Trump 'kookt van woede' over geldverkwisting ministers: 18 duizend dollar voor dienstreis in privéjet

Donald Trump werd gekozen om het 'moeras in Washington' te dempen. Maar hij moet nu toezien hoe zijn eigen ministers belastinggeld verkwisten. Tom Price van Gezondheid charterde 26 keer een privévliegtuig, in plaats van een lijnvlucht te nemen. Steven Mnuchin van Financiën, een miljonair, wilde op huwelijksreis in Europa in een regeringsjet vliegen. 'Ik ben er niet gelukkig mee', aldus Trump woensdag voor het eerst over de strapatsen van Price.

President Trump en minister Price in het parlement.Beeld AFP

Na weken van aanhoudende berichten dat de twee ministers én milieubaas Scott Pruitt het vertikten op dienstreis met 'de gewone man' mee te vliegen, kon de president er niet langer omheen.

'Ik ben er niet blij mee en ik zal het hem ook laten weten', aldus een duidelijk geïrriteerde Trump over de voorliefde van Price voor privéjets en de vraag of hij de minister snel zal ontslaan. De president hield zich duidelijk in, maar volgens Witte Huis-functionarissen 'kookt hij van woede' over het reisgedrag van de bewindsman.

Zoals een bezoek aan een conferentie in Nashville: kosten zo'n 18 duizend dollar. Een lijnvlucht, wat gebruikelijk is voor ministers, had hoogstens driehonderd dollar gekost. Maar liefst 400 duizend dollar kostten de reisjes van Price sinds mei de belastingbetaler.

Pikant: Price stond tot voor kort bekend als een parlementariër die vrij zuinig was, fiscaal verstandig beleid predikte en een bloedhekel had aan verkwisting van overheidsgeld. 'Waarom deed hij dit? Het snijdt geen hout', zou Trump zich de afgelopen dagen hebben afgevraagd, aldus een Witte Huis-functionaris tegen politieke nieuwssite Politico.

Uitgerekend op een moment dat de president wil laten zien dat hij opkomt voor de gewone Amerikaan, ziet Trump dagelijks hoe het spendeergedrag van zijn ministers breed wordt uitgemeten op zijn favoriete kabelzenders. Deze week had de president met zijn belastingplan willen onderstrepen dat hij zijn belofte nakomt om de belastingen voor de gewone Amerikaan te verlagen.

President Trump en minister van Financiën Steven Mnuchin bij het ministerie in Washington. De bewindsman wilde met een militair vliegtuig door Europa reizen tijdens zijn huwelijksreis.Beeld EPA

Gewone Amerikaan

In het weekeinde voerde hij volop strijd, met zijn kritiek op protesterende NFL-spelers, voor respect voor de vlag en het volkslied. De president hoopte dat dit nationalistische tromgeroffel het goed zou doen onder de kiezers in staten als Pennsylvania en Wisconsin die hem tot president hebben gekozen. Dat velen zijn pleidooi niet op prijs stelden, van de NFL-bazen en zwarte leiders tot de Democraten, deerde hem niet.

Maar de geldverkwisting van Price cum suis dreigt Trumps boodschap te overschaduwen. Aanvankelijk leek alleen Mnuchin in de fout te gaan. De voormalige Wall Street-bankier en hedgefundmiljonair, goed voor 300 miljoen dollar volgens zakenblad Forbes, vertikte het vorige maand om een lijnvlucht naar Kentucky te nemen voor een officiële bijeenkomst. De reis trok ook de aandacht omdat Mnuchins vrouw, voormalig actrice Louise Linton, eveneens in het vliegtuig bleek te zitten.

Tot overmaat van ramp plaatste Linton een foto op Instagram waarop te zien was hoe ze, gestoken in dure merkkleding, uit het vliegtuig stapte. Gevolgd door Mnuchin. 'Heerlijk dagtripje naar Kentucky, aardige mensen, mooi landelijk gebied', schrijft ze bij de foto. Vervolgens somt Linton, zonder enige gêne, wat ze allemaal aan heeft: schoenen van Valentino, een sjaal van Hermes en een broek van Roland Mouret. Het beeld is vernietigend: een minister van Trump die even op een uitje is met zijn vrouw, met dank aan die overheidsjet.

Het reisje werd extra verdacht toen het tweetal vervolgens in Fort Knox opdook en daar naar de eclips keek, een plek waar de zonsverduistering heel goed te zien was. Was de eclips de ware reden voor Mnuchins bezoek aan Kentucky?, vroeg menigeen zich direct af. De minister ontkende ('Ik had geen interesse in de eclips') maar het kwaad was geschied.

Minister van Gezondheid Tom Price, met op de achtergrond Trumps adviseur Kellyanne Conway, na een overleg met de president in New Jersey. Price heeft nu plechtig beloofd geen privévliegtuig meer te gebruiken voor dienstreizen.Beeld AFP

Huwelijksreis

Niet lang daarna lekte uit dat de bewindsman het Witte Huis in de zomer had gevraagd of hij in een regeringsvliegtuig of militair toestel door Europa kon reizen tijdens zijn huwelijksreis. Mnuchin is lid van de Nationale Veiligheidsraad en het was belangrijk, vond hij zelf, dat hij elke dag beveiligde gesprekken kon voeren over crisissituaties die speelden.

Het plannetje van de miljonair ging echter niet door. 'Ik ben erg gevoelig als het gaat om het gebruik van overheidsgeld', probeerde de bewindsman zijn bijzondere Europa-verzoek nog te verdedigen. Mnuchin presteerde het ook om per militaire Gulfstream van New York naar zijn ministerie in Washington te vliegen. De vlucht van amper een uur, normaliter een paar honderd dollar met een luchtvaartmaatschappij, kostte de belastingbetaler zo'n 25 duizend dollar.

Tot onvrede van het Witte Huis kwam vervolgens minister Price in het nieuws met zijn talloze vluchten per Learjet naar conferenties en andere officiële bezoeken. Aanvankelijk leek het erop dat het slechts om een handjevol vluchten ging. Ministers worden geacht gewoon een lijnvlucht te pakken als ze op dienstreis gaan, tenzij dit echt niet mogelijk is. Bijvoorbeeld omdat de minister ergens veel te laat dreigt aan te komen of allerlei toeren moet uithalen om op de plek van bestemming te komen.

Onlangs bleek, na onderzoek van Politico, dat Price sinds mei maar liefst 26 keer in een privé- of regeringsvliegtuig was gestapt. Inclusief de militaire vliegtuigen die hij nam naar het buitenland, zou hij niet vier ton maar bijna een miljoen dollar hebben uitgegeven aan zijn privévluchten.

Aan sommige van zijn 'dienstreizen' zat ook een luchtje. Ging hij bijvoorbeeld naar Nashville, waar zijn zoon woont, om op een conferentie te spreken of was het alleen maar bedoeld om met zoonlief te lunchen? Ook een officieel bezoek aan een resort in Georgia, waar hij onroerend goed bezit, leek verdacht. Price kwam daar ruim een dag van tevoren aan. Waarom had de minister dan, zo vroegen velen zich af, niet gewoon een vlucht van Delta of American Airlines genomen?

President Trump woensdag bij het Witte Huis. Hij leverde toen voor het eerst kritiek op het reisgedrag van minister Price.Beeld AFP

Kritiek begrepen

Het luxe reisgedrag van Price was extra pikant omdat zijn voorganger in de regering-Obama, Kathleen Sebelius, tijdens haar ministerschap van vijf jaar slechts één keer een privévliegtuig nam. 'Verbijsterend', zo noemde ze in een reactie de talloze kostbare vluchten in zo korte tijd van Price.

Diezelfde Price bekritiseerde zeven jaar geleden zijn Democratische collega in het Huis van Afgevaardigden, Nancy Pelosi, omdat ze 'in een luxe-jet door ons land vliegt'. De minister moest even vrezen voor zijn baan. Hij probeert nu met alle macht het vege lijf te redden. Voortaan zal hij per lijnvlucht of trein zijn dienstreis maken. 'Wij hebben de kritiek begrepen', zei Price afgelopen weekeinde tegen Fox News. 'We zullen het ter harte nemen.'

Na de harde woorden van Trump, bezocht hij donderdag het Witte Huis. Price trok daarna het boetekleed aan. De minister schreef direct een cheque uit, voor de som van 51.887,31 dollar, om de kosten van zijn luxe gereis terug te betalen. De vliegkosten van zijn medewerkers betaalde hij overigens niet. 'De belastingbetaler zal geen stuiver betalen voor mijn stoel op deze vluchten', aldus een berouwvolle Price in een verklaring.

Ook beloofde hij plechtig om nooit meer tijdens zijn ministerschap een privévlucht te boeken. Price: 'Er zullen geen uitzonderingen zijn. Mijn hele politieke leven heb ik mij ingezet voor de belastingbetalers. Het is mij duidelijk dat ik in deze kwestie niet gevoelig genoeg was voor hun bezorgdheid.' Maar Price is nog niet van het schandaal af. De waakhond van zijn ministerie onderzoekt zijn reisuitgaven. Evenals een commissie van het Congres, waar Democraten aandringen op zijn aftreden. En als het om Trump gaat, moet hij vrezen dat de president hem bij een volgende affaire of nieuwe onthullingen over zijn verkwisting van belastinggeld zeker niet zal sparen.

Minister van Financiën Steve Mnuchin en zijn partner Louise Linton in januari bij de inauguratie van Trump. Het stel was toen verloofd. In de zomer, na hun trouwerij, vroeg de minister het Witte Huis of hij met een overheidsvliegtuig door Europa kon reizen tijdens zijn huwelijksreis.Beeld EPA
Meer over