Billy Fiske

Billy Fiske werd op 4 juni 1911 in New York geboren als zoon van rijke ouders. Ze stuurden hem voor zijn opleiding naar Europa....

In 1928 werd Fiske, 16 jaar oud, uitgekozen om één van de tweeAmerikaanse vijfmansbobsleeën te besturen op de Olympische Spelen van St.Moritz. Hij had niet voldoende ploeggenoten en zette daarom in een Parijsekrant een advertentie, waarin hij Amerikanen die olympisch kampioenbobsleeën wilden worden, opriep zich bij hem te melden. Drie van zijnuiteindelijke teamgenoten - geen van allen had ooit eerder een bobsleegezien - dankte hij aan deze advertentie. Ze gingen samen trainen enFiske en zijn teamgenoten wonnen met overmacht.

Vier jaar later, tijdens de Olympische Spelen van Lake Placid, herhaaldehij dit kunststukje met een aantal opvallende nieuwe teamgenoten: CliffordGrey, tekstschrijver van honderden Broadway-musicalliedjes (waaronder dehit Dream Lover), Jay O'Brien, met zijn 48 jaar liefst 28 jaar ouder danFiske, en Eddie Eagan, de olympisch kampioen boksen in het halfzwaargewichtvan 1920 en tot op de dag van vandaag nog steeds de enige atleet die zoweleen gouden medaille op de zomer- als op de winterspelen heeft gewonnen.

Fiske had Eagan ontmoet in Cambridge, waar Billy Fiske sinds 1928 stondingeschreven als student economie en geschiedenis. Erg hard studeerde Fiskeniet. In de jaren dertig kon men hem 's zomers in Hawaii of Californiëaantreffen, of in Frankrijk, waar hij met zijn Bentley de wegen van de Coted'Azur onveilig maakte. Ook reed hij een keer mee in de 24 uur van Le Mans.

In de Zwitserse skioorden deed hij het idee op om ook Aspen in de RockyMountains, in die tijd een grotendeels verlaten mijnwerkersstadje, om tetoveren in een skioord. Ook was hij als een soort filmproducer betrokkenbij het tot stand komen van de film White Heat, die op Hawaii werdopgenomen. Zijn voornaamste bezigheid bij de film bestond uit het flirtenmet Virginia Cherill, niet alleen de hoofdrolspeelster uit de film, maartevens de verloofde van acteur Cary Grant.

Hoewel Fiske nog steeds de beste was met bobsleeën, liet hij deOlympische Spelen in Garmisch-Partenkirchen van 1936 aan zich voorbij gaan.De voornaamste reden was zijn enorme afschuw van het Hitler-regime. In 1938trouwde hij met Rose Bingham, de voormalige Hertogin van Warwick. Hij hadintussen leren vliegen en toen de Tweede Wereldoorlog uitbrak, meldde hijzich direct als vrijwilliger bij de RAF.

Hij raakte tijdens gevechten op 16 augustus 1940 zwaargewond en stierfde volgende dag. Hij werd 29 jaar oud. Hij was de eerste Amerikaanse pilootdie het leven liet tijdens de Battle of Britain. In St. Paul's Cathedralin London werd in 1941 te zijner ere een bord onthuld met de tekst:'Williams Meade Lindsley Fiske, an American citizen who died that Englandmight live', een Amerikaan 'die stierf opdat Engeland kon leven'.

Dat het leven van Billy Fiske uiteindelijk een keer verfilmd zou worden,was te verwachten. In de zomer van dit jaar verschijnt de film The Few, metTom Cruise in de rol van Billy Fiske. De titel van de film verwijst naarde beroemde uitspraak van Winston Churchill - 'Never in the field of humanconflict was so much owed by so many to so few' - waarmee hij in hetEngelse parlement op 20 augustus 1940 de piloten eerde die in de luchtslagom Engeland vochten.

Martin van Neck

Meer over