Van bloemenverkoper tot Amerikaans ambassadeur

Door een schandaal in eigen land heeft Nederland meer dan een half jaar moeten wachten op de nieuwe Amerikaanse ambassadeur....

Meer dan een half jaar heeft Nederland moeten wachten op een nieuwe Amerikaanse ambassadeur. Roland E. Arnall (66) maakte woensdag zijn opwachting bij koningin Beatrix, en kon daarna eindelijk aan de slag.

Een langdurige juridisch en politiek steekspel in de VS stond zijn benoeming in de weg. Het duurde maanden voordat de Amerikaanse droom, van bloemenverkoper in Los Angeles tot gezant van ‘s wereld enige supermacht in een land dat tot de trouwste bondgenoten behoort, werkelijkheid werd.

‘Nee, ik denk dat het geen invloed heeft op mijn werk’, antwoordde Arnall op een vraag over de ongekend lange aanloop naar het ambassadeurschap. Hij moest eerst een peperdure schikking treffen met landgenoten die zich gedupeerd voelden door zijn bedrijf, Ameriquest, voordat de Senaat instemde met zijn benoeming. Ameriquest werd ervan beticht armlastige burgers een poot uit te draaien bij het verstrekken van leningen. Consumentenorganisaties en anderen schilderden hem af als een omgekeerde Robin Hood: stelend van de armen, gul voor de rijken.

Arnall behoort tot de grote geldschieters van president George Bush. Aan die vrijgevigheid zou Arnall zijn baan te danken hebben. Nederland werd al vaker bedeeld met Amerikaanse ambassadeurs die niet kunnen bogen op enige diplomatieke ervaring, maar beloond werden voor de ondersteuning van verkiezingscampagnes. Ook de Californische gouverneur Arnold Schwarzenegger mocht zich verheugen in financiële steun van Arnall en zijn vrouw Dawn, die het beheer over Ameriquest heeft overgenomen, en daarmee een van de rijkste Amerikaanse vrouwen moet zijn.

Roland en Dawn presenteerden zich gisteren als filantropen die het beste voor hebben met Nederland. De ambassadeur kondigde aan dat hij, in samenwerking met het Nederlands bedrijfsleven, banen wil scheppen voor allochtone jongeren. Hij wees erop dat Nederlandse immigranten in New Amsterdam, het huidige New York, het fundament legden voor een succesvolle multiculturele samenleving. Arnall was zelf een immigrant: geboren in een joods gezin in Frankrijk zocht hij eerst zijn heil in Canada, daarna in de VS. ‘Ik verpersoonlijk de transatlantische betrekkingen tussen de VS en Nederland’, zei hij.

Arnall omzeilde kritische vragen over schendingen van de mensenrechten, waarover in politiek Den Haag de laatste tijd veel te doen is geweest. Zo zei hij niets te weten over de zogeheten CIA-vluchten. De Amerikanen zouden terroristen door het Europese luchtruim en met landingen op Europese vliegvelden – waaronder die van Amsterdam en Rotterdam – vervoerd hebben naar oorden waar martelingen eerder regel dan uitzondering zijn. En over Guantánamo Bay, het omstreden Amerikaanse detentiecentum op Cuba, zijn niet alleen maar negatieve geluiden te horen, wist de nieuwbakken diplomaat.

Het gebrek aan diplomatieke ervaring is voor de puissant rijke zakenman naar eigen zeggen geen probleem. Met zijn voorzichtige debuut bespaarde Arnall zich alvast het moeizame begin van zijn voorganger, Clifford Sobel, die al op de dag van zijn aantreden werd ontboden op het ministerie van Buitenlandse Zaken na even openhartige als onhandige uitspraken.

Meer over