Parallelimporteurs vrezen rechtszaken van fabrikanten en importeurs Vrije jongens in handel verenigen zich

Het lijkt een contradictio in terminis, maar de vrije jongens van de handel gaan zich organiseren. Gisteren zag de Dutch Merchants Association het daglicht, een belangenclub van de parallelimporteurs, die er hun vak van hebben gemaakt om merkartikelen in te voeren buiten de officiële kanalen om....

Van onze verslaggever

AMSTERDAM

Het gaat dan om bijvoorbeeld Levi's spijkerbroeken, die in de VS eenderde kosten van wat in Nederland gangbaar is. De parallelimporteur koopt een partijtje in de VS op, verscheept ze naar Rotterdam, en doet ze hier van de hand voor tweederde van de normale winkelprijs. Zijn marge is en blijft groot, want transport en administratie vormen slechts een fractie van de kosten per spijkerbroek. De officiële handel heeft het nakijken.

Naast de parallelimporteurs zijn consumenten de grote winnaars van deze vorm van handel. Merkartikelen komen in hun bereik tegen veel lagere prijzen dan in de officiële winkels. Veel discounters bieden merkartikelen tegen tweederde van de officiële prijs aan als lokkertjes voor de klanten.

Deze praktijk is een doorn in het oog van de officiële importeurs, want die zien hun marktaandeel bedreigd. De Europese politiek heeft hen echter nu een nieuw wapen in handen gegeven. Het is een paardemiddel, dat meteen de hele branche van de parallelimport dreigt te verdelgen.

Begin dit jaar werd de Europese merkenwet van kracht, die in eerste instantie vooral was opgezet om nep-produkten, zoals namaak-Rolexen, -Reeboks en -Gaultiers van de markt te weren. De wet voorziet erin dat fabrikanten de invoer van hun produkten in de Europese Economische Ruimte (de EU-landen plus Liechtenstein, Noorwegen en IJsland) kunnen tegenhouden als zij daar niet expliciet toestemming voor geven.

Met die wet in de hand hebben de officiële importeurs al verscheidene malen gedreigd met rechtszaken als de parallelle concurrenten hun invoer niet zouden staken. 'Tot nog toe ligt er geen rechterlijke uitspraak die parallelimport op grond van de Europese merkenwet verbiedt', zegt C. Pessers, commercieel manager bij De Ruiter in Leiden, dat toilet- en sportartikelen en merkkleding parallel importeert. 'Maar vroeg of laat zal er wel een proces aangespannen worden. Tot nog toe kijkt iedereen vooral de kat uit de boom.'

En voor de parallelimporteurs zijn dreigementen met rechtszaken vaak al voldoende om in te binden. Zo hebben zulke dreigementen De Ruiter er al toe gebracht om de parallelimport van merkkleding uit de VS te stoppen.

Consumenten worden ook de dupe van de nieuwe merkenwet. Niet alleen omdat parallelimport voor hen vaak voordelig toegang bood tot merkartikelen, maar ook omdat de officiële importeurs niet vrij waren in hun prijszetting. 'De officiële importeur is in de nieuwe situatie vrij, aangezien hij op zijn markt geen concurrentie heeft te duchten', laat de Dutch Merchants Association (DMA) weten.

Pessers is mede-initiatiefnemer van de DMA. Zijn club heeft inmiddels vijftien leden, die behoren tot de grootste in de branche, zegt hij. Gewerkt wordt inmiddels ook aan de vorming van een Europese branche-organisatie. 'Op dit moment zijn we bezig met het opstellen van de statuten naar Belgisch recht', zegt hij. 'Onze Europese collega's zijn erg enthousiast.'

De Ruiter is gelieerd aan de Van Caem-Klerks Groep in Leiden. Van Caem-Klerks heeft naam opgebouwd als een van de meest agressieve parallel-importeurs in het land. Met eigen winkels slaagden zij erin niet alleen de officiële importeurs maar ook dealers het leven zuur te maken.

De komende maanden zal het Economisch Instituut voor het Midden- en Kleinbedrijf in opdracht van de DMA een onderzoek verrichten naar het economisch belang van de parallelimport. 'De werkgelegenheid, de distributiekanalen en dat soort aspecten worden in kaart gebracht', aldus Pessers. Gewapend met de resultaten van die arbeid zal de organisatie zich vervolgens vooral richten op lobbywerk in Brussel.

Meer over