Persbureau bij papa op zolder

Een schoolverlater verkocht zijn twitteraccount aan MSNBC en concurreert nu met Reuters.

Michiel de Hoog

Een jaar geleden reisde Michael van Poppel (20) naar New York om zijn twitteraccount @BreakingNews te verkopen. Anderhalf miljoen volgers had hij. Traditionele nieuwszenders konden dat op Twitter niet meer inhalen. Vandaar dat Amerikaanse nieuwsmedia zich verdrongen voor de 19-jarige gesjeesde vmbo-verlater. Uiteindelijk verkocht hij het account aan nieuwszender MSNBC.


'Tiener loopt binnen met Twitter!' kopten journalisten. Gedurende een dag waren Van Poppel en het persbureau dat hij heeft opgericht, BNO News, zelf nieuws. De meeste journalisten stelden maar één vraag: hoeveel geld heeft MSNBC betaald? Bijna niemand vroeg hoe Van Poppel erin slaagt nieuws vaak sneller te melden dan gevestigde nieuwsorganisaties als CNN en AP.


Met het geld van MSNBC - 'best veel', aldus van Poppel - huurde de jonge internetondernemer een kamer in een kantoorgebouw schuin tegenover station Tilburg, op een paar honderd meter van het huis dat hij deelt met zijn vader. Hij nam zes redacteuren in dienst, in Mexico, Thailand en de Verenigde Staten, om van BNO News een 24-uurs persbureau te maken.


Een jaar later zit het hoofdkantoor van BNO News weer in de zolderkamer van Van Poppel, waar zijn werkplek vijftig centimeter verwijderd is van zijn bed, naast een boekenkast met gebundelde afleveringen van Donald Duck en Guust. Niet dat het slecht gaat. Nieuwe afnemers melden zich, en recent heeft hij een verkoopmanager in dienst genomen. 'Maar ik heb geen zin om telkens naar het station te moeten lopen.'


Het verhaal van @BreakingNews begint in 2007. Twitter is nieuw en Van Poppel maakt uit nieuwsgierigheid een account aan. In december 2006 heeft hij het vmbo verlaten. 'Ik kon me niet goed concentreren op school', zegt Van Poppel.


Hij gaat werken bij de AH to Go en stort zich na zijn werk op zijn hobby: nieuws. Sinds hij als 11-jarige live op televisie het World Trade Center zag instorten, is nieuws voor Van Poppel een obsessie.


Twitter geeft hem de mogelijkheid om het wereldnieuws - overgenomen van CNN, BBC en Sky - in 140 tekens te verspreiden. Hij werkt samen met een Mexicaanse vriend, Rodrigo Aguiar, die hij online heeft leren kennen.


In september 2007 heeft hij een grote primeur. Een ambtenaar van een 'Amerikaanse overheidsdienst', die hij kent via een nieuwsforum, stuurt hem een nieuwe videoboodschap van Osama bin Laden. Van Poppel verkoopt de video voor 1.000 euro aan Reuters, en ziet minuten later hoe het nieuws zich ontvouwt op tv.


Een week later meldt de Washington Post dat de CIA een onderzoek instelt naar het lekken van de video. 'Mijn vader maakte zich zorgen. Hij zag de zwartbebrilde agenten al op de stoep staan.' Hij niet dan? 'Nee. De CIA in Tilburg, dat leek me onwaarschijnlijk.'


'Bin Laden' maakt Van Poppel op mediafora tot een cultheld en levert honderden nieuwe volgers op. Toch verklaart dit niet het succes van het persbureau. Van Poppel en Aguiar meldden zich aan op alle perslijsten waar traditionele nieuwsmedia ook nieuws vandaan halen en bellen, net als zij, met woordvoerders.


Met één verschil: veel verslaggevers bij persbureaus hebben portefeuilles. BNO News organiseert niet de mensen, maar de persberichten, via Gmail, het gratis e-mailprogramma van Google. 'We geven bronnen kleurlabeltjes, zodat we zien of een bericht belangrijk is. Als de NAVO een persbericht uitgeeft, zien wij dat direct. Is die ene AP-verslaggever toevallig niet aan het werk, dan missen ze het.'


De start van BNO News is veelbelovend, met een groot contract bij MSNBC en onder meer Nu.nl als afnemer. Maar doorbreken in de Verenigde Staten blijkt lastig. 'Die media waar we ons op richtten, zijn vaak eigendom van landelijke mediaorganisaties, die langlopende contracten hebben met AP.'


BNO richt zich nu op kleinere organisaties. Recent meldde verzekeraar W.R. Berkeley zich voor nieuws op zijn website, en IslandCrisis, een site uit Mauritius. Inbreken in het monopolie van Reuters en AP heeft hij voorlopig uit zijn hoofd gezet.


'Het is niet ingewikkeld wat wij doen,' zegt Van Poppel. 'Maar nog steeds zie je in verzendlijsten dat er bij andere persbureaus maar een of twee verslaggevers op een dossier zitten. Oude werkwijzen zijn blijkbaar moeilijk te veranderen.'


'Van Poppel verkocht zijn ziel aan de duivel'

Door zijn opkomst op Twitter was Michael van Poppel het troetelkind van de early adopters van de dienst. Die vonden het prachtig dat 'een van hen' de grote persbureaus te snel af was en bovendien gratis - precies zoals nieuws volgens hen hoorde te zijn. Op de verkoop van zijn twitteraccount kreeg Van Poppel veel kritiek. Honderden volgers lieten op forums weten dat hij zijn ziel aan de duivel had verkocht. 'Jammer', vindt Van Poppel. 'Maar hoe dachten ze dan dat ik geld zou verdienen?'


Twee maanden geleden stopte hij ook met zijn iPhone-applicatie. De app had duizenden betalende gebruikers. Het bewerken van nieuws naar iPhone-lengte kostte Van Poppel echter te veel tijd, en dus zette hij de dienst stop - waarmee hij zichzelf opnieuw niet populair maakte. Over een week of twee lanceert het Franse bedrijf Mobiles Republic een nieuwsapplicatie voor iPhone en Android, waarin onder meer gebruik wordt gemaakt van nieuws van BNO News.


Meer over