Uitgevers moeten innovatie betalen met fouten

Rupert Murdoch is niet gek

Geert-Jan Bogaerts

Oneerbiedig van mij, maar ik heb Rupert Murdoch wel eens voor gek verklaard. De Australische mediamagnaat met grote belangen in het Verenigd Koninkrijk (The Times) en de VS (Fox News) haalt met enige regelmaat grote zeperds binnen, maar zijn onderneming News Corp. blijft het lef houden om te innoveren. Of hij dat altijd verstandig doet, is de vraag.

Engelen
Zijn nieuwste plan: een volledige en volwaardige digitale krant die alleen op tablets, zoals de Ipad of de Samsung Galaxy Tab, te lezen is. Hij heeft dit idee in het grootste geheim ontwikkeld met Steve Jobs van Apple. De tijd moet uitwijzen of dit huwelijk door engelen gezegend of door duivels bezeten wordt, maar waar het mij nu om gaat is de waarneming dat Murdoch een innovator is. Dat wil zeggen: hij vindt niet zelf van alles uit, maar hij heeft het lef om te experimenteren met de nieuwe media.

Dat pakt niet altijd goed uit. Een paar jaar geleden kocht News Corp. MySpace, het toentertijd florerende sociale netwerk. Murdoch betaalde daarvoor maar liefst een half miljard dollar; achteraf bleek dat hij eigenlijk geen flauw benul had wat hij ermee moest doen. MySpace leidt al jaren een tamelijk zielig bestaan en haalt bij lange na niet de populariteit van bijvoorbeeld Facebook of LinkedIn. Nu is hij bezig met een experiment om grote delen van zijn nieuwssites achter betaalmuren te zetten. Naar mijn idee is ook dat een slecht plan.

Maar belangrijk is het feit dat hij niet bang is om fouten te maken en op zijn bek te gaan. Volgens mij vraagt deze tijd om mensen die zich durven te vergissen en niet meteen worden afgerekend op hun mislukkingen. Moet je dan Murdoch heten en zulke diepe zakken hebben om je dat te kunnen permitteren. Niet per se. Innovatie en experimenteren hoeven niet duur te zijn. Wat je nodig hebt is veel uithoudingsvermogen, een beetje lef, en de moed om op je gezicht te gaan.

Analyse
De Amerikaanse auteur Steven B. Johnson heeft net een geweldig boek uitgebracht (Where good ideas come from) met een uitputtende analyse van strategieën om te vernieuwen. Hij legt verbanden tussen de opkomst van steden en de stedelijke cultuur, natuurlijke evolutie, culturele omstandigheden en het individuele genie; en wat blijkt: de meeste echte innovatie is een kwestie van trial and error, van veel meer vergissingen dan successen, meer transpiratie dan inspiratie, van lange periodes van stagnatie die worden afgewisseld, als je geluk hebt, met enorme sprongen voorwaarts. Hoe dan ook: wie niet waagt, die niet wint.

Murdoch waagt. Dit in tegenstelling tot de meeste Nederlandse krantenuitgevers die als bange konijnen in de lampen van de aanstormende goederentrein kijken.

Toch zijn er een paar lichtpuntjes te noteren: NRC Handelsblad is voorzichtig aan het experimenteren, met specifieke applicaties voor de Ipad en de Iphone, en tamelijk revolutionaire plannen voor een nieuwe nieuwssite, De Pers begint mee te doen met een heel slimme maar goedkope oplossing voor de digitale consumptie van het nieuws, en de Telegraaf blijkt, net als Murdoch, vernieuwing vooral te kopen in plaats van zelf te doen.

Rijp
De tijd is er ook rijp voor. Uit recent onderzoek van de consultants van PricewaterhouseCoopers blijkt dat steeds meer nieuwsconsumenten bereid zouden zijn om te betalen voor digitaal nieuws. Maar dat moet wel een zeker uniek karakter hebben; het moet niet elders ook al gratis te vinden zijn. Je moet dan denken aan bijvoorbeeld nieuws uit de wijk of de regio, of gespecialiseerd financieel nieuws of sportnieuws. En als dit nieuws wordt geflankeerd door aanbiedingen van relevante producten, die bij dat nieuws passen, is de consument bereid om daar ook nog de portemonnee voor te trekken.

Mijn mening over Murdoch moet ik in ieder geval bijstellen. Hij is niet gek, maar een innovator. Hij durft fouten te maken. Maar met die fouten betaalt hij zijn toekomstige succes.

Meer over