All Blacks weer favoriet voor de wereldtitel

Dit weekeinde staan de kwartfinales van het vierde WK Rugby op het programma. Wales, Australië, Zuid-Afrika, Frankrijk en Nieuw Zeeland kwalificeerden zich als groepswinnaars rechtstreeks....

ZEVEN VAN de acht kwartfinalisten bij het WK rugby drongen ook bij de eerste editie in 1987 al door het eliteveld van de laatste acht. Zes landenteams gelukte dat in 1991 opnieuw en weer zeven van de huidige topacht waren er vier jaar geleden ook bij.

Het gat tussen de toplanden en de overige deelnemers is in het rugby zo groot dat het publiek in de eerste ronde een aaneenschakeling van non-wedstrijden te zien kreeg. Of zoals de Zuid-Afrikaanse coach Nick Mallet het typeerde: 'Als je een wedstrijd tegen een zwak team met veertig punten verschil wint, heb je hopeloos gespeeld. Win je met honderd punten verschil, dan was je tegenstander hopeloos.'

De enige echte verrassingen tot dusver waren de overwinning van Samoa op Wales en de winst van Argentinië op Ierland in de playoffs. Ze vormen samen met de stunt van Samoa tegen Wales in 1991 überhaupt de enige verrassingen in de WK-geschiedenis.

In de kwartfinales, die vandaag beginnen, zijn de ploegen eindelijk aan elkaar gewaagd. Van de overgebleven acht deelnemers geldt het team van Nieuw Zeeland, dat morgen tegen Schotland zal aantreden, als de grote favoriet voor de wereldtitel.

De All Blacks, wereldkampioen op het eerste WK in 1987, verloren slechts tweemaal in de WK-geschiedenis: in de halve finales van het WK in 1991 tegen Australië, de latere wereldkampioen, en de finale tegen Zuid-Afrika vier jaar geleden.

In de eerste ronde liet Nieuw Zeeland veruit het beste rugby zien. De All Blacks beschikken op dit moment over de beste aanval en de beste verdediging van de wereld. De ploeg versloeg in de eerste wedstrijd Tonga simpel met 45-9. Vervolgens werd Engeland, in de mooiste wedstrijd van het toernooi tot nu toe, met 30-16 teruggewezen. In de laatste groepswedstrijd werden de arme Italianen met 101-3 verpletterd. De Kiwi's bleven niettemin ver verwijderd van hun eigen WK-record uit 1995. De ploeg gaf Japan toen een pijnlijke rugbyles: 145-17.

Uitblinker bij de Nieuw Zeelanders is de na een ernstige ziekte teruggekeerde vleugelaanvaller Jonah Lomu. De 1.96 lange en 118 kilo zware reus is topscorer van het toernooi met vijf tries.

Een andere titelkandidaat is Australië. De Wallabies stuiten in de kwartfinales op Wales. De Australische ploeg won zonder noemenswaardige inspanningen zijn groepswedstrijden tegen Roemenië, Ierland en de Verenigde Staten. De ploeg liet bij vlagen haar grote kwaliteiten zien, maar was zo superieur dat ze in grote delen van de wedstrijd met de handrem aan speelde.

Vooral de Australische verdediging maakte een zeer sterke indruk. De aanval stelt vooralsnog teleur. De Australische forwards kregen veel mogelijkheden, maar gingen daarmee erg slordig om. De voornaamste zorg voor de Wallabies lijkt dan ook het verlies van steraanvaller Toutai Kefu op te vangen. Kefu werd voor het neerslaan van zijn tegenstander in de wedstrijd tegen Ierland twee weken geschorst.

Op de Engelse schouders rust de hoop om de wereldtitel eindelijk naar Europa te halen. Immers nog nooit veroverde een land uit het noordelijk halfrond het WK. Engeland speelt goed georganiseerd en gegroepeerd in de aanval. Vooral tegen Tonga (101-10) scoorde de ploeg de ene na de andere try. Alleen de verdediging bezorgde de Engelse coach Clive Woodward kopzorgen. Met name tegen Nieuw Zeeland en Fiji liet de ploeg heel veel steken vallen.

Tegenstander van de Engelsen in de kwartfinale is titelverdediger Zuid-Afrika. De ploeg presteerde in de eerste ronde ondermaats. Hoewel de 46-29 overwinning op Schotland overtuigend was, speelden de Springboks knullig in hun wedstrijden tegen Spanje (47-3) en Uruguay (39-3). De ploeg maakte in de wedstrijden zoveel fouten, dat de Zuid-Afrikaanse pers al rekening houdt met een vroegtijdige uitschakeling.

Frankrijk treedt in de andere kwartfinale zorgeloos aan tegen Argentinië. De Franse ploeg liet in de eerste ronde zien eindelijk op de weg terug te zijn. Les Bleus, die in 1997 en 1998 nog overtuigend het Vijflanden-toernooi wonnen, leek het afgelopen jaar de weg helemaal kwijt te zijn. De Fransen werden laatste op het Vijflanden-toernooi en verloren zes van de laatste acht oefenwedstrijden. De irritaties in het Franse kamp liepen zo hoog op dat de ploeg met alles en iedereen in conflict raakte en de Franse supporters zelfs van het trainingsveld liet verwijderden omdat de ploeg werd uitgelachen. Tegenstander Argentinië is de grote verrassing in de kwartfinales. De ploeg dankt dit succes vooral aan aanvaller Gonzalo Quesada. Quesada scoorde tot nu toe 89 van de 117 punten voor de Pumas.

Ondanks hun gemeenschappelijke achtergrond blijven Union en League gescheiden organisaties. De twee bonden zijn inmiddels zelfs zo ver uit elkaar gegroeid dat beide rugbyvarianten zelfs als een aparte sport kunnen worden beschouwd.

Meer over