Vreedzaam gokken in Jericho

Gokken mag niet in Israël. Maar de Israëli's zijn er gek op. Daarom varen in de badplaats Eilat dag en nacht de casinoschepen uit....

EEN Israëlische kloon van Julio Iglesias slaagt er zowaar in enkele oudere echtparen op de dansvloer te krijgen. Maar de passagiers op de Sun Jo 1 komen voor iets anders: gokken. Ze werken snel de buffetmaaltijd naar binnen, die is inbegrepen bij de prijs van de trip. Als het casinoschip buitengaats is, een kwartiertje nadat het Eilat verlaten heeft, blijft de zanger moederziel alleen achter op het onderdek. Het goklustig publiek is gemêleerd. Israëli's, buitenlandse toeristen, rijke ex-bewoners van wijlen de Sovjet-Unie die zijn neergestreken in Eilat, het 'Odessa aan de Rode Zee'.

Net als hun medepassagiers storten Zvi Trakhtenbroit en Shvil Harafaket, 45 jaar getrouwd, zich op de fiches, na een dansje op het thema van de tv-serie Love Boat. De beide Israëli's van Egyptische herkomst zijn de rest van de avond niet meer weg te slaan van de goktafels. Zvi: 'We houden van uitgaan. En van gokken. Maar zelfs in Tel Aviv, waar we wonen, kan dat niet.'

Gokken is in Israël verboden. Zolang de religieuze partijen hun stempel kunnen drukken op het kabinetsbeleid zal dat zo blijven. Hetgeen religieuze joden niet verhindert aan boord van het casinoschip te gaan. Een echtpaar uit Jeruzalem - hij met keppeltje, zij met traditionele hoed - volgt de verrichtingen van een croupier met sombere blik. Voor hen is het deze avond meer 'Titanic' dan 'Love Boat'. Maar het kan nog erger. De vorige eigenaar van de Sun Jo 1 verspeelde het schip aan een van zijn eigen goktafels.

Sun Jo 1, Casino Mirage en andere schepen die dag en nacht uitvaren, vormen een topattractie in Eilat, bepaald niet 's werelds bruisendste badplaats. Het stadje aan de Rode Zee is evenwel gezegend met een fraai klimaat, en trok vorige winter meer dan 120 duizend toeristen. Nederlanders vormden na Britten de grootste groep. Voor de ruim tachtigduizend Nederlanders die Israël jaarlijks bezoeken, is Eilat na Jeruzalem de populairste bestemming.

Ook in fiscaal opzicht is het klimaat mild. Toeristen kunnen belastingvrije inkopen doen. Ook ondernemers als Daniel, de baas van de onder Panamese vlag varende Sun Jo 1, genieten voordeel. Hij hoeft niets af te dragen aan de Israëlische schatkist, omdat het gokken in Egyptische wateren gebeurt. Althans, dat wordt gezegd. Een jonge strandtenthouder ziet regelmatig casinoschepen in het Israëlische deel van de Rode Zee voor anker gaan.

Niettemin laat de overheid de gokbazen ongemoeid. Zoals ook de talrijke Israëlische bezoekers van het splinternieuwe casino in Jericho met rust gelaten worden, hoewel ze de wet overtreden. Casino Oasis staat op Palestijns grondgebied, maar de Israëlische regelgeving is ook daar van toepassing op Israëlische burgers. Justitie heeft echter laten weten het gokken door de vingers te zien.

ISRAELI'S houden van gokken. Ze vormen het leeuwendeel van de bezoekers van Oasis, dat vorig jaar september werd geopend. Zo groot is het succes, dat het casino sinds kort 24 uur per dag geopend is, de hele week door. Op de valreep van 1998 werd al de 200 000ste bezoeker verwelkomd. De gelukkige, die een reis naar Europa won, was een inwoner van Jeruzalem. 'Nee, geen ultra-orthodoxe Israëli', lacht een woordvoerster van Oasis, die bevestigt dat er 'nogal wat' mannen in het zwart naar Jericho komen. Ondanks de banvloek die rabbijnen hebben uitgesproken over het gokpaleis. In de Talmud wordt gokken vergeleken met diefstal.

Israëli's - zeker diegenen die door hun kleding opvallen - wagen zich niet graag in Palestijns gebied. Maar de kans op geld en geluk wint het van angst en afkeer. Niet alleen religieuze leiders, ook de Israëlische autoriteiten zien het met lede ogen aan; de opbrengst van Oasis komt goeddeels ten goede aan Yasser Arafats Palestijnse Autoriteit.

De casinoschepen in Eilat moeten het al met zo'n 20 procent minder opvarenden stellen sinds Oasis open ging. Het casino ligt op een half uurtje rijden van Jeruzalem, richting Dode Zee. Volgens de projectontwikkelaar, een Oostenrijkse casinoketen, zal Oasis uitgroeien tot een van de grootste toeristische trekpleisters van het Midden-Oosten. Luxe hotels, een zwembad, tennis- en golfbanen zijn in aanbouw. Binnenkort wordt een gourmetrestaurant geopend, en zullen shuttle-bussen worden ingezet om gasten uit Jeruzalem en Tel Aviv op te halen.

Het casino werd in amper één jaar uit de grond gestampt dankzij de lokale bevolking. Sommige bouwvakkers kwamen van de overkant van de straat, uit een desolaat Palestijns vluchtelingenkamp. Moslims mogen dan, net als streng-religieuze joden, morele bezwaren hebben tegen gokken, maar die wegen minder zwaar in een streek waar de werkloosheid boven de 30 procent ligt.

Oasis' internationale staf van vierhonderd man telt een flink aantal Palestijnen, maar Palestijnse gasten mogen op last van Arafat niet worden toegelaten. Tenzij ze behoren tot de inner circle van de Palestijnse Autoriteit, of over een buitenlands paspoort beschikken. Vooral uit Jordanië komen gefortuneerde Palestijnen. Tot voor kort botvierden ze hun goklust in Taba, aan de Egyptische kant van de Rode Zee, in het casino van het Hilton-hotel.

Het verschil tussen het casinoschip Sun Jo 1, een uit de kluiten gewassen jacht, met lambrizering en pluche, en het ultramoderne casino in Jericho is enorm. Geen charmante dame ter begroeting op de loopplank, maar beleefde doch zeer strenge Palestijnse veiligheidsmensen in een hal die met de elektronische poortjes doet denken aan een vliegveld. Paspoort vergeten? Vergeet het dan maar. 'Sorry, voorschrift van de Palestijnse Autoriteit.' Voor je het weet, sta je weer op het immense parkeerterrein, omringd door videocamera's en, op discrete afstand, jeeps van Arafats politiemacht. De Palestijnse leiders hebben het goed voor met Israëli's, die meer dan een half miljoen gulden per dag achterlaten in het casino.

In de koffiehuizen van het saaie woestijnstadje Jericho wordt wel gemopperd over 'deze aanslag op de islam'. Waar gegokt wordt, is maffia en prostitutie. Maar is Jericho niet de plaats waar de eerste hoer uit de - bijbelse - geschiedenis woonde?

Meer over