nieuws

Ryanair verliest eerste rechtszaak over staatssteun concurrenten

Ryanair heeft bakzeil gehaald in de eerste rechtszaken die het bedrijf had aangespannen tegen de Europese Commissie. De prijsvechter was het oneens met de goedkeuring die de Commissie gaf aan de staatssteun van lidstaten aan veelal nationale luchtvaartmaatschappijen. Het Europese Gerecht oordeelde in de eerste zaak dat het Zweedse reddingspakket door de beugel kan.

null Beeld REUTERS
Beeld REUTERS

Ook de bezwaren van de Ierse prijsvechter tegen het Franse pakket van maatregelen, die ook Air France ten goede kwam, zijn door de lagere rechtbank verworpen.

Onder druk van de pandemie heeft de Europese Commissie vorig jaar de regels voor het verlenen van staatssteun versoepeld. De lidstaten hebben sinds het begin van de coronacrisis meer dan 3 biljoen euro aan hulp verstrekt aan bedrijven in uiteenlopende sectoren.

Het Europese Gerecht in Luxemburg heeft nu voor het eerst een oordeel geveld over die versoepeling, op verzoek van Ryanair. De Europese budgetmaatschappij heeft zestien procedures aangespannen tegen de Europese Commissie, tegen zowel algehele staatssteun als reddingspakketten voor afzonderlijke maatschappijen.

Eerlijke concurrente

Het Gerecht boog zich over de eerste zaken: het besluit van de Franse regering om de vliegbedrijven te vrijwaren van sommige luchtvaartbelastingen en de kredietgaranties die Zweden heeft verleend aan luchtvaartmaatschappijen die in het land zijn gebaseerd.

Er wachten nog uitspraken over de hulp aan TAP (Portugal), Scandinavian Airlines (Zweden, Denemarken), Finnair (Finland), Air France (Frankrijk), KLM (Nederland) en Lufthansa (Duitsland). In totaal hebben EU-landen vorig jaar 32,1 miljard euro aan staatssteun gegeven aan luchtvaartmaatschappijen.

Volgens Ryanair zijn regels voor eerlijke concurrentie geschonden omdat de lidstaten alleen steun hebben gegeven aan de nationale luchtvaartmaatschappijen die een vergunning hebben om in die landen te vliegen. In het algemeen hebben deze flag carriers (zoals KLM en Lufthansa) alleen een vergunning in hun eigen land nodig om in alle 27 lidstaten van de EU te opereren.

Ryanair voerde verder aan dat de Europese Commissie fouten heeft gemaakt in het beoordelen van de schade die de coronacrisis veroorzaakt, waardoor er meer steun kon worden verleend dan strikt nodig was. Verder verweet het Ierse bedrijf dat het dagelijks bestuur van de EU geen formeel onderzoek heeft verricht naar de reddingspakketten en geen redenen heeft genoemd voor de goedkeuring van deze staatssteun. Daarmee zouden de procedurele rechten van Ryanair zijn geschonden.

Verslaafd aan staatssteun

Vorig jaar trok de topman van Ryanair fel van leer tegen de 9 miljard euro die Lufthansa kreeg toegekend van de regering in Berlijn. Michael O’Leary maakte het bedrijf in april uit voor een ‘crack cocaïne-junkie’, verslaafd aan staatssteun.

‘Ze krijgen al enorme loonhulp van de regering. Waarom hebben ze nog meer steun nodig?’ O’Leary noemde de bazen van zijn Duitse branchegenoot ‘niet goed bij hun hoofd’ en klaagde dat Lufthansa dankzij de miljardenhulp ‘iedereen gaat lopen opkopen’ als de coronacrisis voorbij is.

De Europese commissaris voor Mededinging, Margrethe Vestager, stelde wel voorwaarden aan de Duitse hulp voor Lufthansa omdat Berlijn niet alleen geld leende maar ook een belang van 20 procent in het concern nam. Vestager eiste dat Lufthansa 24 slots opgeeft op de luchthavens van Frankfurt en München om de concurrentie ruimte te bieden.

Ryanair heeft overigens zelf 600 miljoen pond (670 miljoen euro) geleend onder gunstige voorwaarden, in het kader van een Brits hulpprogramma aan bedrijven.

Meer over