Basketballer Henk Norel (21) gedraft door NBA-club

Basketballer (21) werd gedraft door NBA-club Minnesota Timberwolves. Het voelde als een mijlpaal. ‘Niet veel Nederlanders hebben dit gehaald.’

Van onze verslaggever Charles Bromet

Dat zijn 6-jarige buurjochie hem nog eens in verlegenheid zou kunnen brengen, daar had Henk Norel geen rekening mee gehouden. Hij mag graag dollen met dat mannetje. Dan vertelt hij hem, grappend, dat hij de koning is. Toen een delegatie van de Nederlandse basketbalbond hem deze week ophaalde bij zijn ouderlijk huis in Mijdrecht, konden zij er onmogelijk voorbij rijden.

Want met grote letters van stoepkrijt stond er namelijk ‘Henk is de koning’ op straat geschreven. ‘Ik ben blij dat ik dit nu direct even kan verklaren, anders krijg je weer zulke rare verhalen. Dat ik arrogant zou zijn of zo. En als ik iets niet ben, dan is het dat wel.’

In het topsportcentrum van Almere heeft Norel (21) zojuist de eerste training met de Nederlandse nationale ploeg afgewerkt, ter voorbereiding op een traject van vier EK-kwalificatiewedstrijden in augustus. Voordat hij aan de slag ging, moest hij eerst nog wel de felicitaties van zijn ploeggenoten in ontvangst nemen, want vorige week werd hij gedraft door NBA-team Minnesota Timberwolves.

Norel, die uitkomt voor de Spaanse topclub Joventut Badalona en al jaren geldt als het grootste Nederlandse basketbaltalent, wist dat hij als 47ste aan de beurt zou zijn. Dat was hem tevoren verteld. Toch glom hij van trots toen hij daar, in het Wamu Theatre in New York, omringd door zijn ouders en zussen zijn naam hoorde omroepen.

‘Het voelde als een mijlpaal, Ik dacht ook: yes, ik sta hier toch maar effe. Er zijn niet veel Nederlanders die dit hebben gehaald. Maar het zegt eigenlijk nog niet zoveel. Het enige dat is veranderd, is dat een NBA-team nu mijn NBA-rechten heeft. Maar ik blijf voorlopig bij Badalona basketballen, zodat ik voldoende speeltijd krijg. Dat is in deze fase van mijn carrière het belangrijkste.’

Niettemin heeft hij het gevoel dat het vervolgtraject van zijn basketbalcarrière is begonnen. ‘De stap naar de NBA, mijn uiteindelijke doel, is een stuk dichterbij gekomen. Maar ik laat mij niet verleiden nu al naar Amerika te gaan, want dan kom ik op de bank terecht. Dan ben je twee jaar verder en wil geen enkele Europese topclub je nog hebben.

‘Ik ben in Spanje destijds in de vierde divisie begonnen en ben daarna elk jaar een trede hoger gaan spelen. Die geleidelijke weg, trapopwaarts naar de top, wil ik nu niet onnodig versnellen. Ik heb ploeggenoten die fout zien maken en dat heeft me het een en ander geleerd.’

Ook zijn teamgenoot Ricky Rubio, het 18-jarige Spaanse supertalent, werd door Minnesota gedraft. Maar ook hij zal komend basketbalseizoen nog niet in de NBA te bewonderen zijn, vermoedt Norel. ‘Ricky heeft een buy-out van 6 miljoen dollar. Het maximale bedrag dat de NBA mag betalen is 5 ton. Nu probeert hij op allerlei manieren onder zijn 5-jarige contract uit te komen, dat hij als 15-jarige tekende. Want hij wordt nu zwaar onderbetaald. Hij kon natuurlijk ook niet weten dat hij al op zijn zeventiende een wereldster zou zijn.’

Norel verwacht dat een andere grote Europese club Rubio zal vastleggen. En dat betreurt hij, want samenspelen met de grootste belofte van het internationale basketbal is een niet te onderschatten voorrecht. ‘Welke basketballer speelt op zijn zeventiende al de olympische finale tegen Amerika. En hoe! Daar kan ik alleen maar groot respect voor hebben.’

Zijn eigen seizoen werd gekenmerkt door blessureleed. Zo scheurde de aanhechting van zijn lies bijvoorbeeld volledig af. ‘Dat was mijn eerste blessure in 21 jaar, dus ik ga ervan uit dat ik de komende 21 jaar nergens meer last van heb’, zegt hij lachend.

De komende weken is de NBA ver weg als Norel met de nationale ploeg een reeks van vier EK-kwalificatiewedstrijden succesvol tracht te doorstaan. Het eerste duel, de uitwedstrijd tegen koploper Montenegro op 15 augustus, is daarin cruciaal. ‘Mijn carrière vind ik ook pas geslaagd als ik met het Nederlands team op een eindtoernooi heb gestaan. Spelen in de NBA is slechts een deel van mijn droom.

‘Het bereiken van een EK lijkt me een realistisch doel. Maar we moeten wel een team worden. Het is niet zo dat Francisco Elson ons wel even naar de A-poule brengt. Iedereen zegt ook: nu gaat het gebeuren, deze zomer gaan we knallen.’

Bij het Nederlands team waant Norel zich deze dagen weer even in een totaal andere wereld. ‘In Badalona kan ik bijna niet over straat, terwijl in Nederland bijna niemand mij kent. Hier ben ik ook gewoon Henk. Op straat roepen ze me na: Hé lange, ik zag op tv dat je naar de NBA gaat. Nou ja, logisch met jouw lengte. Weten zij veel.’

Basketballer Henk Norel in actie. (ANP) Beeld
Basketballer Henk Norel in actie. (ANP)
Meer over