Completere speler na stoomcursus vechtsport

Phil Mickelson (35) won vorige week zijn tweede Major. De nummer drie van de wereld is sinds zijn intensieve, op vechtsporten gebaseerde stoomcursus, een completere golfer geworden....

Mark Misérus

Toen Ernie Els, de nummer vier van de golfwereld, zich eens liet ontvallen dat Tiger Woods de eerste was aan wie hij ’s ochtends dacht, zei Phil Mickelson: ‘Wat zielig voor hem.’

Elke (Amerikaanse) golfprofessional moet de vergelijking ondergaan met Woods, dus ook Mickelson. De koning van de green en de nummer drie van de wereld hebben veel dingen gemeen. Ze groeiden allebei op in Californië als zonen van een militair. Mickelson senior was legerpiloot, vader Woods diende als soldaat in Vietnam.

De Amerikaanse golftoppers zijn eerzuchtig, maar daarmee houdt de vergelijking tussen hen op. De twee zijn als water en vuur, al is Woods professioneel genoeg om medespelers in hun waarde te laten. Al is het maar omdat zijn sponsors hem daartoe dwingen. Mickelson wil het daarentegen maar niet afleren zijn zes jaar jongere landgenoot onder vuur te nemen.

Hij suggereerde twee jaar geleden dat Woods vooral door hulp van bovenaf zo veel toernooien won. Aan het kostbare Nike-speelmateriaal – Woods speelde met een oude club – kon het bepaald niet liggen. Daarmee schond hij de ongeschreven regel in de golfwereld dat profs de inhoud van elkaars golftas niet ter discussie stellen.

De Woods-antipathie van Phil Mickelson (1970, San Diego) komt ongetwijfeld voort uit jaloezie. Woods deed jaren wat hijzelf niet kon: Majors winnen. Mickelson voerde lange tijd de illustere lijst aan van beste ‘Majorloze’ golfers. Het behalen van een Major-titel maakt in het profgolf het verschil tussen een goede verliezer en een winnaar.

Het lukte Mickelson, die volgens zijn website anderhalf jaar jong was toen hij zijn eerste golfbal sloeg, in zijn twaalfde jaar als professional. Vorig jaar was hij de sterkste in de Masters. En vorige week veroverde hij zijn tweede Major, het PGA-kampioenschap in Springfield. Na de winnende put lachte hij zijn American grin en liet hij zich door zijn vrouw en dochters omhelzen. Het leverde emotietelevisie op zoals ze die in de VS graag zien.

De 35-jarige Mickelson koestert zijn imago van familieman, ook al menen critici dat hij zich te veel laat leiden door zijn privé-leven. De krachtige band met zijn gezin werd twee jaar geleden nog eens versterkt. Zijn vrouw Amy ondervond zulke zware complicaties van de zwangerschap van hun derde kind Evan dat moeder en baby bijna overleden.

Niet geheel toevallig was 2003 het jaar waarin Mickelson dramatisch presteerde. Hij besloot zich te wenden tot Dave Pelz en Rick Smith om zijn korte spel en swing te verbeteren. De twee golfcracks onderwierpen hem aan een intensieve training die was gebaseerd op onder meer vechtsporten, om de balans in zijn onderlichaam te verbeteren en zo beter te kunnen swingen.

Het resultaat was navenant: de linkshandige Mickelson, die voor vrijwel alle andere handelingen zijn rechterhand gebruikt, ontwikkelde zich tot een allrounder. Maar de specialiteit van (Lovely) Lefty blijft het slaan van ballen die diep in de bunkers en ver van de green liggen verscholen.

De in psychologie afgestudeerde Mickelson strijdt al geruime tijd tegen zijn overgewicht. Het bijzondere dieet dat de 89 kilo zware Bourgondiër eens voorstond – ‘Je mag op alles kauwen, zolang je maar niets doorslikt’ – bleek aan hem niet besteed. Het kauwen ging hem goed af, maar het kostte hem veel moeite het vervolgens niet door te slikken, zei hij twee jaar geleden tegen Associated Press.

De verslaggever van het persbureau suggereerde aan het begin van het gesprek dat Mickelson veel zwaarder leek dan de 86 kilo’s die de PGA Tour-mediagids aan hem had toegeschreven. ‘Het is ook een oude gids’, antwoordde de golfer schuldbewust.

Mickelson, die een prijzengeld van 4,7 miljoen euro bijeen heeft geslagen, behoort tot Amerika’s geliefdste sporters. Vooral zijn niet-aflatende aandacht voor de fans is daar debet aan. Iedere golfprof wordt geacht na een wedstrijddag een half uur handtekeningen weg te geven. Maar Mickelson is daadwerkelijk ‘aanraakbaar’ en let niet op de tijd als hij zich onder zijn aanhangers mengt.

Enthousiast gejoel weerklonk ook op de Baltusrol Golf Club in Springfield. Die storm ging pas liggen toen Phil Mickelson de winnende put had binnengeslagen en zijn metamorfose onderstreepte.

Meer over