Ring! zoekt een grote broer

Het jonge computertelefonie-bedrijf Ring! zou dit jaar weleens van de beurs gehaald kunnen worden als een communicatiereus een overnamebod doet....

Van onze verslaggever Lucas van Grinsven

Directeur Job Bruggeman was gisteren opmerkelijk openhartig over de mogelijkheid dat Ring! wordt overgenomen. 'Op de afgelopen vakbeurzen hebben we met een paar zeer interessante partijen gesproken', aldus de directeur, die begon te glimmen toen het onderwerp ter sprake kwam na de toelichting op de jaarcijfers.

'Theoretisch zou een overname dit jaar kunnen gebeuren', zegt Bruggeman. Hij voegt daaraan toe dat 'een overname een techniek is die in onze industrie veel wordt toegepast'.

Die uitspraken komen niet uit de lucht vallen, want 1998 toonde aan dat Ring! grote moeite heeft om de beloftes in te lossen die werden gedaan tijdens de beursgang van vorig jaar. Ring! is erg klein en de markt is bijzonder turbulent. Daarom kon het bedrijf geen munt slaan uit zijn technologische voorsprong. Bruggeman: 'We liggen een straatlengte voor op de concurrenten en hebben zo'n beetje alle prijzen gewonnen die er te winnen zijn.'

Ring! boekte in 1998 dan ook een veel groter verlies dan de 1,5 miljoen gulden die was verwacht. De teller bleef steken op een verlies van liefst 12,3 miljoen gulden en de omzet van 7,6 miljoen viel de helft lager uit dan was voorgespiegeld. Ring! koerst sinds enkele weken onder de introductiekoers van 8,18 euro.

Op zo'n moment moet je wat, en Ring! besloot dan ook het grote Engelse adviesbureau OTS over te nemen dat is gespecialiseerd in de verkoop van call centers, ofwel telefonische hulpdiensten. Die mensen weten tenminste wat een klant wil horen, in tegenstelling tot Ring! dat volgens Bruggeman vooral 'een techneutenclub' is.

Terwijl de Britten de omvang van Rings personeelsbestand verdubbelen en sleutelposities zullen innemen in het management, beseft Bruggeman dat de technologie van Ring! zijn voornaamste bezit blijft. Het is deze technologie die interessant is voor Cisco, Siemens, Lucent, Alcatel en 3Com. Deze reuzen duwen de telecommunicatie-industrie in razende vaart de richting op van Internet-telefonie.

'Er is een revolutie aan de gang en weinig mensen beseffen dat', aldus Bruggeman. Omdat langzaam duidelijk wordt dat telefonie en dataverkeer binnen korte tijd geheel zullen worden geïntegreerd, hebben sommige bedrijven hun investeringen in nieuwe telefooncentrales stopgezet.

'Ze vragen zich af of ze moeten investeren in bestaande of nieuwe apparatuur. Het is alleen nog niet duidelijk welke nieuwe apparatuur zal winnen, en veel nieuwe producten zijn nog niet leverbaar.'

Door die aarzelingen hebben Ring! en honderden andere computertelefonie-bedrijven een slecht jaar achter de rug. Bruggeman verwacht het dit jaar beter te doen, omdat Ring! een beter verkoopnetwerk krijgt en omdat het dit jaar wél kant-en-klare nieuwe producten kan leveren.

Maar hij ziet ook dat de grote communicatiebedrijven in Rings richting oprukken en behoefte hebben aan dezelfde technologie om te integreren in hun producten. Dat zou wel betekenen dat Ring zijn identiteit verliest. 'Maar ja, zo gaat dat. Of ze kopen je om je te integreren in hun bedrijf, of om een concurrent uit de markt te halen. Mijn voorwaarde is wel dat ze de technologie voortzetten.'

Ring sloot onveranderd op zes euro rond na een dieptepunt op de dag van 4,80.

Meer over