Vlucht boven New York levert grapje en foto’s op

De meeste New Yorkers blijven betrekkelijk koel bij tegenspoed. Maar bij laagvliegende Boeings slaat de schrik toe.

Maar bij laagvliegende Boeings slaat de schrik toe. Toen er op 27 april een vliegtuig vlak over Manhattan scheerde – precies zoals gebeurde op 11 september 2001 – was de vrees voor nieuw terrorisme onmiskenbaar.

De jumbojet bleek de Air Force One te zijn, vergezeld door een straaljager. President Obama zat er niet in. Zijn toestel vloog over New York als oefening, en omdat zich met de beroemde skyline op de achtergrond een prachtige fotogelegenheid voordeed. Dit legden woordvoerders van het Witte Huis later uit op een toon van ‘doe niet zo moeilijk’.

Het probleem was dat vrijwel niemand in de stad van de fotosessie wist. Stedelingen schrokken zich rot toen ze een vliegtuig op 300 meter boven het Vrijheidsbeeld zagen, nabij de plek waar tot 2001 het World Trade Center stond. Ze belden in groten getale het alarmnummer.

De fly-over was ‘ongevoelig’ en ‘een voorbeeld van beroerd inschattingsvermogen’, brieste burgemeester Michael Bloomberg. De federale luchtvaartdienst had de gemeente wel ingelicht, maar met het verzoek de vlucht stil te houden. Bloomberg zelf was niets verteld.

Obama’s adviseurs haalden aanvankelijk de schouders op. Ze weigerden de gemaakte foto’s vrij te geven. Maar in New York was een gevoelige snaar geraakt, nadat eerder dit jaar al een vliegtuig – veilig – in de Hudsonrivier was geland. De controverse bleef sudderen in de lokale media. Eind vorige week moest de verantwoordelijke topambtenaar in Washington opstappen. Hij was te zeer een ‘afleiding’ voor Obama geworden, schreef Louis Caldera, hoofd van het ‘militaire bureau’ in het Witte Huis, in de ontslagbrief.

Ook heeft minister van Defensie Robert Gates een onderzoek aangekondigd na kritische vragen uit het Congres. Obama’s woordvoerder, Robert Gibbs, schudde zijn inmiddels bekende blasé-houding af, en beloofde dat er wordt bekeken hoe het militaire bureau eigenlijk functioneert. Los daarvan bekijkt de luchtmacht intern wat misging.

Toen Obama van de details over de miscommunicatie op de hoogte werd gesteld, verklaarde hij woedend te zijn. Dit weekeinde aanvaardde hij zonder tegensputteren het aftreden van Caldera.

En zaterdag greep de president naar zijn talent om de spanning weg te nemen met humor. Tijdens het jaarlijkse diner met de politieke media in Washington hield Obama een rede vol zelfspot. In één passage voerde hij zijn dochters op: ‘Sasha en Malia zijn er vanavond niet bij omdat ze huisarrest hebben. Je kunt Air Force One niet voor de lol over Manhattan sturen.’

De foto’s zijn recentelijk alsnog vrijgegeven, onder druk van de media. De reacties waren positief, wat ook wel mag; ze kostten de belastingbetaler 240 duizend euro.

De Air Force One boven het Vrijheidsbeeld (EPA) Beeld EPA
De Air Force One boven het Vrijheidsbeeld (EPA)Beeld EPA
Meer over