Thatchers gedroomde zoon begint bijna aan come-back

Veel Britse Conservatieven zien hem liever vandaag dan morgen de slappe William Hague opvolgen als leider van hun partij. Probleem was tot dusver alleen dat hij bij de verkiezingen van 1997 zijn zetel in het Lagerhuis verloor, en dus buitenspel staat....

Afgelopen zondag overleed, op zijn kasteel Saltwood in Kent, Alan Clark. Clark was het Conservatieve parlementslid voor het puur-Conservatieve Londense kiesdistrict Chelsea-Kensington. Voor eind december moet daar een opvolger voor Clark worden gekozen. Dè kans voor Portillo om, nog voor de volgende verkiezingen, zijn plaats in het Lagerhuis weer in te nemen, vinden diens vrienden en aanhangers.

Michael Portillo (46) was de politieke lieveling van Thatcher. De IJzeren Dame zag in hem op termijn de nieuwe leider van de partij. Onder Major schopte Portillo het tot Minister van Defensie. In 1995 zag hij pas op het laatste moment af van een aanval op Majors leiderspositie. Portillo achtte de tijd nog niet rijp.

Toen hij de tijd wel rijp achtte, gooiden zijn kiezers in Enfield Southgate roet in het eten. Portillo, bij de verkiezingen van 1992 nog gekozen met een meerderheid van vijftienduizend stemmen, werd in mei 1997, tot diepe verbijstering van alle Tories, geklopt door een volslagen onbekende Labour-kandidaat. De nederlaag van de man die was voorbestemd om John Major op te volgen, was voor de Conservatieven het absolute dieptepunt in de zwartste verkiezingsnacht uit de historie.

Portillo's verlies maakte de weg vrij voor Hague. Maar ook nadat hij twee jaar heel erg zijn best heeft gedaan, is diens aanzien in de partij nog steeds allerbelabberst en lukt het hem maar niet de opiniepeilingen een beetje in de goede richting om te buigen. Hague, zo luidt de ruim gedeelde opvatting bij de Conservatieven, mag de winkel runnen, tot er een echte chef langskomt. Chef Portillo bijvoorbeeld. Dan moet de jonge William snel opkrassen.

Portillo vermaakte zich de afgelopen twee jaar met het maken van televisieprogramma's, reizen en een rondgang door het Conservatieve achterland. Daar, sprekend voor de getrouwe aanhang, ontpopte zich een nieuwe Portillo. De rechtse houwdegen uit de Thatcher-jaren bleek zowaar te zijn veranderd in een sociaal voelende Conservatief: andere tijden, andere Portillo's.

De secretaris van de kiesvereniging Chelsea-Kensington vroeg Portillo woensdag zich kandidaat te stellen. Doet hij dat, dan staat de deur naar het Lagerhuis wagenwijd open: Portillo kan in het district niet verliezen. William Hague liet inmiddels al weten uit te zien naar de terugkeer van Portillo. Hij kon moeilijk anders.

Insiders kennen het scenario al. Portillo keert eind december terug. Hij stelt zich tot de verkiezingen van 2001 loyaal op jegens Hague, om zich geen Brutus-reputatie op de hals te halen. Hague wordt bij de verkiezingen afgeslacht, en druipt af. En de nieuwe leider, die Tony Blair eindelijk het vuur aan de schenen moet gaan leggen, heet Michael Portillo.

Meer over