Zwart verleden haalt Lloyd's of London in

De voorvaderen van Deadria Farmer-Paelmann werden in de zeventiende, begin achttiende eeuw in Sierra Leone een schip opgeranseld om aan de andere kant van de oceaan, op een Amerikaanse plantage, als slaaf aan het werk te worden gezet....

Bovenaan haar lijstje prijkt sinds maandag de bekendste naam uit de Britse verzekeringswereld: Lloyd's of London. Van het bedrijf dat es verzekert van maanreizen tot voetballersknie wordt een smartengeld get van vele miljarden euro's. Volgens Farmer-Paelmann en negen andere klagers heeft Lloyd's de schepen verzekerd die meer dan tien miljoen Afrikaanse slaven vervoerden.

Het Britse bedrijfsleven is in dit opzicht wel wat gewend. De afgelopen jaren zijn tal van ondernemingen aangeklaagd omdat ze geheuld zouden hebben met het vroegere apartheidsregime in Zuid-Afrika. De meeste processen liepen met een sisser af, al was het maar omdat zwarte Zuid-Afrikanen besloten om het racistisch verleden van hun land te laten rusten. Maar of de bv Engeland er dit keer zo genadig van afkomt, is zeer de vraag. In het verleden liepen slavenprocessen op niks uit, omdat klagers niet konden aantonen dat hun voorvaderen als slaven van de Afrikaanse westkust waren weggevoerd. 'We stonden als handelswaar in de bevrachtingslijsten', zegt Farmer-Paelmann. 'Niet met onze naam, nationaliteit of etnische afkomst, wat met andere immigranten naar de Verenigde Staten wgebeurde.'

De tien 'aanklagers' van Lloyd's beschikken echter over een nieuw wapen: DNA. Met dit erfelijk materiaal hebben ze hun voorvaderen uit de tijden van slavernij opgespoord. Zo zegt Farmer-Paelmann af te stammen van het Mende-volk uit Sierra Leone.

Bedrijven als Lloyd's hebben in het verleden betoogd dat zij niet de schuld kunnen dragen van praktijken van drie eeuwen geleden. Om die reden heeft de groep van tien de beschuldiging van 'genocide' aan de aanklacht toegevoegd, een vergrijp dat in de Amerikaanse wet een status aparte heeft. De regels voor verjaring doen hier geen opgeld.

Tenslotte hebben de klagers een advocaat in de arm genomen wiens naam bestuurskamers doet sidderen. Edward Fagan is een Amerikaanse raadsman die de afgelopen jaren Duitse en Zwitserse bedrijven tot compensatie dwong voor het van de nazi's in handen krijgen, en vervolgens houden, van joodse bezittingen tijdens de Tweede Wereldoorlog.

Lloyd's wilde maandag niet officieel reageren op de aanklacht. Als de verzekeraar het schip ingaat, komt de miljardenclaim terecht bij de 'leden' van het bedrijf die met hun eigen vermogen de risico's afdekken. De winst van een miljard Britse pond die voor dit jaar wordt verwacht, zal niet genoeg zijn om het zwarte verleden van Lloyd's weg te poetsen.

Meer over