Retourtje naar de ruimte

Ze zijn er, de eerste gefortuneerden met een ticket naar de sterren op zak. Geboekt bij Virgin Galactic van Richard Branson. 'Het stimuleert je verbeelding.'

NELL WESTERLAKEN

Je zou het een jongensdroom kunnen noemen, maar toen Howard J. Blank (63) een jongen was, kwam zelfs de gedáchte niet in hem op. Een reis maken naar de ruimte. Het idee! Voor een gewone sterveling als hij, een gewone jongen uit Amerika, was dat het domein van de science fiction.

Maar vijftig jaar nadat astronaut Alan Shepard als eerste Amerikaan de ruimte inging, heeft Howard J. Blank een retourtje naar de sterren op zak. Volgend jaar zal hij als een van de allereerste toeristen een trip maken in de SpaceShip-Two vanaf Spaceport America in Upham, New Mexico. Kosten: 200 duizend dollar. Het is een suborbitale vlucht van enkele uren tot een hoogte van 100 kilometer. Zeg maar een grote sprong in de ruimte. 'Net als indertijd Alan Shepard', zegt Howard J. Blank. 'Die eerste vlucht ging up and down and that was it.'

Up and down and that was it. Nuchtere man, Blank, maar zijn ogen glimmen. En hij is speciaal vanuit zijn Zwitserse woonplaats naar Nederland gekomen om getuige te zijn van een prijsuitreiking aan Sir Richard Branson, ruimtevaartpionier en eigenaar van Virgin Galactic, het 'reisbureau' van Blank. En hij zegt: 'We staan aan het begin van een nieuw tijdperk'. En daar is-ie: 'One small step for man, one giant leap for mankind.'

Howard J. Blank, oliehandelaar, vrije-tijdspiloot, liefhebber van autoracen. 'Ik hou van techniek en snelheid, dus die ruimtevlucht is aan mij goed besteed.' Het kwam zo: 'Het bedrijf waarvan ik mede-eigenaar ben, bestond tien jaar en dat wilden we vieren. Mijn compagnon had via-via contacten met mensen van Virgin. Toen we hoorden van de eerste ruimtevluchten voor toeristen hebben we ons meteen ingeschreven. We hebben het onszelf dus cadeau gedaan. Een duur cadeau, dat wel ja.'

Wat denkt hij te beleven tijdens die paar uurtjes waarin de dollars secondegewijs wegtikken? 'Je kunt twee ervaringen onderscheiden. Er is een fysieke ervaring, die van de gewichtloosheid. Dat lijkt me geweldig, spannend, bijzonder. Daarnaast is er de mentale ervaring. Je kijkt vanaf een afstand naar de aarde. Het land, het water, het blauw -alles op grote afstand. Dat stimuleert je verbeelding. Je kent de uitdrukking 'door de bomen het bos niet meer zien'. Als je uit het bos stapt, kun je het pas bekijken. Zo kijk je vanuit de ruimte naar de wereld, vanuit een ander perspectief. En je dan realiseren dat we daar wonen met z'n zeven miljarden.'

Er hangt een waas van opwinding, exclusiviteit en pioniersgeest om het begrip ruimtereis, zoals ooit rondom de eerste reizen met het vliegtuig. Howard J. Blank is een van de 450 toeristen die inmiddels een kaartje hebben gekocht bij Virgin Galactic voor wat de reis van hun leven zal worden. Branson zegt: 'Over vijftig jaar brengen we honderdduizenden toeristen de ruimte in.' Dan zijn er verkeersregels voor het heelal en reisbureaus voor de ruimte.

In die fase zijn de ruimtereizen niet interessant meer voor Ana Bru, van Bru&Bru uit Spanje. Maar nu ziet de reisagente brood in het astrotoerisme. Ze brengt haar gefortuneerde klanten desgevraagd naar de Noordpool in een arreslee, want 'het onmogelijke mogelijk maken' is de specialiteit van Bru&Bru. Wat zou je waard zijn als reisagent, zegt Ana Bru, als je je eigen product niet eens kent? Dus staat Bru op de passagierslijst bij Virgin Galactic als 'pionier nummer 42' en zal ze volgend jaar de eerste Spaanse vrouw in de ruimte worden. Dus gilt ze van opwinding op Youtube in een filmpje van haar training.

Tijdens die training in Philadephia, onderdeel van de pakketreis, nam ze plaats in een simulator om gewichtloosheid en G-krachten te voelen. 'Mijn man en ik vonden het meer dan geweldig', zegt ze, 'en de klanten vinden het belangrijk ervaringen van anderen te horen.' Ana Bru kan hen nu vertellen dat het 100 procent veilig is, dat het een exclusieve ervaring is en dat ze niet moeten aarzelen om nu te boeken.

Want als er eenmaal toeristen in de ruimte zijn geweest, zegt Bru, zal het hard gaan, dan wil iedereen wel een keer. Iedereen met een paar centen op zak, dan. 'Die 2 ton is exclusief het vliegticket vanuit Europa naar de basis in New Mexico.' Vijftien Spanjaarden heeft ze al geboekt. 'Allemaal mensen die zich erg bewust zijn van de kwetsbaarheid van de aarde.'

In de simulator zag ze op een schermpje het uitzicht dat ze volgend jaar in het echt zal zien. De aarde in de verte, de blauwe bol in een oneindigheid van zwart. 'Het is als ervaring een stap verder dan elke andere reis', zegt Ana Bru. 'We vergeten weleens dat we leven op de planeet aarde en dat we goed voor onze planeet moeten zorgen. Ik denk dat je in de ruimte zult zien hoe fragiel de aarde is en dat je je als mens klein en nederig voelt.' Maar een nuchtere man als Howard J. Blank heeft over dat laatste zo zijn eigen gedachten. 'Je kunt moeilijk spreken van nederigheid als je 200 duizend dollar op tafel hebt gelegd voor een reisje van een paar uur.'

undefined

Meer over