Sampras aast op Wimbledon-record

Wimbledon voor de achtste keer winnen, een record binnenhalen en daarna een glanzende loopbaan als afgesloten beschouwen. Voor Pete Sampras is dit het 'perfecte scenario', liet hij zich onlangs ontvallen tegen zijn vroegere collega Jim Courier, tegenwoordig tv-verslaggever....

Van onze verslaggever John Volkers

Er bestaat vandaag echter slechts één zekerheid voor de Wimbledon-kampioen van vorig jaar: hij wordt op Centre Court verwacht om het oer-Britse toernooi om de Lawn Tennis Championships te openen. Het kan best zijn dat Sampras het bijna heilige toernooi voor het laatst inwijdt.

Het is de zevende maal dat de Amerikaan als titelverdediger het bal opent, ditmaal tegen de Spanjaard Clavet. In de laatste acht jaar moest hij die eer slechts één keer aan een ander laten, de Nederlander Richard Krajicek, winnaar in 1996.

Sampras wordt al een jaar geplaagd met vragen over zijn nabije toekomst. 'Als je de dertig nadert', zei hij tegen verslaggever Courier, 'dan komen die vragen onophoudelijk. Ik ben er flauw van, maar blijkbaar is het onvermijdelijk.'

De netelige vragen komen ook, omdat Sampras tekenen van slijtage vertoont. Het lichaam zou volgens de Amerikaan nog aardig meekunnen en zijn service zou nog altijd zijn grootste wapen zijn, maar de resultaten worden minder.

Na Wimbledon 2000 sprak Sampras geen enkele overwinningsspeech meer uit. Opmerkelijk voor een man die in elf jaar daarvoor 63 hoofdprijzen won. Dit jaar was ook de vorm op de Grand Slams ver te zoeken. Sampras verloor in Australië van landgenoot Martin en in Parijs van de Spanjaard Blanco.

De als nummer één geplaatste titelhouder maakt zich er niet druk over. 'Het is me altijd gelukt weer de winnende vorm terug te vinden.' Vorig jaar toonde hij karakter door anderhalve week lang pijnstillende injecties te nemen teneinde het Grand Slam-record van de Australiër Emerson met succes aan te kunnen vallen. Het werd zijn dertiende grote zege.

Op Wimbledon zou Sampras kunnen proberen het Borg-record uit het proftijdperk (vijf zeges op rij) te evenaren, of hij kan jacht maken op de unieke achtste zege in het gentlemen's single. Nu deelt hij het record van zeven overwinningen nog met een Brit uit de negentiende eeuw, William Renshaw.

Zijn fans zijn ervan overtuigd dat Sampras geschiedenis zal blijven schrijven op Wimbledon. Anderen hopen in Londen op een aflossing van de wacht. Voor de Amerikaanse belofte Andy Roddick komt dit toernooi te vroeg. De jonge Australiër Leyton Hewitt lijkt klaar voor de machtsgreep, en Engeland hoopt op de doorbraak van Tim Henman. Of is het weer Andre Agassi die de doorbraak van de jeugd blokkeert?

Meer over