Alle ballen op Ronaldinho, weet de gamer

Een ambiance als bij het echte WK, maar de deelnemers aan het WK voor gamers in Amsterdam missen het charisma van de sterren op het gras....

Van onze medewerker Jamie Tio

Lange slungelige nerds, verdwaalde skaters en verveelde pubers: de sterren van de FIFA Interactive World Cup – het WK voetbal voor gamers – steken schril af bij de spelers die afgelopen zomer bij het officiële wereldkampioenschap schitterden.

Niet alleen ontberen de virtuele spelers het charisma van de echte vedetten, maar ook de beleving is bij de 128 finalisten zaterdagmiddag ver te zoeken. Stoïcijns naar het beeld starend, de iPod stevig in de oren geplugd, spelen ze hun wedstrijden, zonder ook maar een spier te vertrekken.

De deelnemers doen op die manier geen recht aan de ambiance in de Amsterdamse Westergasfabriek. In het midden van de grote cirkelvormige arena, omringd door tribunes en een groot podium, staan 30 spelcomputers in een kring opgesteld. Staand onder de felle lampen, gadegeslagen door horden jonge fans en belangstellenden, spelen ze het spel FIFA 07.

De 31-jarige Stefan Baars, een van de zeventien Nederlandse finalisten, wijt de tamme sfeer onder de finalisten aan de imponerende omgeving. ‘Het ziet er ontzettend gaaf uit hier, maar ik kan me moeilijk concentreren. Ik ken mijn eigen spel, zoals ik dat thuis speel, niet meer terug als ik hier sta.’

Veel spelers mogen dan misschien gehecht zijn aan hun vertrouwde speelplek thuis, de FIFA vindt dat de gamers een podium verdienen om hun kunsten aan een breed publiek te tonen. ‘Wij willen de spelers een passend kampioenschap aanbieden en zo hun kwaliteiten erkennen. De deelnemers zijn erg goed. Het is bijzonder te zien hoe ze hun vaardigheden, mentale weerbaarheid en anticiperend vermogen gebruiken. Ze bezitten dezelfde capaciteiten als de echte voetballers, zegt FIFA-bestuurslid Chuck Blazer.

Samen met spelletjesproducent Electronic Arts en Xbox is de wereldvoetbalbond twee jaar geleden begonnen met de FIFA Interactive World Cup. In 2004 en 2005 deden maximaal tien finalisten mee, maar dit jaar is het toernooi flink uitgebreid. ‘In de toekomst is het bedoeling dat het evenement doorgroeit’, zegt Richard Stolk, Electronic Arts-manager voor de Benelux. ‘Gaming als vorm van entertainment wordt steeds populairder. De drang naar onderlinge competitie speelt daarbij een belangrijke rol.’

Om de concurrentie tussen de spelers te bevorderen is de opzet van het toernooi zo veel mogelijk gespiegeld aan die van het officiële WK. De afgelopen twee maanden zijn wereldwijd meer dan 30 duizend kwalificatiewedstrijden georganiseerd, die finalisten uit 28 landen opleverden. In de finaleronde maken de deelnemers in een-tegen-een wedstrijden van vijftien minuten uit wie doorgaat. Eerst worden poulewedstrijden afgewerkt, daarna volgt een knock-outfase.

De sterkste spelers onderscheiden zich zaterdagmiddag al snel van de mindere goden, maar in de laatste paar ronden zijn de verschillen miniem. Veel wedstrijden kennen hoge uitslagen, geluk speelt een grote rol. Dat beaamt Nederlands kampioen Mark Schalken (18): ‘Tactiek is belangrijk, je moet goed nadenken over hoe je gaat spelen, maar je moet wel het balletje mee hebben.’

Toch proberen veel van de deelnemers het toeval uit te sluiten door te spelen met een van de teams waarin Ronaldinho voorkomt, Barcelona of Brazilië. De wereldvoetballer van 2005 is verreweg de beste speler in het spel en rent twee keer zo hard als zijn tegenstanders.

Ook de 17-jarige Andries Smit, die met Brazilië speelt, maakt gretig gebruik van diens virtuele kunsten. Zodra hij kans ziet, speelt hij de bal naar Ronaldinho. Vervolgens steekt hij in een meterslange sprint, al kappend en draaiend, het hele veld over, om te besluiten met een kunstig schot of een mooie lob. En dat de hele wedstrijd lang, elke ronde weer.

De eenzijdige tactiek van de Hagenaar blijkt iedereen te machtig. Na een zenuwslopende kwart- en halve finale verslaat hij in de spannende eindstrijd zijn Oostenrijkse tegenstander met 6-4, waarna hij een oerkreet slaakt en zijn gebalde vuisten heft.

‘Ik ga niet meer naar school, maar game fulltime, soms wel de hele dag’, zegt Smit na zijn zege. Die toewijding levert hem de hoofdprijs van 15 duizend euro en een trip naar het FIFA-gala in Zürich op.

De prijs komt hem toe, omdat hij in tegenstelling tot zijn concurrenten zijn emoties openlijk toont en de sfeer van het toernooi volledig in zich opneemt. Smit: ‘Het is net alsof je echt voetbalt, alsof je scoort in een vol stadion. Al die mensen die om me heen staan te juichen als ik een doelpunt maak, dat is echt geweldig!’

Meer over