Poppetjes teleporteren naar het scherm

Met Skylanders, een kruising tussen een bordspel en een computerspel, heeft producent Activision een hit te pakken. De derde reeks, met vijftig nieuwe figuurtjes, is in aantocht.

Twee jaar geleden kwamen ontwikkelaars bij Toys for Bob, een studio in Novato (Californië), op het idee om een kruising te maken van een bordspel en een computerspel. Ze bouwden poppetjes van plastic met een chip, die tot leven komen op het tv-scherm zodra je ze op een podiumpje plaatst dat met een spelcomputer is verbonden. Ze doopten hun hybride game Skylanders.

'We hadden destijds geen idee of het zou aanslaan', zegt vicepresident Michael Sportouch van Activision, de grootste gamesuitgever ter wereld en eigenaar van Toys for Bob. Met Skylanders vroeg Activision nogal wat van de speelgoedwinkel: schapruimte voor nóg een game en schapruimte voor de 32 poppetjes die daarbij hoorden.

Twee jaar later, en twee games en 1,5 miljard dollar omzet (1,14 miljard euro) verder, twijfelt niemand meer aan het bestaansrecht van Skylanders.

'Het tweede spel Giants was de best verkopende game in Europa van 2012', zegt Sportouch, 'en in het afgelopen tweede kwartaal het best verkopende speelgoedproduct in de Benelux.'

Elke Skylander heeft een unieke mix van vechteigenschappen, opgeslagen in een chip in zijn kunststof lijfje. Voor elke vijand of hindernis in de game kan de gamer steeds de best toegeruste Skylander inzetten.

Inmiddels zijn er ongeveer vijftig figuurtjes te koop. Met een prijs van rond de 9 euro per stuk (en 15 voor de grotere exemplaren) kan een Skylander-collectie knap in de papieren lopen.

Op 18 oktober belandt de derde reeks Skylanders in de winkel, onder de titel Swap Force. Het leger dijt uit met meer dan vijftig nieuwe en vernieuwde figuurtjes, waaronder zestien van een nieuw type dat uit twee helften bestaat, elk met een unieke set eigenschappen, bijeengehouden met een magneetje.

Met alle zestien poppetjes in bezit kan de gamer in totaal 252 Skylander-variaties scheppen. Hij moet dan wel beschikken over een nieuwe Portal of Power, waarmee de rekening voor de ouders nog verder oploopt. Activision verzacht hun pijn, verzekert Sportouch, met een prettig geprijsd starter pack met podium en drie figuurtjes, voor rond de 65 euro.

Het succes heeft navolging gekregen. Begin dit jaar kondigde Disney Infinity aan. Het Amerikaanse pretimperium brengt een Skylanders-kloon uit met rond de twintig spelfiguurtjes, gebaseerd op personages uit films als Pirates of the Caribbean, Monsters University en Cars. De poppetjes uit het ene universum kunnen niet optreden in de wereld van een ander - Jack Sparrow uit Pirates zal niet de degens kruisen met Sulley uit Monsters University.

Disney hoopt dat Infinity kan meeliften op het succes van zijn filmpersonages. Activision heeft nog geen plannen om die weg in de andere volgorde af te leggen - bijvoorbeeld door tv-series of bioscoopfilms uit te brengen met de Skylanders in de hoofdrol. 'We steken al onze energie in het maken van nog betere games', zegt Sportouch, al sluit hij een kruisbestuiving niet uit.

Activision heeft al eens eerder een brug geslagen tussen de fysieke en virtuele gameswereld. Het verdiende van 2005 tot 2010 miljarden met de gestaakte Guitar Hero-games, waarbij gamers op een plastic fopgitaar meespelen met de muziek die in het spel klinkt. Een regelrechte flop was in 2009 Tony Hawk Ride, een skateboardsimulator waarbij de spelers op een namaakplank zonder rolletjes moesten balanceren.

Skylanders moet een van de pijlers blijven onder Activision, dat een week geleden zijn vrijheid terugkocht door voor 8,2 miljard dollar (6,2 miljard euro) grootaandeelhouder Vivendi uit te kopen. Het Franse concern verwierf medio jaren negentig tal van belangen in gamesbedrijven. In 2008 ontstond door de samenvoeging van Activision (bekend van de soldatenserie Call of Duty) en Blizzard (groot geworden met World of Warcraft) het grootste gamesbedrijf ter wereld, met een omzet van bijna 4,9 miljard dollar (meer dan 3,68 miljard euro).

Activision legt de laatste jaren de focus op een paar goedlopende merken, stelt Sportouch. 'We hebben hoge verwachtingen van Skylanders.' Of portaal en poppetjes ook in andere Activision-titels zullen opduiken, kan hij niet zeggen. 'Eerst maar eens dit succes uitbouwen.'

undefined

Meer over