Zelfverzekerd UPC vaag over kastjes

Uiterlijk is de top van UPC steevast de rust zelve. Topman M. Schneider zat maandag tijdens de toelichting op de jaarcijfers met zijn bril te spelen, terwijl financieel directeur C....

Het nettoverlies (4,4 miljard gulden) groeide vorig jaar tot het dubbele van de omzet (2,2 miljard gulden), waarvan driekwart (ruim 1,6 miljard gulden) direct als rentebetaling weer de deur uitvloog. Niettemin sprak het bedrijf van 'alweer een solide kwartaal'. Bracken, die intussen een langlopende schuld van 17,8 miljard gulden beheert, meldde zelfs dat UPC 'in goede conditie' verkeert.

Geld lijkt inderdaad - voorlopig - niet het probleem bij het kabelbedrijf. UPC zegt vooruit te kunnen tot 2003; plannen om onderdelen af te stoten zijn er niet. Het verlies voor afschrijvingen en rente moet dit jaar dalen van 363 miljoen tot 200 miljoen euro, terwijl volgend jaar operationele winst wordt verwacht.

Fundamenteler is de vraag of UPC erin slaagt zijn plannen uit te voeren, en zijn klanten massaal betaaldiensten te laten afnemen - daarmee hoopt het bedrijf ooit ook nettowinst te maken.

Schneider cum suis bleven echter uiterst vaag over de crux van UPC's strategie: het verspreiden van digitale kastjes waarmee klanten betaaldiensten kunnen afnemen. De bundeling van televisie, internet en telefonie (de zogeheten 'triple play') verloopt traag - er zijn tot op heden slechts 26 duizend set top computers verspreid.

De huidige kastjes hebben bovendien slechts een beperkt aantal functies, omdat Microsoft er nog niet in slaagde de juiste software te leveren. UPC kan niet zeggen hoeveel van de voor dit jaar geplande 250 duizend kastjes klaar zijn voor het volledige betaalpakket.

Per klant boekte UPC vorig jaar een omzet van bijna 11 euro per maand, vooral via de doorgifte van tv-signalen. Over enkele jaren moet dat dankzij de kastjes 25 euro zijn. 'Ik vind dat heel erg optimistisch ingeschat', zegt H. van de Meent, analist bij NIB Capital. 'Kijk naar mobiele telefonie. Daar dalen de opbrengsten per gebruiker steeds verder. Ik vraag me af of de grote massa bereid is maandelijks zo veel extra te betalen.'

Topman Schneider noemt de vertraging bij het uitrollen van de digitale diensten 'frustrerend'. Met Microsoft wordt 'erg hard gewerkt' aan een oplossing, hoewel Microsoft nog niet definitief is aangewezen als leverancier. 'Hoe langer het duurt voor de kastjes echt werken, hoe langer het duurt voor UPC zijn inkomsten ziet stijgen', zegt Van de Meent. 'Dit is echt van levensbelang voor UPC.'

Een gedwongen openstelling van zijn netwerk voor concurrenten verwacht UPC niet. Wel maakte operationeel directeur Musselman klanten excuses. 'We hebben vorig jaar onze focus uit het oog verloren. We gaan rekeningen sturen die kloppen, en de telefoon opnemen als er gebeld wordt.'

Meer over