Chinese tafeltennistop voor het oog van de wereld in staking

Schitteren deden de drie beste tafeltennisspelers ter wereld wel, dit weekeinde tijdens een internationaal toernooi in de west-Chinese stad Chengdu. Maar niet op het erepodium met gouden medailles om hun nek. Ma Long, Fan Zhendong en Xu Xin vielen op door afwezigheid: na een ongekend protest tegen het ontslag van hun trainer zitten ze in een kamertje van de Chinese tafeltennisbond zelfkritiek te schrijven.

Ma LongBeeld ap

De topdrie van de wereld kwam vrijdag niet opdagen voor de wedstrijd. 'We hebben geen verlangen meer om te spelen, want we missen Liu Guoliang', schreven Ma, Fan en Xu op hun Chinese twitteraccount. Ook het publiek scandeerde de naam van de populaire coach, die dinsdag onverwachts werd weggegezet op een bestuursfunctie in de Staatstafeltennisbond. Liu heeft in de tien jaar dat hij Chinese tafeltennissers trainde sterren voortgebracht die op elk internationaal toernooi domineren. Twee trainers van het mannenteam deden ook mee aan de geruchtmakende actie. Zo'n demonstratieve uiting van solidariteit met een in ongenade gevallen trainer is ongekend in China. Voor het oog van de wereld in staking gaan op het sportveld doen Chinese atleten niet.

Sport is in China politiek en atleten zijn aan strenge discipline onderworpen. Wat er ook aan schandalen of politieke spelletjes rond de selectie van spelers of benoemingen van coaches speelt, de affaires dienen in de boezem van de staatssportfederaties te worden uitgevochten. Achter gesloten deuren, en niet tijdens een internationaal toernooi waar 'de eer van het moederland op de eerste plaats staat', aldus de officiële reactie van de Staatssportfederatie. Dat is de overheidsorganisatie die de baas is over alle topsporters.

De nauwelijks verhulde woede over deze afgang druipt tussen de regels in de verklaring van China's hoogste sportbonzen door. 'We eisen dat atleten altijd, op elk moment pattriottisme en collectivisme als eerste prioriteit nemen. Een stevige ideologische overtuiging en strikte discipline zijn net zo belangrijk als een hoog niveau in de sport.'

Dat zal de Tafeltennisfederatie, die erkent dat er wat 'managementproblemen' binnen de gelederen zijn, de drie stakende tafeltennisspelers met een duchtig lesje bijbrengen. De opstandige spelers hebben al nederig excuses aangeboden aan 'de natie, het publiek en de fans' voor hun 'onverantwoordelijke gedrag'. 'We handelden impulsief omdat we niet volledig begrepen wat er speelde op managementniveau', aldus hun spijtbetuiging.

Meer over