Twee dammen overstromen bij centrum Houston, Texas maakt zich op voor nog meer regen

Terwijl meer regen wordt voorspeld in het verlamde Houston, stroomt het water nu al over twee 70 jaar oude dammen die het centrum van de stad droog moeten houden. De autoriteiten in de staat Texas verwachten dat nog zo'n 30 duizend bewoners de komende dagen in opvangcentra zullen moeten worden ondergebracht.

Redactie
Bewoners van Houston op de vlucht voor het water. Beeld reuters
Bewoners van Houston op de vlucht voor het water.Beeld reuters

Een ramp van epische proporties. Zo omschrijft de Amerikaanse president Donald Trump de ravage en het leed die in Texas worden aangericht door regenval en overstromingen in het kielzog van de orkaan Harvey, de krachtigste orkaan die Texas bereikte in ruim 50 jaar. Trump bezocht dinsdag hulpdiensten en lokale autoriteiten, maar meed de zwaarst getroffen stad, Houston. Daar zou hij reddingswerkers maar in de weg lopen, liet het Witte Huis weten. Bovendien waren de wegen ontoegankelijk voor het konvooi waarmee Trump zijn opwachting maakte.

Trump beloofde federale fondsen beschikbaar te stellen voor de wederopbouw - een megaklus die volgens experts langer kan duren dan de ambtstermijn van de president. Hij toonde zich vol lof over de reddingsoperaties, waaraan tal van vrijwilligers deelnemen. 'De stemming onder de mensen is geweldig', twitterde hij. Trump zwaaide met een Texaanse vlag naar enthousiaste burgers.

Samen met zijn echtgenote Melania was hij eerder op de dag met het presidentiële vliegtuig vertrokken vanuit Washington. Op sociale media werd de spot gedreven met de stiletttohakken die zij droeg. Aan boord van de Air Force One wisselde ze van schoeisel, maar het was duidelijk dat zij noch haar man door het nog altijd stijgende water zou waden.

Tropische storm

Harvey, inmiddels afgezwakt tot een tropische storm, zal waarschijnlijk vandaag de staat Louisiana bereiken. Verwacht wordt dat Harvey tot donderdag nog veel regen zal laten neerdalen in het kustgebied bij Louisiana. Een van de steden die door regenval geteisterd dreigt te worden, is New Orleans, waar twaalf jaar geleden de orkaan Katrina dood en verderf zaaide. Het Witte Huis heeft laten doorschemeren dat Trump later deze week nog een bezoek aan Louisiana zal brengen. Volgens Amerikaanse media doet hij dat ook uit welbegrepen eigenbelang.

President George W. Bush onderschatte destijds de omvang van het drama (er vielen meer dan 1.800 doden), hetgeen hem door kiezers niet in dank werd afgenomen. Tijdens de verkiezingscampagne van 2016 was Trump in Louisiana om de schade van overstromingen in de stad Baton Rouge in ogenschouw te nemen. Er vielen toen dertien doden; het dodental als gevolg van Harvey zal waarschijnlijker hoger zijn.

Duizenden hulpverleners, onder wie soldaten van de Nationale Garde, politie, reddingswerkers en burgers proberen met helikopters en boten mensen in veiligheid te brengen die vastzitten in hun huis. Alleen al de kustwacht krijgt zo'n duizend telefoontjes per uur van mensen die hulp nodig hebben.

Verwacht wordt dat in delen van Houston, waar zo'n 6,8 miljoen mensen wonen, in een week tijd 1.27 meter regen zal vallen. Dit is meer dan gemiddeld in een jaar valt. Honderden wegen in en rond de stad zijn geblokkeerd door het hoge water. Ook de twee luchthavens zijn onbruikbaar omdat de landingsbanen zijn ondergelopen. Zo'n kwart miljoen mensen zit inmiddels zonder elektriciteit. Mensen die door het water waden, moeten ook steeds meer op hun hoede zijn voor het gevaar van krokodillen en slangen.

Een familie in Oost-Houston heeft hun huis verlaten. Beeld reuters
Een familie in Oost-Houston heeft hun huis verlaten.Beeld reuters

Krachtigste in 50 jaar

Sinds Harvey in het weekeinde aan land kwam, blijft hij hangen langs de kust van Texas. Een gebied van San Antonio tot Louisiana wordt nu geteisterd door regenbuien. 'Tropische regenbuien die blijven rondhangen, zijn heel moeilijk te voorspellen', aldus meteoroloog Alek Krautman van de National Weather Service.

Het noodweer kan volgens financiële deskundigen zo'n 20 miljard dollar schade veroorzaken. Harvey wordt dan een van de kostbaarste orkanen ooit voor verzekeraars. De orkaan Katrina is tot nu toe de grootste financiële strop voor verzekeraars: 75 miljard dollar. Sandy in 2012 veroorzaakte zo'n 30 miljard schade in New York en omgeving.

Amerikaanse parlementariërs beloofden de duizenden gedupeerden maandag snelle financiële hulp. 'Wij zullen degenen die te lijden hebben gehad van deze verschrikkelijke catastrofe helpen', verzekerde Paul Ryan, de Republikeinse voorzitter van het Huis van Afgevaardigden. President Trump zei dat de regering zich moet voorbereiden op een forse schadepost. Trump: 'Zoals jullie weten wordt het een erg dure geschiedenis. Het zal een lange en moeilijke weg zijn.'

Hulpverleners in problemen

Hulpverleners ondervinden in Oost-Texas ook problemen. De Cajun Navy, een vrijwilligersgroep uit Louisiana, moest sommige reddingspogingen zelfs stopzetten vanwege boze reacties van bewoners. 'Er wordt geschoten op onze bootjes als we niet iedereen kunnen meenemen', zegt Clyde Cain van de groep die bekendheid verwierf tijdens de orkaan Katrina in 2005. 'Ze maken het moeilijk voor ons om ze te redden. Mensen raken in paniek nu het water stijgt.'

Meer over