‘Vlekje’ blijkt tiende planeet: 2003UB313

Amerikaanse astronomen zeggen een tiende planeet te hebben ontdekt in de verste uithoek van het zonnestelsel. Het hemellichaam zou iets groter zijn dan de negende planeet Pluto en bijna honderd keer verder van de zon staan dan de aarde.....

Van onze verslaggever Marc van den Broek

De ontdekking werd vrijdag bekendgemaakt door onderzoekers van het California Institute of Technology (Caltech). In 2003 had astronoom Mike Brown een vlekje gevonden op een opname die was gemaakt met een van de krachtigste telescopen op aarde. Pas in januari van dit jaar bleek dat het stipje was verplaatst ten opzichte van de sterren, zoals planeten plegen te doen. De afgelopen zeven maanden is het object gevolgd en is er een schatting gemaakt van de grootte van het hemellichaam en zijn afstand tot de zon.

‘Zeker groter dan Pluto’, zegt Brown . De precieze omvang en afstand is lastig te bepalen, omdat niet bekend is hoeveel zonlicht de nieuwe planeet absorbeert en reflecteert. Brown denkt dat ‘zijn’ planeet ongeveer anderhalf keer zo groot is als Pluto, dat een geschatte diameter heeft van 2300 kilometer. De diameter van de aarde is iets minder dan 13 duizend kilometer. De astronomische wereld houdt zich op de vlakte en levert nog geen commentaar op de claim van Brown. Zeker is dat de ontdekking de discussie over planeten in het zonnestelsel aanwakkert.

Het is namelijk onduidelijk wanneer iets een planeet is. Zo vinden veel astronomen dat Pluto geen planeet is, maar slechts een klomp gesteente met bevroren methaan in de Kuipergordel. Dat is het gebied achter de achtste planeet Neptunus, vol met kleine ijskoude brokken steen. Als Pluto een planeet is, zeggen zij, dan kunnen veel andere ijsklompen ook het predikaat planeet krijgen.

In het tijdschrift New Scientist van 23 juli wordt gespeculeerd over hordes planeten in de verre uithoeken van het zonnestelsel, met mogelijk het formaat van de aarde. Het is volgens het blad een kwestie van tijd dat er een melding van een nieuwe planeet komt. Van de claim uit Californië was het blad nog niet op de hoogte.

De onderzoekers van Caltech hebben intussen een naam voor het object voorgesteld bij de Internationale Astronomische Unie (IAE). Voorlopig gaat het stipje door het leven als 2003UB313.

Meer over