Zijn er ook goede barbaren?

Private-equityfondsen staan sinds de klassieker over de ondergang van het conglomeraat RJR Nabisco bekend als barbaren voor de poort. Ze bestaan uit groepen hebzuchtige investeerders die met geleend geld ondergewaardeerde bedrijven opkopen met het doel ze later met forse winst te verkopen. Meestal nemen ze daar een termijn van drie tot vijf jaar de tijd voor.

Dat de medische dienstverlener Mediq (het vroegere OPG) zich gelukzalig in de armen van een private-equityfonds heeft geworpen om van de hijgerigheid van de op korte termijn denkende beursbeleggers te worden verlost, zoals het bestuur wil doen geloven, is een contradictio in terminis.

Private equity is geen warm nest. Integendeel, het is de laatste vluchthaven voor desperate bedrijven die geen andere uitweg hebben. 'Private equity doet precies het omgekeerde van wat de naam belooft. Het versterkt niet het eigen vermogen, maar zadelt een bedrijf op met een enorme schuld', oordeelde de steenrijke belegger Warren Buffett genadeloos. Er is geen aanwijzing dat Advent minder inhalig is, of kieskeuriger, dan private-equitybarbaren als KKR, Blackrock, Carlyle of Bain Capital, het fonds waarmee de Republikeinse presidentskandidaat Mitt Romney zijn miljoenen verdiende door bedrijvenhandel.

In de loop der jaren kocht en verkocht Advent in 35 landen zo'n 250 bedrijven, waaronder winkelketens, leveranciers van bouwmaterialen, restaurants, het Bulgaarse staatstelefoonnet en een Chinese werf.

De zorg is voor Advent een geliefd doelwit, omdat die enerzijds weinig efficiënt is en anderszijds groeiperspectieven biedt. In de medische sector kocht het fonds vorig jaar al Priory Group, vooral bekend van de Londense verslavingskliniek Priory, waar beroemdheden als Kate Moss of Ronnie Wood proberen af te kicken van hun verslavingen aan drank, drugs, seks of sms'en. En hoewel de Britse vereniging van psychotherapeuten vraagtekens plaatst bij de behandelmethoden, geldt zelfs een plekje op de wachtlijst als cool.

Mediq (onder meer 225 apotheken) is heel wat minder cool. Maar Advent International kan dit voor een vriendenprijs van 775 miljoen euro overnemen. Omdat de marges op generieke geneesmiddelen als sneeuw voor de zon zijn weggesmolten, is de koers gekelderd en zullen beleggers eieren voor hun geld kiezen. De aankoopsom zal grotendeels boven op Mediqs huidige schuld van 240 miljoen euro komen, zodat het bedrijf het water aan de lippen staat. Advent heeft beloofd het bedrijf niet als een citroen uit te knijpen noch het te strippen en verramsjen. Het wil Mediq de kans geven weer te groeien door bedrijven over te nemen.

Misschien zijn er goede barbaren. Maar beloften van investeerders, die jaarlijks een management fee eisen van 2 procent en een rendement van 20 procent, moeten met een korreltje zout worden genomen.

REAGEREN?

P.DEWAARD@VOLKSKRANT.NL

undefined

Meer over