Wöltgens verrast heel Kerkrade

De vijf wethouders van Kerkrade wisten niet wat ze hoorden van Thijs Wöltgens. In een speciaal collegeberaad kondigde Wöltgens woensdagavond zijn vertrek aan als burgemeester van Kerkrade....

Niemand in Kerkrade had kunnen bevroeden dat Wöltgens het na zes jaar voor gezien zou houden. PvdA-wethouder A. Coumans: 'Wöltgens deed het uitstekend, had het naar zijn zin en maakte nooit opmerkingen over een eventueel vertrek.' Het burgemeesterschap was bovendien altijd een 'jongensdroom' voor Wöltgens geweest. In 1994, na zeventien jaar Kamerlidmaatschap, ging die droom in vervulling.

Wöltgens zegt de verbazing te begrijpen, maar laat doorschemeren dat er een zwaar beroep op hem is gedaan om bestuursvoorzitter bij de OU te worden. Twee weken geleden werd hij persoonlijk gevraagd door minister Hermans van Onderwijs. De OU (700 werknemers) zit in zwaar weer. De instelling staat voor een bezuinigingsoperatie van vijftien miljoen gulden en moet van Hermans worden omgevormd tot een 'digitale' universiteit.

Op 1 september heeft Wöltgens (56) er zes jaar als burgemeester opzitten. 'De jongensdroom is voltooid, het was mooi', zegt hij. 'Ik was absoluut niet van plan te vertrekken. Maar toen ik werd gevraagd, leek het me zeer de moeite waard het lot van de OU een positieve wending te geven. '

Wöltgens baarde in Den Haag al opzien met zijn keuze voor het burgemeestersambt van Kerkrade. Was die stad niet een maatje te klein voor een politiek zwaargewicht als hij? Wöltgens vond van niet. Hij zoch bewust de luwte van het politieke bedrijf en was verheugd weer op zijn geboortegrond te kunnen neerstrijken.

'We gingen ervan uit dat hij tot zijn pensioen zou aanblijven', zegt CDA-raadslid en oud-wethouder A. Willems. ''Kerkrade is mijn eindstation'', zei Wöltgens altijd. We hebben veel geprofiteerd van zijn netwerken in Den Haag. Die lijntjes heeft hij nog steeds. Ik denk dan ook dat ze bij de OU een goede aan hem hebben.'

Die verwachting deelt voorzitter S. Schoevaart van de OU-ondernemingsraad. 'Het voordeel is dat de OU met Wöltgens een meer landelijke uitstraling zal krijgen. Ik woon zelf in Kerkrade en weet dat ik een uitstekende burgemeester kwijtraak. Maar vanuit de OU geredeneerd kunnen we alleen maar blij zijn.'

Wöltgens had het naar zijn zin in Kerkrade, maar ingewijden weten dat de burgemeester zijn vele representatieve verplichtingen wat zwaar vond. Het rijke verenigingsleven in Kerkrade kent ieder weekend van die verplichtingen. 'We hebben hem daar weleens over horen klagen', zeggen Willems en Coumans. Wöltgens: 'Ach, misschien ga ik het uitdelen van onderscheidingen ook wel weer missen.'

Meer over