Tijdperk Sampras en Agassi voorbij

De generatiewisseling in het mannentennis is bijna voltooid. Twee Amerikaanse grootheden op leeftijd werden gisteren op Wimbledon afgevoerd door spelers die ze tot voor kort niet serieus namen....

De reputatie van Pete Sampras was dit jaar al ernstig beschadigd. Maar uitgerekend op Wimbledon werd dit monument van de tennissport definitief van zijn sokkel getrokken. Voor het eerst sinds 1991 werd de 30-jarige Amerikaan al in de tweede ronde uitgeschakeld door de modale Zwitser Bastl, die tot Wimbledon nog geen partij op gras had gewonnen. De nummer 145 van de wereld speelde dit jaar slechts drie wedstrijden in de ATP Tour en verloor ze alle drie.

In vijf bizarre sets (3-6, 2-6, 6-4, 6-3, 4-6) beleefde Sampras niet alleen de grootste afgang in zijn roemrijke carrière. De ontluisterende nederlaag van de tennisser, die een recordaantal van dertien Grand Slams verzamelde, was vooral ook het signaal dat hij nu tegen zichzelf in bescherming moet worden genomen. Zijn vrouw stuurde hem briefjes tijdens de pauzes in de sets. Was haar laatste boodschap dat Sampras maar beter kan stoppen?

Vechtend tegen zijn tranen weigerde Sampras de meest verleidelijke conclusie te trekken uit het demasqué op Wimbledon. 'Zo wil ik het tennis niet verlaten', sprak hij, met een brok zijn keel. 'Zolang ik het gevoel heb dat ik Grand Slams kan winnen, blijf ik doorgaan.

'Maar deze nederlaag heeft me zeer ontmoedigd. Ik kwam al met weinig zelfvertrouwen naar Wimbledon, daar is op dit moment niets van over. Toch kom ik volgend jaar terug, want dit is niet de manier om Wimbledon definitief de rug toe te keren.'

Maar hoe denkt Sampras zich nog als een potentiële Grand Slam-winnaar te manifesteren nu hij steeds nadrukkelijker teert op de herinneringen aan een groots verleden? Als verdoofd was de nummer 13 van de ATP-ranking op zijn stoel blijven zitten na een partij, waarin hij als een karikatuur van de zevenvoudig Wimbledon-kampioen had gespeeld. 'Ik kon niet geloven wat me was overkomen', stamelde Sampras.

Ook oud-kampioen Boris Becker geloofde zijn ogen niet. De gastcommentator van de BBC reageerde verbijsterd op Sampras' val. 'Ik weet zeker dat Pete heeft nagedacht over de ultieme vraag', veronderstelde de drievoudig Wimbledon-kampioen, die vier jaar geleden juist Sampras als eerste inlichtte over zijn afscheid. 'Daarom bleef hij zo lang op zijn stoel zitten. Hij moet de feiten onder ogen zien. Sampras heeft al twee jaar geen toernooi gewonnen. Iets in zijn spel zal dramatisch moeten veranderen wil hij nog terugkeren aan de top.'

De directie van de All England Club moet de ondergang van Sampras hebben voorzien, want de vedette op zijn retour kon zich niet herinneren dat hij ooit naar de beruchte baan 2 was verbannen. In dat intieme decor maakte Sampras zichzelf belachelijk tegen een speler, die nota bene als lucky loser tot het hoofdtoernooi was toegelaten.

Als de nummer 145 van de wereld verloor Bastl in de derde ronde van de kwalificaties van de Duitser Waske, waarna hij door de blessure van de Spanjaard Mantilla in de eerste ronde mocht aantreden tegen de Rus Golovanov, de tweede lucky loser op Wimbledon.

'Mooi verhaal hè?', zei Bastl, lachend, nadat hij op de beslissende momenten in de vijfde set het hoofd koel had gehouden.

Niet alleen Sampras werd gisteren op Wimbledon tot bezinning gedwongen. Even spectaculair als zijn drama op baan 2 was de manier waarop Agassi op het centre court met zijn eigen wapens werd verslagen door de Thai Srichaphan. Het moet een pijnlijke gedachte zijn voor Agassi dat hij niet als vorig jaar in de halve finales werd overpowered door een service-volleyspecialist als Rafter, maar werd overmeesterd vanaf de baseline, zijn favoriete werkterrein.

In drie sets (6-4, 7-6, 6-2) legde Srichaphan, 67ste op de wereldranglijst, meer finesse in zijn slagen dan de 32-jarige Amerikaan, die zelden de juiste 'hoeken' kon vinden. 'Ik ben geen moment in mijn ritme gekomen', sprak Agassi, berustend. Cruciaal was de tiebreak van de tweede set, toen Srichaphan verbluffende winners sloeg. Met gevouwen handen maakte de 23-jarige Boeddist de diepe buiging voor het publiek, die Agassi steevast voor zichzelf reserveert.

Niet eerder stapten Sampras en Agassi samen zo vroeg in het vliegtuig naar huis en steeds geringer is hun perspectief op nieuwe Grand Slam-triomfen. Hun landgenoot John McEnroe smeekte de twee boegbeelden van het Amerikaanse tennis hun land nog niet in de steek te laten. 'Ik zou diep geschokt zijn als Sampras volgend jaar niet terugkeert op Wimbledon. Hij moet hier nog één keer de finale halen. Verliezen op baan 2, zo'n afscheid zou een gruwel zijn.'

Becker, sceptisch: 'Ik acht de kans groter dat Agassi op Wimbledon nog eens van zich doet spreken. Andre is bovendien de grootste persoonlijkheid in het tennis. Hij kan nog niet worden gemist.'

Meer over