WorldCom wankelt na bedrog

Voor WorldCom, een van 's werelds grootste telecombedrijven, dreigt een bankroet na het bekend worden van boekhoudkundig bedrog en miljardenfraude....

Het uitkomen van het bedrog lokte een verkoopgolf uit op de financiële markten. In Amerika kelderden enkele beursgraadmeters in de ochtend onder de niveaus die genoteerd werden in de nasleep van de beurscrash van 11 september. Alle Europese beurzen sloten in het rood. Een beurskrach bleef echter uit. De belangrijkste Amerikaanse beursindex Dow Jones sloot 0,7 procent lager. De Amsterdamse hoofdindex AEX verloor 2,4 procent.

De vier leidende Nederlandse financiële dienstverleners - Aegon, ABN Amro, ING en Fortis - lopen het risico tezamen circa 500 miljoen euro te verliezen bij een eventueel faillissement van WorldCom, het op één na grootste telecombedrijf in de VS. De 1100 WorldCom-werknemers in Nederland wachten in onzekerheid hun lot af. Dinsdagmiddag hadden zij nog niets vernomen van het hoofdkantoor.

Langer dan een jaar boekte WorldCom lopende uitgaven ter grootte van 3,9 miljard dollar als investeringen. Zo fabriceerde het papieren winst, terwijl eigenlijk met verlies werd gedraaid. Dit bekende het bedrijf dinsdagavond na het sluiten van de Amerikaanse beurs. De misleiding is na intern onderzoek ontdekt. Het Amerikaanse Openbaar Ministerie overweegt een strafrechtelijk onderzoek.

Financieel bestuurder Scott Sullivan is op staande voet ontslagen. In mei werd de voormalige topman van WorldCom Bernie Ebbers al aan de kant gezet. De malversaties zijn onder hem gebeurd.

De Amerikaanse beurstoezichthouder SEC was al in maart een onderzoek begonnen naar WorldCom. Dat onderzoek spitste zich toe op het selectief verstrekken van informatie, en aan verdachte leningen die het bedrijf aan Ebbers had verstrekt.

De accountant van WorldCom ten tijde van de fraude was Arthur Andersen, hetzelfde kantoor dat deze maand werd veroordeeld vanwege betrokkenheid bij de val van Enron. Volgens Andersen hield Sullivan informatie voor de controleurs achter en treft de accountants geen blaam.

De Amerikaanse president Bush noemde de boekhoudpraktijken bij WorldCom schandalig. Hij zal 'achter bedrijven aangaan' die beleggers misleiden. 'We hebben te veel zaken gehad van mensen die hun verantwoordelijkheid misbruiken.' Tom Daschle, de leider van de Republikeinse meerderheid in de Senaat, drong aan op wetgeving voor strakker toezicht op accountantsbedrijven.

De ontdekking van de fraude heeft het vertrouwen in de integriteit van het Amerikaanse bedrijfsleven naar een nieuw dieptepunt gejaagd. Het vertrouwen was al aangetast na de val van het frauderende Enron, de veroordeling van accountantskantoor Arthur Andersen wegens meewerken aan de Enron-fraude en de arrestatie van de voormalige topmannen van Tyco International en ImClone Systems.

De vertrouwenscrisis heeft een 'sluipende krach' veroorzaakt. Dit kwartaal verloor de Amsterdamse hoofdindex AEX al 22 procent van zijn waarde. Van de Amerikaanse Dow Jones index verdampte dit kwartaal al 12 procent.

Meer over