INTERVIEW

'Als je wilt winnen zijn harde tackles nodig'

De titel ligt voor Ajax binnen handbereik, denkt Nemanja Gudelj. Als de ploeg er maar voor vecht.

Beeld VI IMAGES

In het hart van het elftal van koploper Ajax speelt een veelzijdig persoon. Op Nemanja Gudelj (24) kun je niet een stempel drukken. Of je moet er vijf hebben.

Hokje 1: De mannetjesputter

Verantwoordelijkheidsgevoel. Ervaring. Duelkracht. Inzicht. Ja, als dat je kenmerken zijn als voetballer, dan word je al snel als controlerende middenvelder gelabeld. Als balansbrenger. Of bodyguard, zo u wilt.

Het gebeurde Nemanja Gudelj toen hij vorige zomer voor 6,5 miljoen euro van AZ naar Ajax verhuisde. 'Frank de Boer dacht dat ik voor de defensie het meest van waarde kon zijn voor de ploeg', vertelt hij.

Bij zijn eerste club, NAC, speelde Gudelj een stuk aanvallender, bij zijn vorige vereniging AZ kreeg hij een harder, meer fysiek profiel. Hij tackelt vol overgave. Soms bijna op het overdrevene af. 'Bij een tackle moet je er zeker van zijn dat je de bal hebt. Of de man. Je moet iets raken, de man of de bal. Want als je ligt, kun je niets meer.'

Willem II-speler Andrade raakte begin dit seizoen zwaar geblesseerd na een duel met de inglijdende Ajacied. In de media werd Gudelj geslacht. 'Hij had op dat moment pech dat hij verkeerd met zijn been uitkwam. Dat wil niet zeggen dat ik er niet van baalde dat hij zo zwaar geblesseerd raakte. Dat heb ik hem ook laten weten.'

Soms, zo geeft hij toe, dient zo'n tackle ook een ander doel dan de bal te veroveren. 'Dan wil ik het team wakker schudden met een redelijk grove overtreding.'

Kritiek daarop ondergaat hij onaangedaan. 'In het buitenland zie je zoiets veel vaker, klinkt er zelfs applaus. Hier moet alles volgens het boekje. Mark van Bommel is de eerste die daartegenin ging. Hij was een voorbeeld voor me. Voetbal gaat om winnen. Je moet er een paar in je team hebben die zo denken.'

Juist Ajax is de club van de voetbalpuristen. Wat moest Ajax met zo'n dure bikkelaar die wat weinig risico nam in zijn passing en ook nog af en toe zijn man uit het oog verloor, zo klonk het geregeld voor de winterstop. 'Ook ik moest wennen. Soms liep het minder. Maar we bleven wel winnen. Dat vond ik belangrijker dan kritiek op mijn spel.'

Hokje 2: De trukendoos

Sinds een paar maanden wisselt Gudelj het controleurswerk af met Riechedly Bazoer en trekt hij meer naar voren. 'We zijn daar samen met de trainer op gekomen na de wedstrijd tegen Heerenveen. Toen was het middenveld heel beweeglijk, we scoorden veel. Er was altijd iemand onderweg.'

Zowel vorm, waardering als zelfvertrouwen groeiden. Dat leidde zelfs tot enkele frivole trucs die Gudelj de dag nadien uitlicht op zijn Instagram-account. 'Dat is toch leuk voor het publiek. Daarbij toon ik graag mijn veelzijdigheid. Zelfs van dienende middenvelders worden aanvallende acties verwacht. Kijk naar Pogba, dat is de meest gewilde middenvelder van het moment. Die kan alles.'

Hokje 3: De ijdeltuit

Ook het uiterlijk van dienende middenvelders is veranderd. Dat waren altijd types zonder opsmuk. Zelfs bij Ajax. Søren Lerby. Jan Wouters. Jan van Halst. Gudelj zit wekelijks bij de kapper, zijn lijf is bezaaid met tatoeages, daaroverheen prijkt vrij extravagante kleding. Op zijn filmpjes op Instagram zie je hem uitdagend in de camera knikken. Laconiek: 'Je wilt je volgers ook iets geven.'

Dan lacht hij. 'Ja, ik ben ijdel. Als ik een spiegel zie, kijk ik er altijd wel even in. Van jongsaf aan. Uitstraling vind ik belangrijk. Mijn moeder helpt me als ik twijfel over een outfit. Van haar mag het best extravagant.'

Hij is een vrouwenidool. 'Sommige vrouwen proberen zelfs bevriend te raken met mijn moeder om dichter bij mij te komen. Daar kan ze een boek over schrijven.'

Ze kunnen zich de moeite bijna besparen. 'Ik ben op de goede weg nu met iemand en voel me ook rijp voor die stap.'

Hokje 4: De asceet

Na de nabesprekingen van Frank de Boer praat Gudelj ook nog uitgebreid met zijn vader, de oud-prof en trainer Nebosja Gudelj. 'Die kijkt mijn wedstrijd twee keer achter elkaar. Dan vind je nog meer dingen. Hij is kritisch. Dat is goed voor me.'

Jarenlang trainde hij met zijn vader bijna dagelijks in het Bredase Mastbos. 'Zware sessies. Er ligt aardig wat kots van mij in dat bos. Maar ik voelde tijdens trainingen dat ik sterker was dan anderen en dat gaf me een machtig gevoel. En motivatie. Natuurlijk heb ik soms gezegd: hoe lang nog pap? Dan zei hij: oké, we gaan naar huis. Mocht ik aan mijn moeder uitleggen dat ik niet wilde rennen. Daar baalde ik van en dan realiseerde ik me: ik moet mijn mond houden en rennen.'

Dat klinkt streng. 'Maar ik geef ze nu volmondig gelijk. Je moet kinderen de goede richting opsturen. Ik vind dat de Nederlandse jeugd te veel wordt verwend. Het mag best wat strenger. Dat is ook liefde. Want je wilt dat iemand het beste uit zichzelf haalt.'

Zijn broertje Dragi, die in de Ajax-jeugd speelt en met wie hij een woning deelt, mag van Nemanja pas naar de bioscoop als hij een uurtje voor zichzelf heeft getraind. Op de club, bij de fitness of gewoon thuis waar ze een soort krachthonkje hebben ingericht. Bij Ajax is hij minder dwingend. 'Ik probeer vooral te stimuleren door het goede voorbeeld te geven. El Ghazi zei laatst tegen me: 'Ik heb nog nooit zo vaak in het krachthonk gezeten. Jij hebt me meegesleept in je fanatisme.' Dat vind ik mooi.'

In zijn moeder heeft hij een persoonlijke voedingsdeskundige. Voor hem geen pasta op de wedstrijddag. 'Ik eet al maanden geen vaste dingen meer als ik moet voetballen.'

Wat dan wel? Glunderend: 'Een shake met banaan, suikervrije cruesli, rijstmelk, noten, zaden. En verse vruchtensappen. Dan nog een shake met veel eiwitten en nog een soort bruine energiedrank. Zes uur voor de wedstrijd eet ik niks meer. Alleen nog fruitsmoothies. Sindsdien voel ik me veel beter, speel ik ook beter. Bij AZ had ik soms in de rust last van mijn maag. Nu voel ik me boordevol energie en toch licht.'

Hokje 5: De serviër

Het Nederlands elftal zou Gudelj in zijn huidige vorm prima kunnen gebruiken, maar de Servische bond handelde sneller. 'Anders was de keuze moeilijk geweest. Ik ben blij dat het zo gelopen is, ondanks dat ik onder de huidige bondscoach van Servië niet meer wil spelen. Ik krijg kippevel als ik het Servische volkslied hoor, het Nederlandse ken ik veel minder goed. Ik voel me ook volbloed Servisch. In Nederland heb ik het enorm naar mijn zin, maar het is echt mijn tweede land.'

Zijn fanatieke inborst voert hij terug op zijn wortels. 'Serviërs zijn trots, wat dat betreft pas ik goed bij Ajax.'

Hij roept spelers op meer op zichzelf te focussen. 'Dat moet onze kracht zijn. We zijn voor die wedstrijd tegen PSV totaal niet bezig geweest met dat anderen steeds riepen dat PSV beter was. We geloofden in onszelf en ons strijdplan.'

De winst in het duel waarin mogelijk de competitie beslist werd en waarin Gudelj excelleerde was volgens hem superbelangrijk. 'Mentaal, maar ook doordat we nu leiden. Dit mogen we niet meer weggeven. We moeten van onszelf eisen dat we telkens met het vuur spelen, zoals we deden tegen Feyenoord en PSV. Als wilde leeuwen. Wilde leeuwen mét techniek.'

Meer over