Veel organische moleculen bij ster gevonden

Sterrenkundigen hebben vlak bij een pasgeboren ster grote hoeveelheden organische moleculen ontdekt. De vondst ondersteunt de theorie dat de bouwstenen van het leven op aarde afkomstig zijn uit de ruimte....

De ontdekking is gedaan met de Amerikaanse Spitzer Space Telescope, door een internationaal team onder leiding van Fred Lahuis, die verbonden is aan de Leidse Sterrewacht en aan het SRON, Netherlands Institute for Space Research in Groningen.

Organische moleculen zijn verbindingen van koolstof, waterstof, zuurstof en stikstof. Ze komen in kleine hoeveelheden voor in koude interstellaire gas- en stofwolken. Astronomen en biologen gaan ervan uit dat zulke moleculen miljarden jaren geleden op de pas gevormde aarde terechtkwamen, en daar de vorming van leven in gang zetten.

De Spitzer-waarnemingen, die binnenkort gepubliceerd worden in Astrophysical Journal Letters, lijken dit beeld te bevestigen.

Met de ruimtetelescoop is de infrarode straling onderzocht van ruim honderd pasgeboren sterren in het sterrenbeeld Slangendrager, op een afstand van 400 lichtjaar. Veel van die sterren worden omgeven door een platte, ronddraaiende schijf van gas en stof, waaruit waarschijnlijk planeten zullen samenklonteren.

Bij een van de sterren, IRS46 geheten, ontdekten Lahuis en zijn collega’s grote hoeveelheden acetyleen en blauwzuur – primitieve bouwstenen van onder andere aminozuren en DNA. De ontdekking wordt binnenkort gepubliceerd in Astrophysical Journal Letters.

Als er rond IRS46 inderdaad planeten ontstaan, duurt het nog wel even voordat zich daar echt leven kan vormen. Lahuis: ‘Dan moeten we nog wel ongeveer één miljard jaar geduld hebben.’

Meer over