Sportfeitjes alsnog big business

Infostrada levert feiten en cijfers over sport en vent die uit via pc's, tablets en mobieltjes. De Nieuwe Economie van de jaren negentig, die het bedrijf bijna fataal werd, lijkt er toch te komen. Met klanten als de FIFA, UCI en het IOC is dit een topzomer.

BEDRIJF: INFOSTRADA SPORTS GROUP - Extra informatie en diensten leveren rond de EK-finale voor het 'tweede scherm' van de NOS, voor de kijkers met een tablet op schoot. De weetjes rond de tweede etappe verzamelen voor de presentatoren van RTL's Tour du Jour. Plus de uitslagen van de derde ronde van Wimbledon bijhouden voor allerlei websites. Eens in de twee jaar, als er een groot voetbalkampioenschap is, is het eerste weekeinde van juli 'een spektakelmomentje' in Nieuwegein, waar alles over sport wordt gevolgd en opgeslagen in de databases van de Infostrada Sports Group. 'En dan moeten de Olympische Spelen nog beginnen', zegt oprichter Philip Hennemann (51). 'Maar eigenlijk viel het nog mee. We hebben er ook nog wel eens een Formule 1-wedstrijd en Champions League- hockey bij gehad. Maar we kunnen de tachtig studenten die hier nu parttime werken goed gebruiken.'

Ooit waren sportweetjes leuk voor thuis of in de kroeg, maar tegenwoordig is het big business. Dat begon halverwege de jaren negentig, toen de belofte van internet zich aankondigde en grote bedrijven op zoek waren naar aantrekkelijke vulling voor hun zenders, websites en apparatuur. 'Content is king', herinnert Hennemann zich het motto van die tijd. 'Ongelooflijk, de bomen groeiden tot in de hemel. Het was echt de moderne variant van de Tulpenmanie uit de 17de eeuw.'

Hennemann werkte toen, na de afronding van zijn medicijnenstudie, als consultant voor IBM. Die adviseursbaan lag hem niet zo. Hij wilde zelf bezig, maar IBM wilde de kosten van zijn MBA er wel uit hebben.

Hennemann deed zijn werk zo goed mogelijk en knutselde in zijn vrije tijd, soms tot midden in de nacht, aan een Tour de France-spelletje. Samen met Peter Bonthuis, de voormalige rechterhand van ploegleider Peter Post, werden allerlei data verzameld: historische gegevens, maar ook - voor een quizje - de vraag hoeveel kruiwagens tomaten de renners moesten eten om aan de dagelijks benodigde 9.000 calorieën te komen. En er was de mogelijkheid je eigen Tour-ploeg samen te stellen en mee te laten doen. Het kwam allemaal op twee gele diskettes, waarvan er drieduizend werden verkocht.

Toen vervolgens het Algemeen Dagblad een vergelijkbare diskette over voetbal wilde, wist Hennemann genoeg. 'Er bewoog iets. Dan kun je je de rest van je leven teleurgesteld gaan afvragen of het nou echt iets was, of je kunt een beetje helpen duwen. Dus ik heb mijn baan bij IBM opgezegd en ben Infostrada begonnen. Dat was in 1996.'

Aan belangstelling geen gebrek: bedrijven als Philips en KPN investeerden in het jonge bedrijf, vanwege de betrokkenheid van Infostrada bij Sport7. 'Onze eerste zakelijke klant, die dus meteen failliet ging', zegt Hennemann. Maar ook andere investeerders als Willem van Kooten (alias Joost den Draaijer) en het Newconomy van Maurice de Hond, staken geld in de leverancier van sportdata. Infostrada gebruikte het onder meer om het buitenland te veroveren, waar personeel de rangen en standen van allerlei competities invoerde en klanten probeerden te strikken.

Het bleek te snel te gaan, net als de Nieuwe Economie zelf. In april 2000, toen het aanstaande knappen van de internetzeepbel in de verte al hoorbaar was, klopte Infostrada aan voor nog eens een kapitaalinjectie. Maar de geldschieters haakten af, inclusief het zelf al wankelende Newconomy. Met Willem van Kooten, de enig overgebleven aandeelhouder, werd het bedrijf gesaneerd. De meeste buitenlandse kantoren gingen dicht.

Olympisch Comité

Terug op aarde werkte Infostrada zich op tot een toonaangevend leverancier van sportdata, die in 2006 voor het eerst echt winst maakte. Er kwamen grote klanten voor de up-to-date informatie uit de databases in Nieuwegein; naast omroepen en uitgevers ook bijvoorbeeld de internationale wielerunie UCI en de FIFA, voor wie wereldwijd alle voetbaluitslagen en -standen worden bijgehouden. Ook het Internationaal Olympisch Comité is klant. 'Ze zijn eigenaar van de Olympische Spelen en willen dat alles goed wordt beheerd. We hebben onze databases nu gesynchroniseerd. Die van hen had meer, uiteraard, die van ons kon meer.' Volgens Hennemann is een goede database nauwkeurig, volledig en snel te gebruiken. 'Gunda Niemann heeft geschaatst onder diverse namen. Dan moet je weten wanneer ze hoe heette. En wist je dat West- en Oost-Duitsland nog een keer samen aan de Olympische Winterspelen hebben deelgenomen toen de Muur er al stond?'

Maar met data alleen kom je er niet, merkte Hennemann de afgelopen jaren. Daarom aarzelde de oprichter niet toen het mediabedrijf CMI Holding zich vorig jaar meldde, met het geld van de investeringsmaatschappij Bencis. Infostrada werd samengevoegd met Sport2Media, dat vooral voor de eredivisie actief was met het op internet gerichte sportproductiebedrijf Unicem Media en met Eyeworks Sport. Die afgesplitste sporttak van het productiebedrijf van Reinout Oerlemans maakt onder meer het RTL-succesnummer Voetbal International. Hennemann is de baas van deze samengevoegde Infostrada Sports Group, die de data nu kan uitventen via televisie, internet, tablet, mobiel en alles ertussenin. Het bedrijf heeft kantoren in China, Engeland, Australië en Scandinavië. 'We kunnen nu dezelfde data voor allerlei dingen inzetten. Dat scheelt, ook in de prijs', zegt Hennemann. 'Daar was die overname voor nodig. Op eigen kracht hadden we dat niet zo snel gekund.'

Medailles

De Infostrada Sports Group houdt zich, naast het maken van tv-programma's, nu ook bezig met crossmedia, waarbij beeld, data, nieuws en spelletjes op web, mobiel en alle denkbare platformen gebracht wordt. Ook analytics wordt steeds belangrijker. 'Nederland wil op de Spelen tot de toptien behoren. Oké: wat is dan die toptien? Wat is het verschil tussen de derde en de vierde plek? We kunnen dat combineren met medische en financiële data, zodat NOC/NSF kan nagaan hoe veel meer medailles 10 miljoen euro extra investeren opleveren', legt Hennemann uit. Ook is er een tak in oprichting die complete concepten kan leveren voor de top-50-sportsponsors.

Zo is ruim een decennium later de Nieuwe Economie toch nog een beetje werkelijkheid aan het worden. 'Het was te vroeg toen, maar content ís king. En de technologische mogelijkheden worden steeds groter', zegt Hennemann. 'Naast dat tweede scherm op je tablet komt er vast wel een derde scherm. Dan staat Mart Smeets als hologram te presenteren in je huiskamer. Dan maken we hem meteen twintig jaar jonger, zodat hij nog even meekan. Echt: dat naar de mensen brengen van grote sportevenementen staat nog maar aan het begin van zijn ontwikkeling.'

Waar: Nieuwegein

Sinds: 1996

Aantal werknemers: 200 (160 fte)

Jaaromzet: 25 miljoen euro

undefined

Meer over