'Vincenzo neemt alle beslissingen'

De aanstaande Tourwinnaar Vincenzo Nibali omringt zich bij zijn Kazachse ploeg met Italianen. Zijn trainer is een van hen. Als het moet, imiteert Paolo Slongo op een scooter in de Dolomieten Chris Froome.

Op zoek naar het geheim van de Italiaanse wielrenner Vincenzo Nibali wijzen alle vingers in de richting van een kleine, kordate man. Zijn naam is Paolo Slongo, 42 jaar, landgenoot en trainer van de aankomende winnaar van de Tour de France.

Elke dag is Slongo voor de start van een nieuwe rit te vinden op het stukje van de openbare weg dat de ploeg van Astana in bruikleen heeft. Hij draagt een geel-blauw shirt, de kleuren van de Kazachse ploeg. De hem toegewezen auto is nooit ver weg. De sleutels draaien ongeduldig rondjes om zijn wijsvinger. Zo ook deze ochtend in Carcassone.

Inmiddels is het een publiek geheim dat hij de man is achter Nibali's succes. De media hebben hem ontdekt en Slongo is een beleefde, vriendelijke man die niemand wil teleurstellen. En natuurlijk is hij trots op de vrucht van zijn jarenlange arbeid.

Zes jaar geleden sloegen Nibali en Slongo de handen ineen. Beiden werkten toen voor de Italiaanse ploeg Liquigas. Het leverde hen in 2010 een overwinning in de Vuelta op. Drie jaar later scheidden hun wegen zich toen Cannondale, de opvolger van het Italiaanse gasbedrijf, besloot al zijn geld te zetten op de veelzijdige talenten van ploeggenoot Peter Sagan. Dus stapte Nibali voor 4 miljoen euro per jaar, hoger zullen de salarisschalen in het wielrennen niet zijn, over naar Astana.

Zonder Slongo bleek het ook te kunnen. Nibali werd vorig seizoen de soevereine winnaar van de Ronde van Italië. Maar nu draagt de trainer ook de zonnige kleuren van de merkwaardigste ploeg uit het peloton. Geld lijkt geen rol lijkt te spelen bij Astana, dit nationalistische vehikel van een Aziatische autocratie. Slongo: 'En bij ons is het crisis. Dat zie je terug in het wielrennen.'

Met hem kwam ook Michele Scarpone naar Astana. De oudere concurrent van Nibali heeft kennelijk eieren voor zijn geld gekozen. Zo weet Nibali zich, inclusief ploegleider Giuseppe Martinelli, omringd door landgenoten. 'Dat is belangrijk voor hem', zegt Slongo. 'Hij valt graag terug op mensen die hij al langer kent.'

Van al die mensen is de trainer de belangrijkste. Na elke Tourrit rijden ze samen naar het hotel in de auto waarvan de sleutels niet kunnen wachten. 'Dan spreken we alles nog eens door.'

Hun relatie is zo hecht dat de verleiding groot is er een familiair etiket op te plakken. Slongo spreekt dat met kracht tegen. 'Onze samenwerking is puur professioneel. Vroeger moest ik Vincenzo nog weleens aanspreken op zijn discipline. Het was liefhebben en haten. Toen was hij ook veel impulsiever in zijn manier van rijden. Ik denk dat zijn huwelijk en het vaderschap veel hebben betekend voor hem. Vincenzo is een volwassen sportman.'

Tijdens de koers overleggen Martinelli en Slongo met hun kopman over de te volgen tactiek. 'Maar Vincenzo is degene die de beslissingen neemt.'

Het was zijn keuze in de beklimming van de Chamrousse vroeg in de aanval te gaan. 'Vincenzo is een man van weinig woorden, maar gedecideerd in wat hij doet. Dat straalt af op de andere coureurs. Hij is een echte leider.'

Slongo's aanpak is wetenschappelijk onderbouwd, anders gaat ook niet meer in de topsport. De successen van Sky hebben hem geleerd wat daarmee te winnen valt. Tegelijkertijd probeert hij de menselijke maat te bewaren. Zo zei hij in juni op de site Velonews dat de benadering van de Skyploeg hem te afstandelijk is. 'Het wielrennen is al zo veeleisend. Ik wil niet dat Vincenzo vaker van huis is dan strikt noodzakelijk. Daarom probeer ik op de trainingskampen een atmosfeer te creëren waarin hij zich op z'n gemak voelt.

undefined

Verantwoordelijkheid

'Bij een ploeg als Sky ligt alles vast, zelfs wat de wielrenners het hele jaar door eten. Ik wil de wielrenners niet alle verantwoordelijkheid ontnemen. Vincenzo zou gek worden als ik dat deed.'

Al met al zijn Nibali en Slongo dit jaar in de aanloop naar de Tour zestig dagen samen geweest. Alle wedstrijden en trainingskampen waren gericht op de maand juli. 'Vandaar ook dat je Vincenzo nooit vooraan zag in de koers', zegt Slongo. 'Dat was pas voor het eerst in de Dauphiné.'

Ze brachten veel tijd door op de Canarische eilanden, waar een hooggelegen hotel op de vulkaan Teide de ideale voedingsbodem voor Tourzeges lijkt te zijn. Christopher Froome, Alberto Contador en Nibali stoomden er alle drie hun lichamen klaar voor hun grote clash die er niet kwam.

Na de voorjaarsklassiekers en de Ronde van Romandië in mei lag de focus van Nibali op de Ronde van Frankrijk. Slongo had tot in de details de gevreesde versnellingen van Contador en Froome bestudeerd. Hij wist welke explosieve krachten ze uit hun lichaam konden persen en hoe lang ze dat konden volhouden.

Zelf heeft Nibali niet zo'n denderende demarrage in huis. Hij moest dus goed doordrongen worden van het juiste antwoord daarop, en wanneer dat diende te worden gegeven.

Slongo: 'Contador valt altijd onverwacht aan. Froome laat zich lanceren door zijn ploeg. Hij schakelt ook niet naar een zwaarder verzet, maar draait in een hoger tempo rond. Zoiets kun je niet lang volhouden. Als het verschil niet te groot is, kun je er in je eigen tempo weer naartoe.'

Op het laatste trainingskamp, vlak voor de Tour in de Dolomieten, ging Slongo op een scooter mee de bergen in. 'Dan versnelde ik in een klim en riep naar Vincenzo: ik ben Froome, kom me maar pakken.'

Froome hoefde deze Tour niet gepakt te worden, net zo min als Contador. Het werpt een schaduw over deze Tour en ook over de aanstaande zege van Nibali. Hij is een soevereine klassementsaanvoerder, net als vorig jaar in de Ronde van Italië. Ook toen zag Vincenzo zijn grootste concurrent, Bradley Wiggins, voortijdig wegvallen.

undefined

Voorsprong

Paolo Slongo wil er uiteraard niet van weten. Hij verwijst naar de voorsprong die zijn pupil al had genomen toen in elk geval Contador nog volop in de strijd was. Op de vraag of het vormpeil van Nibali vergelijkbaar is met dat van de Giro in 2013, antwoordt hij: 'Nee, hij is nu veel scherper, zowel mentaal als fysiek. In vergelijking met vorig jaar is Vincenzo bovendien 1 kilo lichter. Dat is misschien het grootste verschil.'

Over de geloofwaardigheid van Nibali zei Slongo deze week in de Franse sportkrant l'Equipe: 'We hebben niets te verbergen.' De fysieke weerslag van de eerste beklimmingen in de Tour heeft hij aan de Italiaanse collega's van La Gazzetta dello Sport verstrekt. Maar dan nog. Slongo: 'Vaak worden die cijfers als een tijdrit beschouwd, terwijl Vincenzo in het begin van de Chamrousse in het wiel van anderen reed. Dat scheelt enorm.'

undefined

Meer over