Zoekende gamesbaas die op level 13 bleef steken

John Riccitiello stapt op bij gamesuitgever Electronic Arts. Hij wordt bejubeld én gehaat door spelers. Maar het zijn de beleggers die tot 'game over' besloten.

Electronic Arts, een van de grootste uitgevers van computerspellen ter wereld, werd vorig jaar uitgeroepen tot het belabberdste bedrijf van de VS. De onderneming 'versloeg' in de laatste stemronde Bank of America, een van de grote zondaars in de bankencrisis van 2009. Hoe bont moet je het als gamesuitgever hebben gemaakt als consumenten jou tot zwarte schaap verkiezen boven een graaiersbende?

Over die vraag kan John Riccitiello (53) straks nadenken. De man die zes jaar aan het roer stond van Electronic Arts kondigde dinsdag zijn vertrek aan. De topman stapt al over twee weken op, zonder dat er opvolger is. Dat versterkt het idee dat Riccitiello eerder wordt geduwd dan dat hij uit eigen beweging de uitgang opzoekt.

Gamers kunnen genoeg redenen noemen voor Riccitiello's afgang. Het laatste dieptepunt was de stotterende start van SimCity, twee weken terug.

Op deze nieuwe versie van de befaamde stadsimulator hadden miljoenen fans tien jaar gewacht. Dat geduld werd niet beloond. SimCity is alleen te spelen als de speler verbinding met internet heeft. Dat moet het samen steden bouwen bevorderen en illegale kopieën tegengaan, maar had als gevolg dat honderdduizenden kopers hun virtuele stad niet konden bouwen toen het netwerk de toeloop niet bleek aan te kunnen.

Riccitiello wordt gezien als de kwade genius achter allerlei opzetjes om gamers voor hetzelfde spel meer geld uit de zak te kloppen. Zo betaalt iemand die de voetbalsimulator FIFA tweedehands koopt nog een keer voor toegang tot onlinetoernooien. Electronic Arts vraagt ook geld voor extra content bij games die volgens consumenten en recensenten tot de kern van een spel behoort.

Electronic Arts staat bekend om geliefde series als FIFA, Dead Space, Crysis en Mass Effect. Maar het verkoopt voor het volle pond ook sequels die elk jaar verschijnen en slechts beperkte verbeteringen bieden, of helemaal niet.

Riccitiello's grootste zeperd was vorig jaar Star Wars: The Old Republic. Dit spel had het kroonjuweel van concurrent Activision Blizzard moeten wegvagen. Dat World of Warcraft is een immens rollenspel met mondiaal 9,6 miljoen deelnemers, die daar elke maand 13 euro voor over hebben. Dit verdienmodel bleek bij Star Wars niet te werken. Electronic Arts geeft het spel nu weg in de hoop dat liefhebbers betalen om verder te spelen.

Verdiensten heeft Riccitiello ook. Electronic Arts vertrouwde tot zijn aantreden in 2007 op grote titels voor de spelcomputers. Riccitiello had oog voor de nieuwe gamer, die op internet en mobieltjes vermaak zoekt.

De problemen van Electronic Arts zijn niet uniek. Ook andere uitgevers kampen met de sterk veranderende markt. Van een iPhone-app van 89 cent moet je er veel verkopen om het wegvallen van een PlayStation-game van 60 euro te compenseren.

Riccitiello had de pech dat de transformatie gepaard gaat met financiële malaise. Begin dit jaar stelde Electronic Arts zijn verwachtingen voor dit jaar naar beneden bij. Voor beleggers was dat de zoveelste tegenslag.

De prijs voor het belabberdste bedrijf van de VS is een gouden drol. Misschien laat Riccitiello het beeldje op zijn bureau staan. Als waarschuwing voor zijn opvolger.

undefined

Meer over