Amerika geniet: Yankees tegen Braves

Een droomfinale, zo noemen ze het in de Verenigde Staten: de New York Yankees tegen de Atlanta Braves. Het honkbal had niet beter bediend kunnen worden dan met een World Series tussen deze twee grootheden....

Van onze sportredactie

Aan dat laatste willen de spelers van de Braves niet worden herinnerd. Voor de vijfde keer sinds 1990 staat de ploeg in de eindstrijd die slechts een keer winnend werd afgesloten. De laatste keer dat het mis ging was in 1996. Ook toen waren de Yankees de tegenstander. De ploeg uit Atlanta begon destijds als favoriet, liep soepel uit naar een 2-0 voorsprong in wedstrijden, maar moest uiteindelijk het hoofd buigen voor een beter, en vooral gretiger team uit New York.

Vandaag beginnen de Braves op hun thuisbasis Turner Field dan ook liever als de underdog. Wie toch de fout maakt te vragen naar de bittere ervaring van drie jaar terug kan een snauw krijgen. 'Dat interesseert niemand meer', aldus een geïrriteerde Brian Jordan. 'Het heeft geen zin stil te staan bij het verleden', aldus een even geërgerde werper Tom Glavine.

Over het risico van onderschatting hoeven de fans van Atlanta dit jaar niet in te zitten. De Antilliaan Andruw Jones heeft beduidend meer vertrouwen in zichzelf en zijn ploeggenoten dan destijds. 'We zijn als ploeg sterker en hechter. Drie jaar geleden kenden we een seizoen zonder tegenslagen. Er waren weinig geblesseerden en alles leek te lukken. Dat heeft ons tegen de Yankees de kop gekost.'

De derde honkman roemt de mentale weerstand van de Braves. De vorm is volgens Jones laat gekomen. Hij noemt het een voordeel dat zijn ploeg de laatste weken veel heeft moeten spelen.'Een flink aantal duels hebben we pas kunnen beslissen in de laatste innings. Dat geeft een goed gevoel. Het brengt je in vorm voor een reeks finales.'

In het verleden waren de Braves, spelend in de American League, in de eerste week van september al 'veilig' 'We waanden ons oppermachtig, namen gas terug en gunden onszelf de tijd om te herstellen. Maar eenmaal bij de start van de World Series konden we de knop niet meer omdraaien.'

Voor de Yankees uit New York staat er de komende weken naast sportief succes nog iets anders op het spel: eeuwige roem. Vierentwintig keer eerder won de ploeg de World Series. De uitdaging om in de laatste eindstrijd van deze eeuw voor de 25ste te winnen, houdt de gemoederen al enige tijd bezig. Bij de Yankees wil echter niemand vooruitlopen op deze mijlpaal.

Zij zien overeenkomsten met 1996 en waken voor het soort optimisme dat de Braves destijds fataal werd. De macht waarmee de Yankees de competitie beheerste is tanende. Zeker vergeleken met 1998 toen het seizoen werd afgerond met de opmerkelijke cijfers van 125 overwinningen en 50 nederlagen. Het hoogtepunt was de World Series waarin de San Diego Padres werden weggeveegd, 4-0.

Die dominantie is niet langer aanwezig in het Newyorkse spel. Een overwinning in de best-of-seven-reeks is echter zeker geen onmogelijke opdracht. De werpersstaf is degelijk en ook aan slag heeft de ploeg mannen die de bal kunnen raken. Misschien wel het belangrijkste is de routine waarop de Yankees kunnen terugvallen.

Voor de fans staat het dan ook al vast. De opvolgers van DiMaggio, Gehrig, Mantle en 'Babe' Ruth zullen zegevierend uit de strijd komen. De Tickertape Parade kan nu al gehouden worden.

Meer over