Nieuws

Voorkeur voor wit en vrouw: Twitter pakt plaatjes-bijsnij-algoritme aan

Twitter past zijn beleid blijvend aan. Het bijsnijden van afbeeldingen kan beter aan mensen worden overgelaten dan aan een computer. Die laatste blijkt namelijk een voorkeur te hebben voor vrouwen boven mannen en voor wit boven zwart.

null Beeld Reuters
Beeld Reuters

Het is een ongemakkelijke test die een gebruiker vorig jaar doet op Twitter. Hij post een langwerpige afbeelding die bestaat uit twee portretfoto’s met daartussen een grote witruimte. Bovenaan staat de witte senator Mitch McConnell, onderaan oud-president Barack Obama. Beiden keurig in pak met stropdas.

Twitter toont bij grote afbeeldingen niet het hele plaatje, maar maakt een uitsnede. In dit geval is daarbij alleen McConnell te zien. Nieuwe test, met nu Obama bovenaan. Zelfde resultaat: McConnell wordt eruit gelicht. Heeft Twitter misschien een voorkeur voor rode stropdassen? Nieuwe test, dit keer Obama met rode stropdas. En andermaal is het niet Obama maar McConnell die in alle timelines verschijnt.

Twitter zat met het voorval in zijn maag. Bovendien waren er andere berichten die erop duidden dat Twitter niet alleen onderscheid maakt in huidskleur, maar ook met een mannelijke blik zou kijken naar vrouwen. Met als resultaat rare uitsneden van borstpartijen of benen. Het sociale netwerk beloofde een onderzoek en zegde toe de algoritmes die de uitsneden maken aan een kritische blik te zullen onderwerpen. Twitter heeft de uitkomsten daarvan nu met de buitenwereld gedeeld.

Twitter voerde het zogeheten saliency-algoritme in 2018 in. Het idee was om de computer met een menselijke blik naar afbeeldingen te laten kijken en automatisch het relevantste onderdeel van een plaatje eruit te lichten. Dat gaat inderdaad in de meeste gevallen goed: het algoritme pakt het gedeelte uit een afbeelding dat het aantrekkelijkst is.

Ideale wereld

Maar op basis van tienduizend onderzochte afbeeldingen komen de onderzoekers nu tot de conclusie dat er inderdaad een voorkeur voor bepaalde huidskleuren in de algoritmes is geslopen. In een ideale wereld zou de kans op het kiezen van een zwarte of witte persoon, als ze samen op een afbeelding staan, gelijk moeten zijn. Hetzelfde geldt voor de keuze tussen een man of vrouw. Dat is niet het geval: vrouwen en witte personen genieten de voorkeur. Het grootste verschil zit dan ook tussen een witte vrouw en een zwarte man op één afbeelding. De eerste wordt er in 64 procent van de gevallen uitgepikt, de tweede in 36 procent.

Voor het vermoeden van een seksistische, mannelijke blik, gericht op benen of borsten, vonden de onderzoekers overigens geen bewijs. Voor Twitter zijn de uitkomsten wel genoeg reden het beleid blijvend aan te passen: ‘Een van onze conclusies is dat niet alles geschikt is voor een algoritme. In dit geval is het bijsnijden van een afbeelding een beslissing die het beste door mensen kan worden genomen.’

Het netwerk nam onlangs al een voorschot op de uitkomsten van het onderzoek. Op mobiele apparaten worden afbeeldingen al niet meer bijgesneden, tenzij ze extreem afwijkende afmetingen hebben. Op grote schermen is de verbetering nog niet doorgevoerd, maar dat kan in een later stadium nog gebeuren.

Meer over