Zeilvrije dag levert toch spanning op

Voor zeilliefhebbers die de strijd om de America's Cup volgen was het maandag een spannend dagje, ook al racete er voor de kust van het Nieuw-Zeelandse Auckland geen van de deelnemers....

Van onze verslaggever Michiel Kruijt

Het Zwitserse team Alinghi, dat in de lange voorrondes de meeste overwinningen had behaald, maakte bekend het in de kwartfinales te zullen opnemen tegen de Italiaanse deelnemer Prada, die nu vierde staat.

Alinghi kon alleen kiezen tussen de nummers twee, drie of vier. De ingewikkelde wedstrijdreglementen geven deze bovenste poule van vier een dubbele kans om de finale te halen ten opzichte van de bemanningen die na de voorrondes de vijfde tot en met achtste plek bezetten.

Op zich lijkt het logisch dat Alinghi de minst sterke tegenstander in haar poule kiest. Dat is evenwel schijn. Prada kende een slechte start, maar won in de tweede voorronde bijna alle wedstrijden tegen de andere deelnemers. Het Italiaanse jacht heeft door tussentijdse aanpassingen flink aan snelheid gewonnen.

De keuze was moeilijk, zei de chef van het Alinghi-team, omdat de nummers twee en drie ook razendsnel zijn. De Amerikaanse teams Oracle BMW Racing en OneWorld Challenge beschikken dan ook over de grootste budgetten: respectievelijk 95 en 75 miljoen dollar.

Oracle, het syndicaat van softwaregigant Larry Ellison, heeft na een schipperswijziging in de tweede voorronde niet meer verloren. OneWorld stond na de eerste voorronde bovenaan, maar heeft het in de tweede reeks van wedstrijden een beetje laten liggen. Mogelijk veroorloofde de bemanning zich experimenten omdat ze al veel punten had vergaard.

Vanaf nu wordt er gevaren in best of seven-races. De bemanning die als eerste vier overwinningen op de andere boot weet te boeken, gaat door. De twee verliezers in de bovenste poule zijn niet uitgeschakeld. Zij krijgen een herkansing tegen de winnaars in de onderste poule.

Te vrezen valt dat de nummers vijf tot en met acht maar weinig kans maken. De voorrondes hebben evenwel aangetoond dat verrassingen niet zijn uitgesloten. Zo won het Franse jacht Le Défi Areva, dat vanwege haar slechte prestaties achtste staat, van OneWorld omdat die een spinnakerfout maakte. De snelheidsverschillen tussen deze miljoenen kostende high tech-jachten zijn gering, waardoor het verschil op de finish van de wedstrijdbaan niet zelden slechts enkele seconden bedroeg.

De Zweedse deelnemer Victory Challenge, die als vijfde eindigde, mocht ook in haar poule een tegenstander kiezen. Het lag voor de hand dat het team haar oog zou laten vallen op de zwakke Fransen. De voorkeur van de Zweden betekent dat de Britse boot Wight Lightning, die als zesde uit de voorrondes kwam, moet racen tegen het team van de teleurstellende oude rot Dennis Connor. Ook dit belooft een spannend duel te worden, omdat beide teams al een keer van elkaar wonnen. De twee verliezers in de onderste poule liggen uit het toernooi.

Tot de start van de kwartfinales op de avond van 11 november - in Nieuw-Zeeland is het door het grote tijdsverschil dan al lang 12 november - zullen de teams hard aan hun racemachines sleutelen. Elke deelnemer beschikt over een reservejacht, waarvan de prestaties voortdurend worden vergeleken met die van de A-boot. Tot nu toe heeft alleen het Zweedse team zijn tweede troef ingezet, die sneller leek te zijn.

De bemanning die de finale wint (en daarmee de Louis Vuitton Cup), heeft het recht om komend voorjaar te dueleren tegen Team Nieuw-Zeeland, de winnaar van de vorige editie van de America's Cup. Nog nooit heeft een Europees land de beker gewonnen.

Meer over