Cubaanse honkballers met zege en man minder terug uit Amerika

De honkballers van Baltimore Orioles hadden liever een dagje vrijaf genomen. Uitslapen, beetje golfen, ravotten met de kinderen. Maar in plaats daarvan kwam een Cubaanse ploeg op bezoek, en na negen innings was duidelijk wie er met wie had gespeeld....

De duurbetaalde professionals hadden geen schijn van kans tegen de staatsamateurs uit Havana, die met de 12-6 zege revanche namen voor de nipte nederlaag van een maand geleden. Toen wonnen de Orioles met 3-2. Het was de eerste maal in veertig jaar dat een Amerikaanse club op communistisch Cuba actief was.

De politieke beladenheid was ook maandagavond bij het tegenbezoek aan Camden Yards in Baltimore nadrukkelijk voelbaar. Drie demonstranten betraden tijdens de wedstrijd het veld om hun ongenoegen over het bewind van de Cubaanse leider kenbaar te maken. Zij werden onmiddellijk gearresteerd.

Een vierde man slaagde er nadien in om op het veld een spandoek te tonen met als opschrift: 'Vrijheid. Strike out voor Castro.' De demonstrant werd door de Cubaanse umpire Cesar Valdez gevloerd en in elkaar geslagen. Orioles-verrevelder Surhoff haalde het vechtende duo uit elkaar.

Lusteloosheid kenmerkte de instelling van Baltimore Orioles, dat zich middenin de Amerikaanse competitie bevindt en het slecht doet. De ontmoeting met de Cubaanse All-Stars kwam daarom ongelegen. Coach Ray Miller staat op het punt ontslagen te worden, en was in de dug-out klaarblijkelijk elders met zijn gedachten.

De Cubanen daarentegen waren gebrand op een topprestatie. 'Hier hebben we jaren op gewacht', zei derde honkman Omar Linares. 'Deze overwinning heeft grote betekenis. Niet alleen voor de spelers maar voor het complete Cubaanse volk.'

In Havana werd het sportieve succes inderdaad gevierd als een nationale overwinning op een land, dat al 37 jaar een economische boycot voert. De zege smaakte des te zoeter in het besef dat de gezamenlijke Baltimore-spelers dit seizoen 165 miljoen gulden aan salaris opstrijken. De Cubaanse internationals krijgen een minimale uitkering.

Een omvangrijke Cubaanse delegatie reisde met de ploeg mee, om er zeker van te zijn dat de spelers deze buitenkans niet zouden aangrijpen om politiek asiel aan te vragen. Diverse Cubaanse toppers zijn de afgelopen tijd het eiland ontvlucht en verdienen nu miljoenen dollars in Major League Baseball.

Vast staat dat tenminste één Cubaan de terugvlucht naar Havana heeft gemist. Dat is de pitching-coach, de 54-jarige Rigoberto Herrera Betancourt. Hij stapte dinsdagmorgen een politiebureau binnen met de mededeling dat hij politiek asiel wilde.

De autoriteiten in Baltimore wilden de berichten over de achtergebleven Cubaan aanvankelijk niet bevestigen. 'Het aanvragen van asiel is een vertrouwelijk proces', aldus een woordvoerder. Volgens anonieme bronnen hebben waarschijnlijk drie andere Cubanen eveneens de terugreis niet meegemaakt. Zij misten daardoor de heldenontvangst die Fidel Castro en duizenden landgenoten de Cubaanse honkballers bezorgden.

Meer over