Clijsters laat Williams ontsnappen

De met veel bombarie aangekondigde parade van de Williams-zusjes op Flushing Meadow werd in de derde ronde bijna verijdeld door Kim Clijsters, een zestienjarige Vlaamse die even onbevangen als venijnig van leer trok....

Bijna dagelijks verkondigt Richard Williams dat zijn beide dochters, Venus en Serena, de finale van de US Open zullen bereiken en op hun weg de concurrentie zullen verpulveren. Kim Clijsters liet zich echter niet intimideren, sloeg aanvankelijk even hard als Serena Williams en imponeerde daarbij door een opmerkelijk tactisch inzicht.

Via een bloedstollende driesetter glipte de zeventienjarige Serena Williams alsnog naar de vierde ronde, nadat Clijsters bij een 5-3 voorsprong in de derde set nog op de drempel van de overwinning had gestaan. 'Natuurlijk voelde ik op dat moment de druk, maar ik was niet zenuwachtig', zei Clijsters. Ook Williams had in die fase naar eigen zeggen geen last van stress. 'Ik dacht alleen: dit mag me niet weer gebeuren, niet weer op een Grand Slam.'

Williams is bezig aan haar zevende Grandslam-toernooi. Besmet met de grootspraak van vader Richard liet ze bij elke gelegenheid weten voor de titel te komen, maar alle zes voorgaande keren diende ze vroegtijdig het toneel te verlaten. Toen het noodlot zaterdagavond opnieuw dreigde toe te slaan, vond Sereena Williams onvermoede krachten in haar lichaam.

Terwijl Clijsters voor de winst dacht te kunnen serveren, antwoordde Williams met een verwoestende return die het stadion een ovatie ontlokte. Aan de zijlijn pushte vader Richard met gebalde vuisten en hysterisch schreeuwend zijn dochter naar nog grotere hoogten. Van de zestien punten die daarna nog gespeeld werden, maakte Williams er vijftien en won derhalve.

'Ik zag mijn vader en wist: dit is waar we zoveel jaren voor gewerkt hebben. Ik mag dit niet verliezen. Ik was blij dat hij en mijn familie erbij waren', zei Serena Williams na afloop. Het Amerikaanse publiek koos opvallend genoeg niet onvoorwaardelijk haar zijde. Dat liet Williams naar eigen zeggen koud. 'Als ze van me houden is het oké. Zoniet, ook goed.'

Clijsters maakte naderhand geen woord vuil aan de intimidatie-praktijken, maar stak de hand in eigen boezem. 'Ik wilde graag winnen en Serena ook. We hebben beiden alles gegeven en zij had aan het eind net iets meer over. Misschien was ik op het eind iets te gehaast.' Williams op haar beurt was ook vol lof voor de Belgische. 'Kim zal zonder twijfel de komende jaren een gevaarlijke tegenstandster worden.'

Clijsters, die in de weken voorafgaand aan de US Open voor De Manege (Apeldoorn) uitkwam in de Nederlandse competitie, werd eerder al een grote toekomst voorspeld door Steffi Graf. De Duitse superster won in juni in de vierde ronde van Wimbledon van de Vlaamse tiener, vooral op grond van een grotere dosis routine en kracht. Na afloop overlaadde Graf haar tegenstandster niettemin met lof.

De uitwerking van die woorden bleek in New York, erkende Clijsters. 'Graf is altijd mijn idool geweest. Dat ze mij na Wimbledon een compliment maakte, heeft me heel veel zelfvertrouwen gegeven. Ik weet dat ik nog veel moet leren, maar ik geloof zeker dat ik nog beter zal worden.'

Meer over