Pentagon: soldaten waren blootgesteld aan gifgas in Golf

Een onbekend aantal Amerikaanse militairen die lijden aan het zogenaamde 'Golfsyndroom', zijn kort na afloop van de gevechten in zuidelijk Irak blootgesteld geweest aan chemische wapens....

Van onze correspondent

Oscar Garschagen

WASHINGTON

In het arsenaal lagen ook granaten gevuld met vloeibare gassen opgeslagen, die wellicht te maken hebben met de mysterieuze ziekteverschijnselen die negenduizend Amerikaanse veteranen hebben bewogen een schadeclaim in te dienen.

Eenheden van het 37-th Engineer Batallion uit Fort Bragg brachten in maart 1991 een munitie-depot bij Tal al-Lahm in zuid-Irak tot ontploffing. Volgens nieuwe informatie van het Pentagon lag in het omvangrijke complex van opslagplaatsen niet alleen artillerie-munitie, maar ook mosterd-gas en sarin-gas.

'We zijn nog volop bezig uit te zoeken wat er precies is gebeurd, maar anders dan eerst werd gedacht bevatten de bunkers ook chemische wapens', aldus Kenneth Bacon, woordvoerder van het Pentagon.

De bunkers werden vernietigd, nadat de legereenheid met meetapparatuur zich ervan had verzekerd dat in het arsenaal geen chemische wapens lagen. Naar nu blijkt, heeft die apparatuur niet naar behoren gefunctioneerd, erkende Bacon, die verder geen uitleg kon geven.

Het Pentagon heeft jarenlang ontkend dat chemische wapens op de een of andere manier een rol gespeeld zouden kunnen hebben in de verklaring van het Golfsyndroom. De meetapparatuur van de geallieerde strijdkrachten had nergens giftige gassen geregistreerd.

Het Pentagon is op deze pertinente ontkenning teruggekomen nadat in oktober 1995 inspecteurs van de VN meldden dat bij Tal al-Lahm wel degelijk granaten met gifgassen waren opgeslagen. Vorige maand deden de VN-inspecteurs op verzoek van het Pentagon aanvullend onderzoek en vonden in de ruïnes van de bunkers sporen van mosterdgas en het dodelijke saringas.

De bekendmaking dat in de bunkers giftige gassen lagen opgeslagen, die door eigen troepen tot ontploffing zijn gebracht, wordt door zieke militairen beschouwd als een eerste stap in de goede richting.

'Wij werden jarenlang afgepoeierd met het argument dat in de hele oorlog geen chemische wapens zijn gebruikt. Dat blijkt dus nu anders te liggen', aldus luitenant Peter Graham uit Rockville, Maryland, die sinds de Golfoorlog lijdt aan chronische vermoeidheid, geheugenverlies en onverklaarde pijnen.

Het wordt onwaarschijnlijk geacht dat de ziekteverschijnselen van alle negenduizend militairen nu zijn verklaard. Immers ook militairen die niet in de buurt van Tal al-Lahm zijn geweest, keerden terug met mysterieuze klachten. Volgens Stephen Josef, plaatsvervangend minister van Defensie voor Gezondheidszorgzaken, moet er nog veel onderzoek verricht worden voordat daarover iets zinnigs kan worden gezegd.

Meer over