toonde Sampras zich zondag in zijn slotbeschouwing toch het meest onder de indruk van Henman. 'Tim is zó sterk, zó getalenteerd. Engeland mag trots zijn op zo'n speler.'

In Halle bleek Nicolas Kiefer onklopbaar op gras. Na eerder Jan Siemerink te hebben uitgeschakeld, versloeg de 21-jarige Duitser zondag in de finale de Zweed Kulti: 6-3, 6-2. Door zijn overwinning drong Kiefer de toptwintig van de wereldranglijst binnen. Met het oog op Wimbledon wilde hij echter nog niet al te hoog van de toren blazen. Winnen in Londen is volgens hem niet aan de orde.

In Birmingham won Julie Halard-Decugis in de finale van landgenote Tauziat, 6-2, 3-6, 6-4. De Française was vorig jaar ook winnares op gras, toen in Rosmalen. Haar titel zal ze de komende week niet verdedigen, Halard meldde zich zondagavond bij de organisatie van de Heineken Trophy af.

Meer over