Dakar Rally wijkt voor terroristen

Na Mali, Algerije en Niger blijkt ook Mauritanië te gevaarlijk geworden voor een woestijnrace. Het noopte de organisatie van de Dakar Rally er toe de legendarische wedstrijd voor het eerst in de geschiedenis af te gelasten....

De dertigste editie zou zaterdag in Lissabon van start gaan, maar de veiligheid kon uiteindelijk niet voldoende worden gewaarborgd. Vlak voor Kerst werden in Mauritanië – het decor voor acht etappes – vier Franse toeristen gedood. Een paar dagen later kwamen drie soldaten om bij een aanslag die in verband wordt gebracht met Al Qaida.

De Franse organisator Amaury Sport Organisation (ASO) reisde daarom naar West-Afrika voor overleg met de lokale autoriteiten en de Franse ambassade. Nadat de Mauritaanse regering vervolgens de inzet van 2000 soldaten en nog eens 2000 veiligheidsbeambten in burger had toegezegd, besloot ASO eind december dat de rally gewoon kon doorgaan.

De Franse regering was echter een andere mening toegedaan en na advies van het ministerie van Buitenlandse Zaken, besloot ASO de rally alsnog af te gelasten. De organisatie liet in een verklaring weten dat de politieke spanningen in de regio mee hadden gewogen in het besluit, maar dat er ook sprake was geweest van rechtstreekse dreigementen van verschillende terreurbewegingen.

Alex Brusselers (37) reed de afgelopen vier jaar mee als servicemonteur in het team van trucker Hans Bekx. Dit jaar zou hij op zijn quad aan de start verschijnen. ‘Hoe het gaat? Ja, gatverpielekes, zouden de Belgen zeggen. We zijn zwaar teleurgesteld natuurlijk. We weten dat er geen andere beslissing mogelijk was, maar hier zat niemand op te wachten.’

Maanden van voorbereiding zijn voor niets geweest. ‘In maart besloot ik de rally te gaan rijden, in april heb ik de eerste gesprekken met het team gevoerd. Vanaf de zomer zijn we dag en nacht bezig geweest. We hebben wel een traantje gelaten vandaag.’

Het ligt niet in de aard van Brusselers om lang bij de teleurstelling stil te staan. ‘Mensen zijn boos dat een kleine groep het voor elkaar krijgt om de hele Dakar stil te leggen. Maar ja, daar doen ze het om hè. Ik was ook boos, maar ik ben het alweer vergeten. Wat moet je anders? Mijn kinderen luisteren ook wel eens niet, dan kan ik wel boos worden, dat helpt niet. We zijn druk bezig om alles te regelen zodat we naar huis kunnen, maar het zal wel een paar daagjes Portugal worden.’

Brusselers is al met Dakar 2009 bezig, hoewel de toekomst van de rally in gevaar is nu er in verschillende Afrikaanse landen uit veiligheidsoverwegingen niet meer kan worden gereden. ‘Deze race is een symbool en niets kan een symbool vernietigen’, verklaarde de organisatie. ‘De editie van 2009 wordt een nieuwe uitdaging.’

De eerste telefoontjes met sponsors heeft Brusselers achter de rug. Tot nu toe reageert iedereen sportief, vertelde hij. ‘Ik wil er volgend jaar bij zijn, voor mezelf, maar ook voor hen. Ik wil wat terug doen voor de sponsors die ervoor gezorgd hebben dat ik hier sta.’

Donderdagavond kreeg Brusselers er voor het eerst lucht van dat er iets aan de hand was. Hij hoorde dat de verzekering van de rally moeilijk deed en zich dreigde terug te trekken. ‘Toen we de volgende ochtend ontbeten, hoorden we van insiders dat de rally zou worden afgelast.’ Anderhalf uur later volgde de officiële mededeling.

Toch zit er ook een positieve kant aan de afzegging. ‘Mijn vrouw vindt het ook triest natuurlijk. Maar er is één voordeel, zei ze. Er zit nu thuis een kind van vijf dat roept: papa komt naar huis!’

Het is de eerste keer in de geschiedenis van de Dakar Rally dat de race in zijn geheel wordt afgelast. Eerder werden wel etappes verlegd of geschrapt in verband met de veiligheid.

Vorig jaar werden de etappes van en naar Timboektoe in Mali afgelast, omdat werd gevreesd dat deelnemers overvallen of ontvoerd zouden worden door rebellen. Ook in 1992, 2000 en 2004 zag de de organisatie zich genoodzaakt uit veiligheidsoverwegingen een streep te zetten door etappes.

Meer over