Slimme kettingbrief verstopt Internet

Het slechte nieuws eerst: het Internet wordt sinds vrijdag bestormd door 'Melissa', een nieuw en vilein computervirus. Melissa verspreidt zich razendsnel en dreigt computers lam te leggen die elektronische post verzenden....

'Een virus dat zich zo snel verspreidt, hebben we nog nooit meegemaakt', aldus manager S. Sampath van Network Associates, een bedrijf dat anti-virus-software maakt, in The New York Times. Volgens experts richt Melissa geen directe schade aan; het wist geen harde schijven. Wat het wél doet, is niettemin zo ergerlijk dat de FBI naar de maker zoekt. Melissa ontvreemdt adreslijstjes en stuurt zichzelf verder rond.

Daarmee lijkt Melissa op een zelfdenkende en akelig efficiënte kettingbrief. Het virus dient zich aan als een briefje, 'Important Message From. . .', gevolgd door de naam van een nietsvermoedende afzender. Bij de e-mail zit een aanhangsel, het document 'list.doc', dat is gemaakt met de Microsoft-tekstverwerker Word. In 'list.doc' zit het virus verscholen in de vorm van een 'macro': een programmaatje dat enkele handelingen verricht.

De macro begint te werken zodra 'list.doc' wordt geopend, een document dat niet veel meer bevat dan een lijstje met porno-sites. Melissa zoekt op de harde schijf van een computer naar Outlook, het e-mail-programma van Microsoft. Het vindt het adressenboekje en verstuurt zichzelf naar de eerste vijftig namen in die lijst. Voor een computernetwerk kan dat overweldigend zijn, zoals een stadion vol voetbalfans die zich storten op één gehaktballenkraam.

Melissa vermenigvuldigt zichzelf zó snel, zegt Maurice Wessling van de Nederlandse Internet-aanbieder XS4ALL, dat ze bedrijfsnetwerken in de problemen zou kunnen brengen. Niet elke post-computer - in het jargon: mailserver - kan al die briefjes verstouwen. Maar, zegt Wessling: 'Melissa is een hype zoals er elk jaar wel één ontstaat rond een virus. Het kán een belasting zijn omdat er een attachment aan hangt. Maar dat aanhangsel is slechts veertig kilobyte groot: niet heel omvangrijk.'

Volgens Wessling geeft Melissa aan in welke richting virussen zich ontwikkelen. 'Die trend is wél verontrustend. Het is vervelend als je harde schijf wordt gewist, maar meestal is dat schade die je kunt herstellen. Melissa vernietigt geen gegevens, maar stuurt ze het net op. Die schade kun je niet herstellen. Nu gaat het nog om vijftig namen en e-mail-adressen, maar binnen twee weken zul je zien dat Melissa-2 andere, mogelijk vertrouwelijke informatie weghaalt.'

Beveiligen tegen Melissa lijkt eenvoudig. De tekstverwerker Word kan worden opgedragen macro's niet zomaar hun gang te laten gaan. Voor doe-het-zelvers: in de Nederlandse versie van Word 97 is onder het menu 'Extra' de knop 'Opties' te vinden. Op het tab-blad 'Algemeen' kan 'Beveiliging tegen macrovirussen' worden aangezet.

Het lijkt eenvoudig, want helaas is Melissa zo slim om die beveiliging ongedaan te maken.

Meer over