Tweedehands-boekenimperium begon als bijbaantje

Boekhandelaar John de Slegte weigerde tot zijn dood het werk neer te leggen. Hij stond tot het laatst toe boeken in te pakken....

Bert Wagendorp

John de Slegte, kleinzoon van de oprichter van boekhandel De Slegte, was aanvankelijk niet zo'n lezer. Het ging hem in de eerste plaats om het boek als handel: 'Elke gulden die je eruit kon halen was meegenomen.' Pas op latere leeftijd ontwikkelde De Slegte, geboren in 1927, zich tot een verwoed boekenconsument en liet hij wel eens een zojuist binnengekomen exemplaar dat hem interesseerde apart leggen. John de Slegte overleed zondag in Noordwijk op 77-jarige leeftijd.

Zijn grootvader Jan de Slegte, wiens initialen nog altijd het bedrijfslogo sieren, was lantaarnopsteker in Rotterdam. Omdat die bezigheid hem een schamel inkomen maar overdag wel veel vrije tijd verschafte, begon hij in 1907 als bijverdienste een handeltje in tweedehands boeken. De basis van wat het grootste tweedehands-boekenimperium van de Benelux zou worden, werd gevormd door een karretje in de Rotterdamse Burgemeester Roosstraat.

Nog voor de Tweede Wereldoorlog groeide boekhandel De Slegte uit tot een bedrijf met verschillendefilialen. John de Slegte's vader opende in 1920 een winkel annex uitleenbibliotheek in de Rotterdamse Eendrachtsstraat en later een vestiging in Charlois. In de jaren dertig volgde de opening van filialen in Den Haag, Amsterdam, Utrecht en Haarlem. Nu heeft De Slegte in Nederland en Belgi6 filialen.

Restantpartijen en tweedehandsboeken waren van meet af aan de belangrijkste handelswaar van de boekhandel, naast op veilingen aankochte antiquarische werken. In de jaren dertig werd bovendien veel uit Duitsland geimporteerde literatuur verkocht van in dat land door de nazi's verboden schrijvers als Feuchtwanger, Roth en Mann.

John de Slegte behaalde na zijn HBS-A zijn MO Economie en was bovendien tolk-vertaler Spaans. Maar er was nooit enige twijfel dat hij als enige zoon zijn vader zou opvolgen in het vak van boekhandelaar. In 1944 maakte hij zijn entree in de zaak. Direct na de oorlog reisde hij met zijn vader al met de nachttrein naar Frankfurt, om daar op de Buchmesse uitgeversrestanten op te kopen. In later jaren haalde De Slegte jaarlijks tientallen tonnen boeken uit Frankfurt. In 1961 volgde hij zijn vader op als directeur.

Onder het bewind van John de Slegte groeide de boekhandel in Nederland en Belgiit tot een begrip, waar behalve ramsj en tweedehands boeken ook regelmatigverzamelitems uit bekende privibliotheken als die van Boudewijn Bn Gerard Reve te koop werden aangeboden.

John de Slegte was een directeur oude stijl. Hij reed voortdurend van filiaal naar filiaal, en kende zo het grootste deel van zijn vaste personeel persoonlijk. In 1995 droeg hij de leiding van het bedrijf over aan zijn zoon Jan Barend de Slegte, vierde-generatie directeureigenaar. Maar de boekhandelaar in hem weigerde het werk neer te leggen. De Slegte sr. was ook na zijn pensioen nog zeer regelmatig in een van de filialen te vinden, waar hij met genoegen boeken stond uit te pakken.

Meer over