Twaalf mijnwerkers bij explosie in VS omgekomen

Twaalf Amerikaanse mijnwerkers zijn omgekomen nadat ze door een explosie opgesloten raakten in een mijn in de staat West-Virginia. Het nieuws van hun dood kwam woensdagmorgen luttele uren nadat familieleden per abuis hadden gehoord dat de groep juist in leven was....

De dertien mijnwerkers waren maandag gevangen op tachtig meter diepte na een explosie in de kolenmijn bij het plaatsje Tallmansville. Na koortsachtige reddingswerkzaamheden was dinsdag één lijk gevonden, maar dinsdagavond laat leek het er op dat de rest in leven was. Wachtende naasten hoorden autoriteiten praten over het goede nieuws, dat zich snel verspreidde.

Ben Hatfield, de directeur van het bedrijf dat de mijn exploiteert, sprak over een ‘wonder’. In een uitzinnige stemming kwamen mensen de kerk uit waar ze samen wachtten. ‘Ze zijn in leven! Ze zijn in leven’, werd geroepen, terwijl de kerkklokken luidden. Veel Amerikaanse kranten meldden het nieuws van de vermeende redding gisteren op de voorpagina onder koppen als ‘een wonder’ en ‘in leven’.

De vreugde was echter van korte duur, want al snel bleek dat miscommunicatie tussen reddingswerkers onder en boven de grond had geleid tot een gruwelijk misverstand. Het enige goede nieuws was dat de groep gevonden was. In dezelfde kerk vertelde Hatfield om half drie ’s ochtends dat de twaalf waren gestorven nadat een ontploffing een mijnschacht hermetisch had afgesloten.

‘Er viel een stilte. Niemand begreep wat hij zei’, vertelde John Cato, een vriend van een van de mijnwerkers.

Hatfield had uren gewacht met de correcte informatie, zei hij later, omdat hij niet nog een keer verkeerde informatie wilde verspreiden. Het was niet meteen duidelijk of er nog mensen in leven waren, en zo ja, wie. ‘Wie moest ik vertellen om op te houden met feestvieren?’

Nabestaanden reageerden geschokt en in sommige gevallen woedend. Hatfield had politiebescherming nodig om de kerk uit te komen. ‘Mensen die God een minuut geleden hadden geprezen, vervloekten hem’, zei John Cato.

Directeur Hatfield: ‘We hadden een tijdlang allemaal dezelfde, ongelukkige informatie.’ Maar familieleden van de doden eisten een verklaring. ‘Ik heb het gevoel dat er steeds tegen ons gelogen is’, zei Anne Meredith, die haar vader verloor in de ramp. Zij is van plan om de mijnonderneming, ICG, aan te klagen. ‘De mijn is ongeschikt’, zei zij. ‘Ze moeten hem sluiten.’

Woensdag was de woede nog steeds groot. Toplieden van ICG werden uitgescholden voor leugenaars en hypocrieten toen ze zich naar een persconferentie begaven.

Mijnrampen komen geregeld voor in deze oostelijke regio van de VS. Vier jaar geleden werden negen mijnwerkers gered, nadat ze ruim drie dagen hadden vastgezeten onder de grond in Pennsylvania. In West-Virginia ging het in 1968 ook al mis, toen 78 mensen omkwamen bij een explosie.

Het Washingtonse departement voor veiligheid en gezondheid in mijnen kondigde woensdag een diepgaand onderzoek aan naar de ramp. Joe Manchin, de gouverneur van de staat, zei dat hij nooit zoiets hartverscheurends had beleefd. Ook hij begint een onderzoek naar de fatale miscommunicatie. ‘Ik heb nu geen antwoorden. Ik zou willen dat ik ze wel had’, zei hij. ‘Er komen antwoorden.’

Meer over