Unilever wil Becel-rivaal pas afsnijden

Tussen Unilever en het Amerikaanse concern Johnson & Johnson dreigt een margarine-oorlog. Met een kort geding wil Unilever voorkomen dat de Amerikanen een nieuwe, cholestorolverlagende margarine op de Nederlandse markt brengen onder de naam Benecol....

Op de Nederlandse margarine-markt is Unilever marktleider. Van buitenlandse concurrentie in dit zeer winstgevende marktsegment heeft Unilever in Nederland al helemaal geen last. De komst van Benecol zou de rust aan het thuisfront ernstig kunnen verstoren.

Unilever heeft de producent en distributeur van Benecol onlangs verzocht de merknaam Benecol te herzien. Daar waren de Finse producent Raisio en de Europese distributeur, McNeil Consumer Products Company, - een dochternonderneming van Johnson & Johnson - niet toe bereid.

'De naam Benecol bestaat in Finland al sinds 1995. We zien geen reden om die naam nu opeens te veranderen', aldus een woordvoerster van McNeil Consumer Products Company. Benecol is een samentrekking van bene (gezond) en col (cholestorol).

Unilever is bang dat de twee merknamen tot verwarring leiden bij de consument. 'Dat willen wij voorkomen. Want wij hebben decennia-lang veel geld geïnvesteerd in de merknaam Becel', aldus een woordvoerder van Unilever.

Dat bezwaar wordt vergroot door het feit dat met de merknaam Becel en Benecol eenzelfde productenlijn wordt aangeduid: van onder meer cholestorverlagende margarine, halvarine en kaas.

De eerste Benecol-producten liggen begin april in de Nederlandse winkels, zegt een woordvoerster van de dochteronderneming van Johnson & Johnson. Deze producten bevat sterolen die de opname blokkeren van cholestorol in de darmen. Wie zijn brood er dagelijks mee besmeert, verlaagt zijn cholestorol-spiegel in het bloed met 10 procent. De huidige Becel-margarine verlaagt het cholestorol-gehalte met 3 procent.

Unilever heeft een nieuwe generatie Becel-producten, eveneens met sterolen, gereed. De multinational wacht nog op toestemming van de Europese Unie om tot marktintroductie over te gaan. Die toestemming is nodig omdat het product een gezondheidseffect claimt.

Johnson & Jonson lijkt Unilever te snel af te zijn, omdat Benecol al in Europa (Finland) op de markt was voordat de EU een richtlijn opstelde voor dit soort nieuwe voedingsmiddelen. De rechtszaak, die op 29 maart dient, kan tot verdere vertraging van de marktintroductie leiden.

Meer over